Comment Internet a-t-il réussi à capter notre attention?

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Le New York Times d’aujourd’hui publie un article convaincant sur «l’économie de l’attention» qui comprend un profil de Michael Goldhaber, un scientifique à la retraite surnommé «la Cassandra de l’ère Internet». Dans les années 1990, Goldhaber prévoyait comment le moyen de communication superpuissant d’Internet mettrait une énorme prime sur notre capacité d’attention limitée au point où, comme le dit Goldhaber, «on paie, obtient ou cherche presque toujours l’attention».

Il ne fait aucun doute que le pouvoir de capture de l’attention d’Internet peut être utilisé à des fins perverses et qu’il a des effets importants et croissants sur les événements mondiaux. Malgré ses nombreuses qualités bénignes et les améliorations démontrables qu’il a apportées à de nombreux aspects de la société, il se peut bien que notre esprit humain ne soit finalement pas bien équipé pour l’utiliser de manière productive ou durable. L’inadéquation entre la puissance d’Internet et les capacités cognitives et attentionnelles que nous possédons, les humains, pourrait conduire à notre destruction.

Comment pourrions-nous ne pas avoir remarqué une force aussi puissante parmi nous? Le schéma de communication de base d’Internet a été découvert à la fin des années 1960. Je dis «découvert» parce que la structure et le fonctionnement d’Internet ont des qualités de loi physique (voir cet excellent livre pour une introduction mathématique mais accessible à la «physique de l’Internet»).

Bien que l’ingénierie de la communication soit infiniment diversifiée, il n’existe, à notre connaissance, qu’environ trois façons de base de concevoir un système de communication. Les trois types de systèmes de commutation, tels qu’ils sont connus, sont: les systèmes de type téléphonique, les systèmes de type courrier postal et les systèmes de type Internet. Celles-ci portent respectivement les noms de commutation de circuits, de commutation de messages et de commutation de paquets.

Les systèmes téléphoniques traditionnels établissent un lien dédié entre les parties: lors d’un appel fixe, vous ne pouvez pas utiliser votre canal de communication pour autre chose. Le téléphone est idéal pour l’intimité et reste très populaire même à l’ère d’Internet, mais son exclusivité crée de l’inefficacité. Si vous ne dites rien lors d’un appel, vous gaspillez de la bande passante et le canal que vous utilisez pour communiquer ne peut pas être utilisé plus utilement par d’autres parties. De plus, personne d’autre ne peut vous joindre ni vous joindre pendant que vous êtes en ligne.

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Les systèmes postaux dissocient les expéditeurs et les destinataires. Lorsque vous envoyez une lettre, il faut du temps pour arriver, mais elle peut être transportée dans un camion ou une sacoche avec des milliers d’autres sur un itinéraire postal pré-planifié. Ce schéma sacrifie la vitesse au profit de l’efficacité.

Le schéma d’Internet adopte une approche totalement différente. L’idée maîtresse est de partager tous les canaux de communication, tout le temps. Tout le monde sur le réseau peut potentiellement utiliser pratiquement n’importe quelle liaison en fonction de la destination du message et en fonction du trafic actuel des messages. Les messages ne suivent pas toujours le même chemin – ils peuvent être redirigés en cours de route par une chaîne de routeurs pour trouver le chemin le plus efficace. Cela est possible car le message est découpé en petits morceaux appelés paquets. Chaque paquet empruntera le meilleur chemin pour arriver là où il doit aller.

Ce schéma nécessite que les routeurs se parlent. Les routeurs fournissent en permanence aux autres routeurs des informations cruciales. Ils signalent que des tranches de messages sont arrivées avec succès et qu’ils font passer les messages plus loin que prévu. Les routeurs se disent également comment trouver de bons itinéraires sur le réseau plus large. Ils le font de manière autonome, c’est-à-dire sans intervention humaine.

Dans l’ensemble, il n’existe qu’une poignée relative de règles simples qui régissent Internet. Les règles sont accessibles au public et faciles à implémenter dans le matériel. Ces règles ont été élaborées avec la contribution d’utilisateurs ordinaires. Internet a évolué jusqu’à son état actuel grâce à de nombreux ajustements et ajustements. Collectivement, nous avons trouvé comment exploiter les «lois» de la communication pour produire un système superpuissant – peut-être trop puissant.

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Ces connaissances, bien que dangereuses, présentent de grands avantages potentiels si nous pouvons les utiliser pour mieux nous comprendre. Mon grand point est que nous pouvons l’appliquer dans un nouveau domaine où il n’a pas été utilisé auparavant: en étudiant le fonctionnement de notre cerveau. La raison pour laquelle cette direction est prometteuse est que nos cerveaux sont également de gigantesques systèmes de communication qui font face à bon nombre des mêmes défis que l’Internet mondial.

Les cerveaux exigent un haut niveau d’efficacité – les neuroscientifiques l’ont de plus en plus reconnu ces dernières années, comme le montre le mouvement du «codage prédictif». Mais ce qui n’a pas été aussi bien compris, c’est que le cerveau doit permettre une communication flexible entre des milliards de composants. Ce sont précisément les objectifs d’ingénierie d’Internet: une communication efficace et flexible. Mais la neuroscience contemporaine ne voit généralement pas le cerveau comme flexible. Oui, le cerveau peut montrer de la plasticité, comme lorsque nous apprenons à jouer d’un nouvel instrument de musique, ou lorsque nous nous remettons d’une lésion cérébrale. Dans ce cas, le cerveau modifie sa structure physique.

Ce que l’on vient de reconnaître, c’est que le fonctionnement normal du cerveau est très flexible, avec des messages envoyés à différentes destinations à chaque instant. Ceci est accompli non pas en modifiant la structure physique du cerveau mais en dirigeant les messages en temps réel, comme le font les routeurs.

L’attention elle-même en est l’un des meilleurs exemples. D’instant en instant, nous sélectionnons une partie de l’espace visuel pour donner un examen plus approfondi, soit en déplaçant nos yeux ou en utilisant les mécanismes internes de notre système visuel pour extraire des informations supplémentaires d’un endroit particulier. L’attention est une tâche en temps réel qui ne peut évidemment pas attendre que le cerveau se reconnecte. Il y a une constellation de systèmes cérébraux impliqués dans l’attention – du lobe frontal, qui planifie les mouvements des yeux, au système visuel, qui comprend ce qui existe, à l’amygdale, qui maintient la vigilance, au tronc cérébral, qui aide à tout coordonner. Mais finalement, la tâche consiste à envoyer des messages: faites attention à cette chose, puis faites attention à cette autre chose.

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Dans les prochains articles, je parlerai des raisons pour lesquelles les neuroscientifiques ne voient généralement pas les choses de cette façon (bien que cela change). Cela se résume au fait que nous pensons en termes assez idéalistes au fonctionnement des neurones. Nous rejetons l’idée que les neurones ont la capacité de «choisir» où envoyer les messages. Ce n’est pas que les neurones soient des entités intelligentes ou conscientes – ce ne sont que des cellules uniques sans volonté. Au lieu de cela, ils sont beaucoup plus capables de router les messages de manière flexible que ce qui est généralement reconnu. Ils feraient bien d’avoir évolué pour utiliser collectivement des schémas similaires à Internet pour communiquer à l’échelle du cerveau.

La métaphore Internet du cerveau – décrite plus en détail dans mon nouveau livre Un Internet dans votre tête—C’est l’idée que nous devrions rechercher des solutions similaires à Internet dans la façon dont le cerveau obtient une attention dynamique, ainsi qu’une foule d’autres tâches et expériences. Une première étape consiste à commencer à considérer les composants du cerveau comme des routeurs. La neurobiologie offre un large éventail de mécanismes possibles pouvant prendre en charge un fonctionnement et une efficacité de type Internet. Si Internet s’apparente à une loi de la nature, il est temps que nous prêtions attention à la façon dont sa conception incroyablement puissante peut nous aider à comprendre le fonctionnement de notre cerveau. Peut-être que cela aiderait à équilibrer le côté obscur d’Internet.