Comment faire face aux mauvaises nouvelles, la manière stoïcienne

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Zeno (né en 334 avant notre ère), le fondateur du stoïcisme, était originaire de Citium (aujourd’hui Larnaca) à Chypre et était peut-être d’origine phénicienne. Jeune homme, Zénon partit de Phénicie avec une cargaison de pourpre impériale, une teinture obtenue en écrasant des escargots de mer. Malheureusement, il a perdu cette précieuse cargaison dans un naufrage et s’est retrouvé à Athènes avec à peine plus que les vêtements qu’il portait sur le dos, voire cela.

Maintenant complètement remis de son calvaire, Zeno a rendu visite à un oracle et a demandé ce qu’il devait faire “pour vivre la meilleure vie”. L’oracle répondit énigmatiquement qu’il devait “avoir une conversation avec les morts”. Interprétant cela comme signifiant qu’il devait se mettre à l’étude des auteurs anciens, il commença à fréquenter une librairie de l’agora, la place centrale d’Athènes. Un jour, Zeno ramassa une copie du Souvenirs, un recueil de dialogues socratiques de Xénophon. Frappé par la représentation de Socrate par Xénophon, il demanda au libraire où se trouvaient de tels hommes. A ce moment précis, le philosophe cynique Crates de Thèbes passait par là. Le libraire l’a pointé du doigt et a dit: “Suivez cet homme.”

Après avoir accepté de le prendre, Crates a donné à Zeno un pot de soupe aux lentilles à transporter à travers le Kerameikos, le quartier des potiers d’Athènes – un exercice cynique de base pour cultiver «l’impudeur», ou le mépris de l’opinion populaire. Inhabitué à de telles tâches subalternes, Zeno, conscient de lui-même, a tenté de cacher le pot sous son manteau du mieux qu’il pouvait. Voyant cela, Crates cassa la marmite avec son bâton et Zeno s’élança au loin avec de la soupe aux lentilles dégoulinant de ses jambes. Crates l’appela : « Pourquoi t’enfuir, mon petit Phénicien ? Rien de terrible ne t’est arrivé !

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L’incident avec le pot de lentilles suggère que Zénon, à cette époque, était encore loin de la sagesse. Mais comment aurait-il pu gérer son naufrage s’il avait alors déjà été stoïcien ? En d’autres termes, comment aurait-il pu utiliser la raison pour atténuer ses difficultés en les mettant dans une juste perspective ?

1. Contextualisation

Zeno aurait pu commencer par contextualiser ses difficultés, comme ceci : « Si moi ou quelqu’un entreprend un voyage en mer, il y a toujours un risque de naufrage. Il n’est donc guère extraordinaire, voire prévisible, qu’après tant de voyages réussis j’aie fait naufrage. Au moins, je m’en suis sorti indemne et j’ai encore de nombreux avantages et atouts, notamment mon esprit sain et mon éducation. Les choses pourraient être bien pires – pour beaucoup de gens, elles le sont. Après tout, j’ai seulement perdu mon vaisseau parce que j’en avais un en premier lieu. A combien s’élèvera mon malheur dans cinq ou dix ans, encore moins dans cent ? Qui se souciera alors de ma cargaison ? Qui s’en soucie même maintenant? La violette impériale, comme c’est ridicule !

2. Visualisation négative

Après contextualisation, Zeno aurait pu essayer une technique appelée préméditation malorum [Latin, “premeditation of future evils”], également connue sous le nom de « visualisation négative », qui dans son cas impliquerait d’imaginer le pire qui pourrait arriver maintenant et, espérons-le, de réaliser que même cela n’est pas si grave : « Donc, j’ai perdu mon navire et ma cargaison. Au mieux, mon contrat bottomry [shipping insurance in the ancient world] couvrira mes prêts. Au pire, je devrai vendre une propriété pour payer mes créanciers, et recommencer à une échelle plus modeste. Est-ce vraiment si terrible ?

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3. Transformation

Ma technique préférée est la transformation, qui consiste à transformer les difficultés en opportunité – ce qui est, bien sûr, exactement ce que Zeno a fait en s’attachant à Crates et en devenant philosophe. Si Zénon n’avait pas « subi » un naufrage, il n’aurait pas fait l’objet de cet article. En fait, il n’y aurait pas eu d’article. Compte tenu de l’influence du stoïcisme sur les pères fondateurs, il se peut qu’il n’y ait pas eu d’Amérique non plus. Comme Zeno l’a dit plus tard, “J’ai fait un voyage prospère quand j’ai subi un naufrage.”