Comment les odeurs nous repoussent ou nous contraignent rapidement

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Source : gritsalak karalak/Shutterstock

Les humains et les autres animaux dépendent de l’olfaction pour leur survie. Les odeurs positives obligent les mammifères à rechercher des récompenses agréables (par exemple, de la nourriture délicieuse, du sexe). D’un autre côté, les odeurs défavorables avertissent du danger (par exemple, des vapeurs toxiques, de la nourriture pourrie) et nous éloignent des choses qui peuvent causer des dommages physiques ou la mort.

Environ 5% du cerveau humain typique est dédié à notre organe olfactif, ce qui nous permet de distinguer des millions d’odeurs différentes en quelques millisecondes après avoir capté une bouffée d’odeur inhalée par les voies nasales. Certaines odeurs sont neutres, mais la plupart des odeurs se voient attribuer une valence positive ou négative et codées comme bonnes/sûres ou mauvaises/dangereuses par des régions cérébrales inconscientes.

La valence des odeurs nous rapproche ou nous repousse

Une nouvelle recherche (Iravani et al., 2021) du Karolinska Institutet de Suède sur la façon dont le bulbe olfactif traite la « valence d’odeur » positive et négative met en lumière la façon dont une odeur désagréable prépare instantanément le système nerveux central et le cortex moteur à éviter le danger. Ces résultats ont été publiés le 19 octobre dans la revue à comité de lecture Actes de l’Académie nationale des sciences.

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Behzad Iravani et ses collègues ont découvert que les odeurs associées au désagrément sont traitées plus tôt et plus rapidement que celles à valence positive. De plus, les odeurs à valence négative déclenchent une réponse d’évitement immédiate via le cortex moteur.

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“La réponse humaine d’évitement aux odeurs désagréables associées au danger a longtemps été considérée comme un processus cognitif conscient, mais notre étude montre pour la première fois qu’elle est inconsciente et extrêmement rapide”, a déclaré Iravani, chercheur au département de neurosciences cliniques de Karolinska, dans un communiqué de presse. “Les résultats suggèrent que notre odorat est important pour notre capacité à détecter les dangers dans notre voisinage, et une grande partie de cette capacité est plus inconsciente que notre réponse au danger médiée par nos sens de la vision et de l’ouïe.”

Pour cette étude humaine, les chercheurs suédois ont utilisé des mesures électrophysiologiques du bulbe olfactif (OB) en réponse aux odeurs à valence positive et négative. Notamment, ils ont constaté que l’OB réagit beaucoup plus rapidement aux odeurs négatives qu’aux agréables.

Environ 300 millisecondes après avoir respiré quelque chose qui sent le pourri, l’organe olfactif peut transmettre un signal au cortex moteur qui amène immédiatement le corps des personnes à s’éloigner d’une odeur potentiellement dangereuse. Ce comportement d’évitement de tout le corps, ultra-rapide, déclenché par des odeurs avec une valence d’odeur négative se produit presque instantanément.

Cependant, les odeurs avec une valence positive qui pourraient obliger les gens à se rapprocher et à prendre une seconde bouffée sont traitées via un canal beaucoup plus lent qui ne semble pas déclencher une réponse préparatoire automatique de combat ou de fuite dans le cortex moteur.

Les circuits amygdales-striataux entraînent des comportements spécifiques à Valence

Une autre étude récente (Zhang et al., 2021) sur la façon dont les stimuli positifs et négatifs contraignent et repoussent le cerveau des mammifères a révélé que l’amygdale basolatérale (BLA) possède deux classes distinctes de neurones qui entraînent un comportement spécifique à la valence chez la souris. Ces résultats du Cold Spring Harbor Laboratory ont été publiés le 18 octobre dans la revue à comité de lecture Neurosciences de la nature.

Les neurones à valence négative sont activés par des stimuli aversifs ou nocifs, tandis que les neurones à valence positive répondent à des stimuli agréables ou gratifiants.

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Chez la souris, chaque classe de neurones BLA transmet des informations sur la valence positive ou négative via des circuits amygdale-striataux distincts qui se projettent à partir du tubercule olfactif et du noyau accumbens. Par conséquent, la motivation spécifique à la valence pour éviter quelque chose de dangereux ou rechercher quelque chose de gratifiant est liée aux neurones BLA spécifiques à la valence avec des structures d’entrée-sortie distinctives.

Notamment, les deux types de neurones spécifiques à la valence sont dispersés dans l’amygdale basolatérale et coexistent côte à côte. « Ils sont spatialement entremêlés. Lorsque vous commencez à les imaginer, vous savez que certains neurones ne répondent qu’aux bonnes choses, que certains neurones ne réagissent qu’aux mauvaises choses, tout comme le poivre et le sel mélangés ensemble, et ils font des travaux différents », a déclaré l’auteur principal Bo. Li a expliqué dans un communiqué de presse.

Des recherches supplémentaires sur nos circuits de motivation olfactives sont nécessaires pour mieux comprendre comment la valence négative ou positive d’une odeur incite à éviter ou à rechercher un comportement via des circuits cérébraux spécifiques à la valence qui peuvent entraîner une dépendance, provoquer de l’anxiété et déclencher des troubles de stress post-traumatique (SSPT) .