Comment les choix de la quarantaine influencent le reste de la vie

Après près de deux ans de vie en pandémie, les sentiments de désespoir sont particulièrement aigus chez les personnes âgées. En tant que psychologue sociale dans ce groupe démographique vulnérable, lorsque je réfléchis à ce que sera un monde post-pandémique, si je serai là pour le voir et comment mes descendants y vivront, je sens parfois le désespoir m’envahir comme un tsunami après un tremblement de terre.

Le désespoir n’a pas la même résonance ou la même présence dans la vie des jeunes adultes : ils peuvent être agités et se sentir déracinés, mais le désespoir n’est pas leur état naturel. À la quarantaine aussi, les gens peuvent être indignés et en colère, non seulement à propos de COVID-19, mais aussi d’autres problèmes sociaux, du racisme à la dégradation de l’environnement. Mais la plupart espèrent toujours qu’un avenir meilleur les attend, et c’est l’espoir qui est à la fois le remède et l’antithèse du désespoir.

Le rythme de la pandémie a bouleversé notre sens du temps qui passe. Dans les dernières décennies de la vie, lorsque le désespoir nous envahit, c’est parce que nous avons perdu l’espoir que les choses s’amélioreront dans un laps de temps pertinent.

F. Scott Fitzgerald a écrit que, dans la vraie nuit noire de l’âme, il est toujours trois heures du matin. Pour de nombreuses personnes de mon âge, cela semble parfois ainsi, quelle que soit l’heure qu’il est. Une femme qui est veuve depuis des décennies a décrit ainsi son état mental actuel : « C’est comme juste après la mort de mon mari. moi qui devais y aller, tout était comme avant. Au moment où je suis retourné au lit, je savais que ce n’était pas du bon côté. Mais le fait est qu’il n’y en a pas, et même s’il y en avait, je ne vivrai pas assez longtemps pour le voir.”

Le désespoir est parfois difficile à distinguer de tous ces autres mots tristes qui commencent par D : dépression, abattement et désolation. Le désespoir est tout cela et aucun de ceux-ci, omniprésent en cette période doublement difficile où la santé physique, mentale et émotionnelle de nos institutions ainsi que de nous-mêmes a été poussée à ses limites.

J’ai brossé un tableau sombre, mais le travail révolutionnaire du psychanalyste Erik Erikson suggère que même la dernière étape de la vie offre toujours une opportunité de croissance et de développement positifs, une opportunité dans laquelle l’intégrité peut diminuer sinon effacer le désespoir.

Erikson a théorisé que gérer avec succès les défis de chaque étape de la vie adulte conduit à l’émergence de la suivante.

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Lorsque l’isolement de l’âge adulte seul cède la place à l’atteinte de l’intimité, l’âge adulte moyen présente de nombreuses opportunités de générativité ; non seulement élever des enfants, mais aussi encadrer, enseigner, transmettre des compétences et des connaissances qui profiteront aux générations futures. Sans cette perspective plus large, la stagnation réduit notre concentration de l’extérieur vers l’intérieur, de l’engagement productif qui contribue à l’amélioration des autres au détachement de soi et des autres. Un échec à trouver une résolution positive de la crise de générativité vs stagnation avant d’affronter la dernière étape d’Erikson rend plus probable que le désespoir, plutôt que l’intégrité, colore nos dernières années.

Le désespoir est une condition dans laquelle la tristesse, l’amertume et le regret dominent notre existence personnelle et sociale. Nous connaissons tous des personnes en présence desquelles ces sentiments semblent émaner comme un nuage noir ; nous le sentons, cette aura d’impuissance face aux forces déployées contre eux, comme une amie qui est certaine que si elle avait épousé un homme différent, elle aurait été heureuse, aurait réussi sa carrière, et non l’ex-mère de deux enfants adultes, ou celle qui ne s’est jamais mariée du tout et se plaint que si elle l’avait fait, elle ne vivrait pas de ses maigres économies, isolée des autres avant même la pandémie, se demandant qui retrouvera son corps à sa mort, et qui s’en souciera.

Et je me souviens aussi d’une autre vieille connaissance qui a parfaitement capturé l’expérience du désespoir de fin de vie façonné par des étapes de la vie antérieures non réalisées. Cet homme bourru et imposant vivait de l’autre côté de la rue quand j’élevais mes enfants et leur criait dessus même pour des infractions mineures, comme une balle dans son jardin ou un chat dans son arbre (et dont la maison, sans surprise, était régulièrement encouragée à Halloween) . Je me souviens qu’il disait que la seule bonne chose de ne jamais avoir eu d’enfants était de ne pas avoir de descendants pour hériter de ce qu’il considère comme un avenir sombre.

« Monsieur Wilson. » comme mes enfants l’appelaient du nom du voisin grincheux de Dennis la Menace, ils n’ont jamais nourri ou créé quoi que ce soit qui lui survivrait; n’a jamais contribué de manière significative à des changements positifs qui profiteraient à la société ou aux générations futures. Presque entièrement égocentrique, il n’a fait aucun effort pour apprendre, améliorer ou enrichir sa vie ou celle de quelqu’un d’autre. Avec peu de choses pour donner un sens à sa vie, il était mal équipé pour faire face à la confrontation psychologique finale entre désespoir et intégrité.

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L’intégrité par définition est l’intégralité, la solidité, l’intégralité. Dans le lexique d’Erikson, l’intégrité signifie s’accepter pleinement et accepter la mort. Accepter, c’est assumer la responsabilité de votre vie, savoir que vous ne pouvez pas défaire le passé malgré vos souhaits ou même vos fantasmes, et vous sentir essentiellement satisfait de qui vous êtes.

La question centrale dans cette dernière étape de la vie est : Ai-je mené une vie authentique et significative ? Cela nous oblige à nous demander si nous avons vécu selon nos valeurs fondamentales, suivi notre boussole morale et agi de manière cohérente dans la direction indiquée. Lorsque nous nous penchons vers l’intégrité, nous sortons de cette réflexion profonde avec un sentiment d’accomplissement. Cela favorise non seulement la satisfaction d’une vie bien vécue, avec peu de regrets, mais aussi un sentiment de contentement et la sagesse d’affronter la mort avec un sentiment d’équanimité et d’accomplissement.

Contrairement à ceux qui sont embourbés dans le désespoir, il y en a beaucoup d’autres dont l’intégrité non seulement les sert bien à mesure qu’ils vieillissent, mais sert souvent aussi les autres. Kate est une avocate à la retraite à la fin des années 70 qui consacre une grande partie de son temps, de son énergie et de ses ressources financières à des causes environnementales, sachant que, même si ses efforts pourraient ne pas faire une différence prévisible dans sa propre vie, il y a une chance qu’ils puissent en bénéficier. générations futures. Et il y a Eric, un écrivain et paysagiste de 80 ans, qui est très heureux de partager sa connaissance du monde naturel – ainsi que sa collection d’artefacts, tels que des fossiles, des insectes, des minéraux, des coquillages et des plantes – avec les enfants. d’un programme communautaire pour les jeunes, ainsi que les enfants d’amis et de voisins.

Nous ne pouvons pas changer le passé, mais nous avons un certain contrôle sur notre interprétation de celui-ci et sur la façon dont nous racontons l’histoire (à nous-mêmes autant qu’aux autres). Il y a aussi une leçon à tirer pour les jeunes lecteurs : les choix que vous faites aujourd’hui façonneront la dynamique entre l’intégrité et le désespoir qui se déroulera plus tard dans votre vie.

Pour beaucoup de gens, l’intégrité est atteinte en réfléchissant à une vie dans laquelle ils ont fait de leur mieux, comme le dit Tom, un autre homme d’âge avancé. Il a dit : « J’ai rempli mes obligations, j’ai tenu mes promesses. J’étais honnête dans mes relations. Je n’ai jamais fait fortune, mais c’était suffisant pour subvenir aux besoins de ma femme et de mes enfants, éduquer les enfants et aider ma mère à la fin. de sa vie. Nous vivons plutôt bien et restons aussi actifs que possible. Nous allons à l’église. Nous sommes tous les deux encore en bonne santé, et nous avons pris des dispositions pour quand nous ne le sommes pas. Cela n’a pas été un lit de roses , mais il a eu ses points forts. Dans l’ensemble, ça s’est bien passé.”

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L’intégrité, comme le désespoir, n’est pas un état stable mais dynamique. Parfois événements et émotions se conjuguent pour nous submerger, nous faire basculer du radeau retenu par notre sens de la cohérence qui pointe sans cesse vers l’horizon. Accablé par des sentiments occasionnels de désespoir, nous pouvons chercher des remèdes dans l’art, la littérature, la beauté, la musique, la nature ou des consolations plus familières, du chocolat à l’alcool, pour combler le vide laissé dans le sillage du désespoir. Nous pouvons regarder en arrière sur nos vies et, plutôt que de nous concentrer sur ce que nous avons perdu ou raté, faire un effort délibéré pour célébrer ce que nous avons apprécié, réalisé et contribué, même modeste ou éphémère.

Quand je me réveille dans cette nuit noire de l’âme et que je ne peux pas me rendormir, je sors et j’enfonce mes orteils nus dans l’herbe baignée de rosée pour me reposer, prendre une profonde inspiration et atteindre le ciel. Puis je me remets au lit, mets sur YouTube et regarde une rediffusion des manifestations de Black Lives Matter de l’été 2020. La vue de centaines, de milliers, voire de millions de marcheurs de tous âges et de toutes couleurs, démontrant leur foi en un meilleur avenir, me donne de l’espoir pour ce qui reste de moi et de mes enfants. En éclairant l’écran, les images éclairent mon âme et, le temps de se rendormir, bannissent mon désespoir.