Adoption à l’ère du Baby Scoop

Examen de Bébé américain: une mère, un enfant et l’histoire sombre de l’adoption. Par Gabrielle Glaser. Viking. 338 p. 28 $.

Aux États-Unis, BBC (avant le contrôle des naissances), des écrivains populaires ont exhorté les filles dont les émotions étaient trop excitées à aller jouer au bowling avec leurs petits amis. Après tout, les rapports sexuels pourraient mener à une grossesse et à une stigmatisation qui durerait toute une vie.

Orbon Alija / Getty Images

Source: Orbon Alija / Getty Images

Néanmoins, entre 1940 et 1966, les bébés nés de mères célibataires ont monté en flèche, passant de 7 à 23 naissances pour 1000. Des millions d’entre eux ont ensuite été adoptés.

En 1961, Margaret Erle, 16 ans, a été rattrapée par «The Baby Scoop Era». Gertrude Erle a envoyé sa fille enceinte dans une maternité, où on lui a dit «d’oublier que cela s’était passé» et l’a forcée à renoncer à ses droits parentaux. Bien que Margaret ait ensuite épousé le père de son bébé, avec qui elle a élevé trois enfants, elle n’a jamais cessé de le désirer. Bien qu’il aimait ses parents adoptifs, David Rosenberg devenait parfois argumentatif ou marmonnait: «Je ne sais pas de qui je suis le fils.

Dans Bébé américain, la journaliste Gabrielle Glaser situe l’histoire poignante, douloureuse et puissante de Margaret et David dans le contexte des pratiques d’adoption au plus fort du baby-boom, qui ont laissé tant de personnes se sentir perdues et mal aimées. En passant en revue ce qui a – et n’a pas – changé, Glaser soulève également des questions importantes sur les droits et obligations éthiques, juridiques et civils des enfants adoptés, des parents adoptifs et des mères biologiques.

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Glaser révèle qu’à New York, où vivait Margaret, les mères de mineurs avaient le droit légal de placer leurs bébés sous la garde d’agences d’adoption et de les placer en famille d’accueil. Dans les affaires d’adoption, les juges plaçaient les certificats de naissance originaux sous scellés, accessibles uniquement aux fonctionnaires de l’État, aux travailleurs sociaux agréés ou sur décision du tribunal. Une fois les adoptions finalisées, de nouveaux certificats de naissance remplacent les noms des parents biologiques par ceux des parents adoptifs et insèrent le nouveau nom de l’enfant (Stephen Erle devient David Rosenberg). Cette politique a rendu extrêmement difficile pour les adoptés qui ne connaissaient pas leur nom à la naissance de découvrir des informations sur leurs origines.

Bébé américain fournit également une critique dévastatrice de Louise Wise Services, l’agence d’adoption par excellence pour les familles juives de la côte Est. Pour aligner les capacités d’un nourrisson avec les attributs des futurs parents, l’agence Wise s’est appuyée sur les résultats des tests menés par le Dr Samuel Karelitz. Pédiatre spécialisé dans les maladies infantiles, Karelitz pensait que l’intelligence était corrélée aux pleurs. Pour mesurer sa durée et son intensité, il a tiré des élastiques aux pieds des nouveau-nés. Si un bébé ne réagissait pas, la procédure était répétée jusqu’à sept fois. Karelitz a affirmé qu’il pouvait faire la distinction entre les cris de faim, de plaisir ou d’inconfort.

Pour résoudre les problèmes liés à la race, l’agence a travaillé avec Harry Shapiro, un anthropologue médico-légal à l’American Museum of Natural History, qui a offert des garanties sur l’apparence blanche des futurs enfants de bébés bi-raciaux, basées uniquement sur la taille du crâne, les lits d’ongles, marques de naissance appelées taches mongoles et instinct.

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Plus important, peut-être, malgré la recherche largement disponible de John Bowlby documentant le danger de cicatrices émotionnelles et d’anxiété de séparation résultant de la privation d’attachement maternel envers les nourrissons, l’agence Wise a insisté sur une période d’attente avant l’adoption d’au moins trois mois.

Dans les années 70 et 80, indique Glaser, l’influence des agences et de leurs méthodes pseudo-scientifiques de test a diminué. New York a donné aux parents adoptifs l’accès aux dossiers médicaux et psychiatriques non identifiables des parents biologiques. Comme les chercheurs ont démontré que les adoptés qui restaient en contact avec leurs parents biologiques étaient plus satisfaits de leur vie et pas moins attachés aux parents adoptifs que ceux qui ne le faisaient pas, les «adoptions ouvertes» sont devenues plus courantes. Les spécialistes ont commencé à utiliser l’ADN et les dossiers publics pour aider les clients à retrouver les membres de leur famille perdus.

Cela dit, écrit Glaser, les dossiers scellés qui ont rendu possible le système du milieu du vingtième «restent une question profondément litigieuse», opposant la valeur de la vie privée au droit de savoir. Seuls dix États, dont New York (en 2019), autorisent un accès illimité aux actes de naissance originaux. Les records restent fermés en Californie, au Texas et en Floride. La capacité des adoptés à trouver des familles biologiques en dehors des États-Unis est encore plus limitée.

Des progrès, reconnaît Glaser, ont été réalisés. Elle conclut, cependant, que des millions de mères, d’adoptés, de pères, de sœurs et de frères piégés dans le système américain attendent toujours le droit et les ressources pour aborder les mystères de leur identité.

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Glenn C. Altschuler est professeur Thomas et Dorothy Litwin d’études américaines à l’Université Cornell.