Accessoires de personnalité : les objets matériels et le soi

Cette année marque le 100e anniversaire de la naissance du sociologue canado-américain Erving Goffman. Goffman, décédé en 1982, est devenu célèbre avec la publication de son livre de 1959 La présentation de soi au quotidien, dans lequel il a soutenu que l’interaction sociale est une sorte de drame ou de théâtre avec des personnes jouant différents rôles dans différentes situations. L’intention de cette pièce, a-t-il insisté, est de convaincre les autres que nous sommes bien les personnages que nous prétendons être. La vie sociale, semble-t-il, consiste à créer et à gérer des « impressions ».

L’intérêt particulier de Goffman était la révélation, ou le partage, d’informations à ceux qui ont une connaissance limitée de nous. Devrions-nous leur dire nos véritables intentions dans des situations ? Que devraient-ils savoir de notre situation actuelle ou de nos antécédents ? Doit-on révéler ce que l’on sait déjà sur eux ? Ainsi considérée, l’interaction devient une sorte de jeu d’information dans lequel des choses sélectionnées émergent et d’autres restent cachées – et la plupart apparaissent comme des versions de la pleine vérité. Encore une fois, nous voulons tous que les autres nous considèrent d’une certaine manière (généralement idéalisée). Cette préoccupation se mêle à d’autres objectifs pratiques. L’interaction, comme le dit un autre de ses titres de livre, est « stratégique ».

La plupart d’entre nous pensent que la présentation de soi est la gestion du comportement (à la fois verbal et non verbal) et de l’apparence. Nous prenons soin de ce que nous disons et de la façon dont nous le disons. Cela signifie surveiller la posture, les gestes, les expressions faciales, le ton de la voix et le contact visuel, ainsi que respecter les règles relatives à la distance personnelle et au toucher. Tout cela pour convaincre la personne devant nous que nous sommes un certain type de personne qui va la traiter d’une certaine manière. À cette fin, nous devons rester cohérents dans le caractère tout au long de la rencontre. Pour les relations «personnelles» (situations transcendantes), nous devons maintenir ce caractère pendant des périodes beaucoup plus longues, dans certains cas toute une vie.

Les objets matériels sont des éléments importants de cette mise en scène. Les cadres physiques (comparez le bureau d’un avocat à un gymnase) facilitent certains types d’activités et pas d’autres. L’apparence, les manières et l’équipement du « personnel » les distinguent des « clients ». Les participants se sentent se déplacer sur et hors de la scène, parfois vers son centre et parfois vers ses régions arrière et latérales.

Certes, les vêtements sont un indicateur de la façon dont nous nous voyons, de la façon dont nous souhaitons que les autres nous voient et de ce que nous attendons de la situation actuelle. Chapeaux, chaussures et bijoux ont leurs effets. Le maquillage peut améliorer l’apparence. Comme le souligne Goffman, les dérapages et les erreurs dans cette présentation de soi (peut-être une tache sur notre cravate ou une mèche de cheveux non teints) peuvent nous faire « perdre la face ». Ces préoccupations peuvent ne pas avoir d’importance parmi ceux qui se connaissent bien. Ils sont primordiaux dans les occasions où les gens se rencontrent et initient des relations significatives.

Parce que Goffman s’intéressait davantage à l’information (idées, valeurs et normes) qu’aux objets physiques, explorons un peu plus ces derniers sujets ci-dessous. Considérez ces objets, que nous gardons parfois pour nous et que nous partageons parfois, comme des « accessoires de personnalité ». Leur objectif commun, selon moi, est de nous aider à naviguer dans le présent, le passé et le futur.

Transactions actuelles

Comme les petits enfants avec des ours en peluche ou des couvertures douillettes, la plupart d’entre nous ont des biens précieux qui nous aident à nous sentir en sécurité et nous donnent la confiance nécessaire pour passer d’une situation à l’autre. Considérez les utilisations des cigarettes à leur apogée il y a un demi-siècle. Emballés dans des couleurs vives, les produits étaient visibles sur ou autour de la personne, rangés dans des poches de chemise et affichés sur des tables. En ce sens, les fumeurs eux-mêmes sont devenus des annonceurs. Choisisseurs supposés de marques, ils étaient à leur tour « marqués », beaucoup heureusement.

Les cigarettes facilitaient l’interaction, car les fumées « brûlantes » étaient courantes. Plus intime était de partager une lumière (peut-être les mains jointes pour bloquer la brise) ou même de traîner la même cigarette. Profondément, fumer a fourni un modèle et un rythme d’interaction avec ses trois étapes d’attente / préparation, d’activité remplie de tension et d’achèvement. Dans cet esprit, les fumeurs se sont allumés dans les salles d’attente des hôpitaux, entre les cours au restaurant, pendant les entractes lors d’événements, après un rapport sexuel, etc. Quel que soit son rôle d’addiction physique et psychologique, le tabagisme est également une contrainte sociale, qui alimente le trafic des rencontres publiques.

Les cigarettes sanctionnaient également le retrait social, associé le plus clairement à « faire une pause » au travail. « Sortir pour fumer » peut être une excuse pour mettre fin à une conversation en cours (peut-être lors d’une fête). Chez les jeunes adultes, l’activité pourrait diviser les types les plus rebelles des plus moralistes ou soucieux de leur santé. Au-delà, une cigarette allumée pourrait être une ligne de défense, positionnée entre le fumeur et un compagnon indésirable. Enfin, la façon dont on fume (porter le produit, le sortir de son emballage, l’allumer, le tenir, inhaler, etc.) est un marqueur de l’identité de genre.

Personne ne devrait romancer ces jours passés, lorsque la fumée de cigarette remplissait la plupart des espaces intérieurs. Ce que je veux dire, c’est plutôt que les gens ont soif d’un objet produisant des récompenses entre leurs mains, qu’ils manipulent pour entrer et sortir de situations sociales. Moins fumeurs que leurs prédécesseurs, mes élèves m’expliquent que les téléphones portables fonctionnent désormais de cette façon. « Vérifier son téléphone » donne l’illusion d’un lien social (et d’une importance), en particulier dans les situations de face à face lorsque l’interaction faiblit. Les marques et modèles de téléphones ont un certain cache. Il en va de même pour la démonstration de l’obtention et de l’utilisation des différentes applications. Afficher le contenu de l’écran à une autre personne est une opportunité de proximité physique. À l’opposé, quitter un cadre pour répondre à un message – par un retrait réel ou simplement par un retrait de l’engagement – est une pratique acceptée. Essentiellement, l’utilisateur du téléphone indique clairement qu’il ou elle est quelqu’un qui a un ensemble de préoccupations et de relations au-delà du cadre à portée de main. Il y a des moments où l’on renonce aux téléphones (mariages, pratiques sportives, examens), mais généralement ils permettent de s’impliquer à moitié.

Mis à part ces exemples, la plupart des adultes ont un objet lié à une activité qui sert à la fois de centre d’intérêt et de tampon social. Les téléviseurs et les ordinateurs sont essentiels. Envisagez de tricoter et d’autres formes de travaux d’aiguille, de mots croisés et de puzzles numériques, de magazines et de livres, d’instruments de musique et d’appareils photo. Tous indiquent clairement que l’utilisateur a quelque chose « en cours », qu’il possède un certain intérêt ou une certaine compétence, et que d’autres personnes ne devraient interrompre cet utilisateur que pour une bonne raison.

Le passé retrouvé

Une série télévisée britannique, « The Repair Shop », offre de merveilleux exemples de la manière dont les objets précieux tissent des liens entre les générations. Dans chaque épisode, quelqu’un qui a perdu le contact avec un être cher (souvent par la mort) apporte un article délabré au magasin pour réparation, un article qui était autrefois important pour la vie de cet être cher. Miraculeusement, les artisans lui redonnent un semblant de gloire d’antan. Face à la restauration, les propriétaires se sentent reconnectés à leurs ancêtres. Joie et tristesse se conjuguent.

Quelle personne ne possède pas d’objets précieux qui la relient à des étapes antérieures de la vie et aux personnes qui ont partagé ces moments avec elle ? Parfois, ce sont simplement des enregistrements de ce que l’on a fait (comme les peintures d’un artiste). D’autres sont des reconnaissances publiques (comme les trophées scolaires et les badges de mérite). Les plus poignants sont les produits d’êtres chers qui sont passés à d’autres étapes de la vie (comme les dessins d’un petit enfant ou de vieilles lettres d’amour) ou à la mort elle-même (comme les objets chéris des ancêtres).

Découvrir une vieille mitaine de baseball ou une poupée portée par l’amour n’est pas seulement une occasion de mémoire, qu’elle soit privée ou partagée avec d’autres. De tels événements sont des confrontations avec le fait que nos vies s’étendent bien au-delà du présent ; en effet, le présent n’est que le bord mouvant de ce que nous avons été. Plus nous vieillissons, plus ces événements et relations passés deviennent profonds.

Engagements futurs

Les possessions anciennes symbolisent la continuité et l’endurance. Les nouveaux crient possibilité. Dans cet esprit, nous modernisons les téléviseurs, les ordinateurs et les téléphones. Nous déménageons dans un endroit différent ou redécorons nos logements actuels. Nous changeons notre apparence. Dans une société tournée vers l’avenir, tout cela semble juste et convenable.

Aussi faciles ou difficiles que puissent être ces changements, la question n’est pas si simple. Incidemment, en acquérant et en utilisant des objets – ce nouveau téléphone portable, voiture ou paire de bottes – nous devenir les utilisateurs de ces éléments. Ayant porté des masques sociaux pendant la majeure partie de notre vie, nous constatons que le visage en dessous est pâle et malléable. En effet, retirer ces masques pendant une durée quelconque semble intenable. La personne devient le personnage; dépassement de l’essence et de l’image.

Plus simplement, les possessions matérielles nous réclament comme nous les réclamons. Une grande partie de la vie, semble-t-il, implique des hypothèques et des paiements de voiture, des excursions de shopping et des visites dans des ateliers de réparation. Les vieux biens sont abandonnés ; nouveaux acquis. Mon souci n’est pas de marquer ces activités comme bonnes ou mauvaises. C’est pour nous rappeler que les choses matérielles sont plus que des outils, des habitats et des moyens de transport ; ils sont les circonstances de qui nous avons été, sommes maintenant et serons. Être attentif à ces circonstances est le défi de la vie moderne.