Changer votre situation en tant que thérapie

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Alors laissez-moi vous parler de notre ami de la famille “Thomas”. (Le nom a été changé.) Actuellement âgé de 17 ans et en plein essor, comme tant d’adolescents modernes, Thomas a connu une période difficile. De retour au collège, il était aux prises avec divers problèmes émotionnels et sociaux (tout comme une énorme proportion de collégiens, bien sûr). Il est arrivé à un point où il a trouvé que le fait d’aller à l’école produisait de l’anxiété et, finalement, c’était une lutte pour ses parents de même le faire y assister.

Je connais Thomas littéralement depuis sa naissance et il a toujours été l’un des enfants les plus brillants que je connaisse. Presque effrayant intelligent, pour être honnête. Voir un enfant avec cette incroyable lutte mentale à l’école était tout simplement déchirant – et c’était simplement de mon point de vue en tant qu’ami de la famille.

Pour faire court, alors qu’il entrait au lycée, ses parents ont cherché une école privée alternative pour lui. Les détails sont un peu compliqués, mais il suffit de dire qu’ils l’ont fait fonctionner et il s’est retrouvé dans une école spéciale en grande partie pour les enfants qui étaient résistants aux méthodes traditionnelles de l’école publique.

C’est un internat et bien qu’il ne s’agisse pas d’une école militaire, il existe des règles strictes, telles que pas d’utilisation de téléphone portable. Parlez d’un changement de situation majeur, n’est-ce pas ?

Après que Thomas ait été déposé pour la première fois, sa famille et ses amis comme moi ont gardé un œil attentif sur la situation, pensant que ce changement avait le potentiel d’aller dans diverses directions.

Cela fait plus d’un an maintenant, et devinez qui est actuellement la vedette de la comédie musicale au lycée de cette école ? Et qui déclare maintenant avoir un solide cercle d’amis ainsi qu’une petite amie ? Et de bonnes notes ? Et plein de réussites extra-scolaires ? Et devinez qui est maintenant déterminé à se lancer dans l’éducation professionnellement et finalement à devenir enseignant pour aider les enfants comme lui à apprendre à exploiter leur potentiel et à s’épanouir dans leur propre parcours éducatif et de vie ? Vous l’avez compris : mon pote Thomas !

Le pouvoir de la situation

Sur les épaules de géants tels que Solomon Asch (1956), Stanley Milgram (1963) et Phil Zimbardo (2007), le domaine de la psychologie sociale a constamment souligné l’énorme pouvoir des facteurs situationnels dans le façonnement du comportement et des processus psychologiques.

Considérez les recherches renommées de Milgram sur l’obéissance à l’autorité. Dans cette recherche classique, de nombreux résidents “normaux” du Connecticut qui se sont retrouvés ostensiblement dans une étude sur les effets de la punition sur l’apprentissage se sont avérés tout à fait capables d’obéir à une figure d’autorité (l’expérimentateur de l’étude) au point qu’ils auraient facilement tué un autre participant innocent (qui était en fait joué par un acteur). La situation était tout simplement si puissante que désobéir à l’expérimentateur ne semblait pas être une option pour une grande partie des participants. Ainsi, au lieu de désobéir à l’expérimentateur et de simplement dire qu’ils refusaient de continuer, ces participants se sont livrés à des actes (y compris l’administration de décharges électriques) qui auraient (si les décharges étaient réelles) tué l’autre participant.

Dans un résumé de la recherche sur le pouvoir des forces situationnelles sur le comportement, le célèbre spécialiste du comportement Phil Zimbardo (2007) résume une vaste littérature sur ce sujet montrant que dans presque tous les domaines comportementaux étudiés, les facteurs situationnels, même s’ils semblent petits et inoffensifs, ont des effets énormes sur notre psychologie intérieure et notre comportement. De plus, ironiquement, les gens ont souvent tendance à négliger les facteurs situationnels comme étant pertinents pour expliquer pourquoi ils font ce qu’ils font.

Souvent, nous ne considérons même pas les facteurs situationnels comme des causes de comportement

Dans un traité révélateur sur l’ensemble du domaine de la psychologie sociale, Ross et Nisbett (1991) documentent soigneusement comment les gens ont tendance à ignorer les causes situationnelles lorsqu’ils examinent les résultats comportementaux. Et selon les circonstances, cela s’applique à la façon dont nous arrivons à comprendre les comportements des autres (voir Ross, 1977) et nous-mêmes (Nisbett & Wilson, 1977).

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Dans un exemple classique (Ross, 1977), les étudiants qui participaient à une simulation de quiz avaient tendance à penser que l’étudiant qui avait été choisi au hasard pour animer le jeu était en fait plus intelligent que la moyenne. Ils ont négligé de se rendre compte que l’hôte semblait intelligent en grande partie parce qu’il avait toutes les réponses devant lui (c’est un peu l’effet Alex Trebek (même si je suis convaincu qu’il était vraiment très intelligent !)).

Dans une autre étude, Nisbett et Wilson (1977) ont demandé à des élèves de regarder et d’évaluer un film assigné au hasard à l’un des deux groupes. Dans un groupe, les élèves ont regardé le film dans une salle de classe bienveillante. Dans un deuxième groupe, la porte de la classe était restée entrouverte et les bruits de construction forts étaient constants pendant le film. Plus tard, on a demandé aux élèves d’évaluer le film et, surtout, d’expliquer pourquoi ils ont aimé ou non le film.

Dans cette étude, les participants dans la condition de bruit fort ont déclaré aimer moins le film, en moyenne, par rapport aux participants dans l’autre condition. Fait intéressant, lorsqu’on leur a demandé de justifier leurs évaluations, aucun étudiant n’a souligné le bruit de construction comme pertinent (même si, compte tenu de la méthodologie et des résultats de l’étude, ce facteur situationnel était évidemment et nécessairement pertinent).

Les leçons ici sont doubles :

  • Les facteurs situationnels importent beaucoup dans la détermination du comportement.

et

  • Les gens ont tendance à ignorer ou à négliger l’impact des facteurs situationnels sur leur comportement et celui des autres.

Le changement situationnel comme thérapeutique

Si des facteurs situationnels apparemment minimes, tels que la présence ou non de constructions en arrière-plan, peuvent avoir des effets psychologiques et comportementaux substantiels, alors imaginez ce que les grands facteurs situationnels peuvent avoir sur le comportement ?

L’industrie de la santé mentale se développe ces jours-ci, car l’augmentation des problèmes de santé mentale signalés, en particulier chez les adolescents et les jeunes adultes, semble être à la hausse, en particulier dans les sociétés post-agraires comme les États-Unis (voir Twenge et al., 2019) . Diverses formes de thérapies par la parole (p. ex., thérapie cognitivo-comportementale) et de thérapies pharmaceutiques sont offertes par les praticiens de la santé mentale en grandes quantités. En règle générale, ces types de thérapies traditionnelles aident des millions de personnes à travers le monde à lutter contre toutes sortes de problèmes tels que l’anxiété, la dépression et l’instabilité de l’humeur. Ce travail est important et des avancées dans ces domaines sont indispensables.

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Cela dit, peut-être qu’à l’avenir, les praticiens de la santé mentale pourraient accorder un peu plus d’attention à l’impact des facteurs situationnels sur la création de changements comportementaux et psychologiques. Des décennies de travail en psychologie sociale nous montrent que les facteurs situationnels ont la capacité d’affecter les comportements dans des domaines tels que les relations, l’aide aux autres, l’agressivité, l’éducation, la politique, etc.

Résultat final

Revenons à mon bon ami Thomas, dont l’histoire a commencé cet essai. Avant que Thomas ne commence à fréquenter sa nouvelle école (qui représente un changement situationnel massif), les approches traditionnelles pour l’aider avaient au mieux des effets limités. Mais un changement de situation à grande échelle l’a littéralement transformé d’un enfant qui se remettait en question et qui était anxieux à l’idée même d’aller à l’école en, littéralement, la star de la pièce de théâtre au lycée, avec toutes sortes de grandes choses se déroulant sur le plan scolaire et social. Pensez-y !

Alors que nous examinons la crise actuelle de la santé mentale qui affecte les adolescents et les jeunes adultes dans le monde développé, n’ignorons pas les leçons de la bonne vieille psychologie sociale.

Envie de changer de comportement ? Voici une simple leçon de psychologie sociale : d’abord, essayez de changer la situation.