Biais – Qu’est-ce que c’est? Et quand est-ce mauvais?

Le biais est un sujet brûlant. De nombreuses personnes se sont déclarées préoccupées par les préjugés dans les admissions, l’embauche, le maintien de l’ordre, la détermination de la peine, la modération des médias sociaux et de nombreux autres aspects de la société. Le souci est que de tels biais pourraient avoir des effets indésirables. Cependant, tous les biais ne sont pas manifestement préjudiciables. De plus, certains biais peuvent être bons. Les préjugés ne sont donc pas toujours préoccupants. Si cela est surprenant, vous voudrez peut-être savoir ce que j’entends par «biais». Dans cet article, je vais fournir une brève description de la façon dont le «biais» est utilisé en sciences cognitives et des façons dont nous pouvons évaluer les biais.

1. Qu’est-ce que j’entends par «biais»?

Beaucoup d’entre nous ont tendance à acheter des produits de certaines marques plutôt que d’autres: Mac contre PC, Starbucks contre Dunkin, eBay contre Amazon, etc. Les scientifiques cognitifs se réfèrent souvent à ces différences mesurables dans nos réponses comme des biais.

Nous pouvons mesurer les biais de plusieurs façons. Par exemple, nous pouvons mesurer la fréquence à laquelle je choisis une marque plutôt qu’une autre. Ou nous pouvons mesurer le temps qu’il me faut pour déterminer si j’aime une marque par rapport à ses concurrents. Par exemple, si j’ai tendance à acheter des produits Apple plus que les produits de leurs concurrents et que je décide plus rapidement que j’aime un produit Apple plutôt qu’un produit similaire d’une autre entreprise, il me semble alors montrer un biais mesurable en faveur des produits Apple (sur leurs alternatives).

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Bien entendu, la fréquence et le moment des décisions ne sont que quelques formes de biais. Il y en a beaucoup d’autres (Petty et al., 1997).

2. Le biais est-il toujours mauvais?

La discrimination fondée sur la race, le sexe et d’autres catégories sociales est largement considérée comme mauvaise. Le but de cet article n’est pas de contester la méchanceté de tels préjugés. Cependant, de nombreux biais ne sont probablement pas considérés comme si problématiques. Par exemple, vous ne vous souciez peut-être pas si nous avons tendance à prononcer ou à comprendre certaines syllabes plus rapidement que d’autres.

De plus, certains biais peuvent être bons. Par exemple, vous pensez (à juste titre) que les arguments logiquement solides sont supérieurs aux arguments fallacieux.

Il y a quelques implications de ces biais non problématiques ou même bénéfiques. Une implication est l’erreur de partialité (Byrd, 2017): déduire que quelque chose est faux ou mauvais uniquement en raison d’un parti pris qu’il présente.

3. Qu’est-ce qui rend un mauvais biais mauvais?

Si nous ne pouvons pas déduire la méchanceté ou le tort de la simple existence d’un biais, comment pouvons-nous déterminer si les préjugés sont mauvais? Il se peut que nous devions évaluer chaque instance de biais au cas par cas. Cependant, il existe plus d’une façon d’évaluer les biais. Considérez-en quelques-uns.

Les conséquentialistes évaluent les préjugés en fonction de leurs conséquences – par exemple, s’ils produisent des inégalités injustes ou augmentent le préjudice global. Les déontologues évaluent les préjugés en fonction de leurs caractéristiques intrinsèques – par exemple, s’ils impliquent une intention malveillante ou s’ils constituent un comportement inacceptable. Les pluralistes peuvent embrasser les deux types d’évaluations (ainsi que d’autres).

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Donc, évaluer les biais par nous-mêmes est un défi, mais évaluer ensemble les biais peut être encore plus difficile. Après tout, si vous et moi avons un désaccord raisonnable sur la bonne façon d’évaluer un biais, nous pouvons alors arriver à une impasse quant à savoir si un biais donné est mauvais.

4. Qui s’en soucie?

Beaucoup de gens deviennent nerveux ou sur la défensive dès que je mentionne que j’étudie les préjugés (par exemple, Byrd, 2019). Ils semblent supposer que le «biais» fait toujours référence à une sorte de préjugé pernicieux. Bien que cela soit parfois correct, il y a des exceptions – et déterminer quels cas sont exceptionnels est un travail acharné. Ainsi, en discutant de la science cognitive du biais, nous pouvons trouver le besoin de mettre en évidence ces exceptions et leurs implications. Une façon de faire est de se référer à ce post.