« Avez-vous des petits-enfants? »

« Avez-vous des petits-enfants? »

Pendant des décennies, j’ai répondu «non», avec tristesse et honte.

Je n’étais pas seul. «Non» a été la triste réponse de nombreuses personnes de mon âge. Nous étions des baby-boomers: ma grand-mère paternelle avait 13 petits-enfants; ma grand-mère maternelle, 24 ans. Enfant, j’ai supposé que les filles devenaient des grands-mères aimantes, qui préparaient des tartes pour de nombreux petits-enfants.

À 60 ans, je n’avais pas de petits-enfants, pas de pâtisserie. J’avais honte. Je n’étais pas devenu ce que je pensais qu’une femme devrait devenir.

Ensuite, j’ai regardé les statistiques. La révolution démographique a fait que la pyramide des âges est passée de beaucoup plus d’enfants que d’adultes plus âgés à l’inverse, plus d’adultes que d’enfants. Les États-Unis en 2020 comptaient deux fois plus d’adultes de plus de 50 ans que d’enfants de moins de 15 ans.

Beaucoup de mes contemporains sont sans enfants – ou sans enfants, comme certains l’appellent. Aucune chance de petits-enfants pour eux. Mais ceux qui ont eu des enfants ne sont pas libres de rentrer chez eux. Beaucoup de nos enfants (y compris mes quatre) ont reporté le mariage; certains ont évité la parentalité. Le Bureau of the Census des États-Unis a rapporté, en 2020, que seulement un tiers de tous les 20-35 ans avaient déjà été mariés. Certains de ces mariés ont déjà divorcé. Si les jeunes couples ont des enfants, ils n’en ont souvent qu’un. Mes quatre enfants ont trois enfants, le premier né lorsque j’avais 67 ans. C’est moins d’un par fille.

Ces tendances se produisent dans le monde entier. Les Nations Unies rapportent qu’une centaine de pays ont un taux de natalité inférieur à 2,1 par femme, le niveau de remplacement. Certaines de ces nations sont petites: les 11 nations d’Europe du Nord ont une moyenne de 1,75. Mais même le plus grand pays du monde, qui abrite un milliard et demi de personnes, est bien en deçà du remplacement. Le taux de la Chine serait de 1,3, selon la revue Science du 14 mai 2021. La politique du «un enfant» a été levée en 2016, mais de nombreux couples s’arrêtent à un: «Les décideurs politiques craignent que la Chine ne vieillisse avant de grandir. riche. »

Qu’est-ce que cela signifie pour moi, psychologue du développement? Deux choses. Premièrement, mes émotions doivent changer pour correspondre au retournement démographique. Deuxièmement, chaque changement historique apporte à la fois des avantages et des coûts. Je dois décider quelles innovations chérir et quelles traditions conserver.

1. Flipping Emotions: Sympathie pour les personnes ayant de nombreux petits-enfants.

Certaines personnes âgées se vantent du nombre de petits-enfants qu’elles ont: ce sont des souvenirs confus. Ils ont besoin de sympathie, pas d’admiration.

Si quelqu’un se vante d’avoir cinq petits-enfants ou plus, il nuit à la planète, glorifiant la fertilité, blessant le reste d’entre nous. Ont-ils l’intention de laisser entendre que leurs pairs avec seulement quelques-uns ou aucun ont échoué?

2. Pertes et gains

Quand j’étais jeune, les hommes disaient que le moyen de contrôler les femmes était de les garder pieds nus et enceintes. Heureusement, ma génération portait des chaussures et chantait «ces bottes étaient faites pour marcher».

En effet, de nombreuses pratiques de l’apogée des grands-parents d’il y a 50 ans étaient dangereuses. Les trottoirs, les ceintures de sécurité et les sièges d’auto sont parmi les raisons pour lesquelles le taux de mortalité des enfants en voiture à moteur en 2020 est inférieur à un cinquième de ce qu’il était en 1970, selon le ministère des Transports des États-Unis. Moins d’enfants ont amené les sociétés à mieux prendre soin de ceux que nous avons.

Polio, rougeole, crises cardiaques, analphabétisme, mariages avec fusil à pompe, gaz au plomb, amiante, cendriers sur toutes les tables, pères qui n’ont jamais changé de couche, mères qui n’ont jamais occupé d’emploi – tout cela était beaucoup plus courant au milieu du XXe siècle qu’aujourd’hui. Les gens sont plus heureux et en meilleure santé grâce à cela.

Mais certaines valeurs d’autrefois étaient merveilleuses et la génération plus âgée a besoin de les garder fortes. Le plus important est les liens familiaux. Avant la vaccination, avant les surgelés, avant le contrôle des naissances, les mamies (un terme qui ne se limite pas aux grands-mères biologiques) ont sauvé des millions de nourrissons qui seraient morts sans eux. Telle est l ‘«hypothèse de la grand-mère» documentée au 18e siècle au Québec, en Europe du Nord au 19e siècle, en Asie et en Afrique du 20e siècle, chaque fois qu’une communauté avait des registres méticuleux de naissances et de décès.

Les grands-mères maternelles, en particulier, trouvaient de la nourriture qui empêchait la famine et fournissait des soins médicaux vitaux aux nourrissons malades et aux mères qui allaitent. Au 21e siècle, la médecine protège les nourrissons et les mères, la distribution de nourriture est meilleure et certains grands-pères sont des soignants vigilants comme les grands-mères l’ont toujours été. Néanmoins, la protection des jeunes est une valeur fondamentale pour les personnes âgées, maintenant et pour toujours. Nous devons protéger la planète, nous respecter les uns les autres et créer un monde meilleur – d’autant plus possible si nous ne sommes pas submergés par trop de petits-enfants.

La nécessité pour les grands-parents de protéger les enfants est devenue manifestement évidente pendant le COVID. Chaque groupe d’âge souffre à sa manière, mais dans chaque pays, les mères de jeunes enfants sont particulièrement susceptibles de perdre leur emploi, de souffrir d’anxiété et de souffrir de dépression. L’incapacité de voir les grands-parents a aggravé le problème.

Dans une étude publiée en 2021 dans la Review of Economics of the Household, Yamamura et Tsustsui ont constaté que, dans les ménages de trois générations, les mères souffraient moins du COVID parce que les grands-parents supportaient davantage le fardeau. C’est une autre raison pour laquelle il est préférable que les aînés n’aient qu’un seul groupe de petits-enfants: si les grands-parents étaient dans le groupe d’une famille, ils ne pourraient pas être dans celui d’une autre.

Lorsqu’une catastrophe survient, il vaut mieux que les grands-parents n’aient que quelques petits-enfants. Ensuite, ils peuvent être protecteurs; ils ne peuvent pas en protéger une douzaine.