Comment tant de gens peuvent-ils croire des choses aussi étranges?

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“Pourquoi, parfois j’ai cru jusqu’à six choses impossibles avant le petit déjeuner.”

– Lewis Carroll, Alice au pays des merveilles1

Un de mes patients de longue date, que j’aime beaucoup, m’a récemment fait part de son point de vue sur la pandémie du COVID-19.2 Il a exprimé à quel point il était déçu que la plupart des gens soient des «moutons» si indiscutables, croyant tout ce que le gouvernement leur dit sur le virus. “Je suis tellement déçu par les gens. Ils ne peuvent pas penser par eux-mêmes.” Il, en revanche, ne fait pas confiance aux autorités et fait ses «propres recherches». Il m’a raconté comment il avait regardé les vidéos YouTube de certains experts sur COVID-19, qui ne sont pas d’accord avec les opinions et les conseils des responsables de la santé publique. Ces «experts» ont expliqué que le COVID-19 n’est pas plus dangereux que la grippe, que le port généralisé de masques est injustifié, les quarantaines et les verrouillages de masse sont injustifiés et sont simplement destinés à servir des intérêts politiques particuliers.

Mon patient ne souffre d’aucune forme de psychose – il n’est ni délirant ni cliniquement paranoïaque. C’est un homme anxieux, sujet aux accès de dépression, et qui a également du mal à rester concentré. Tout cela a entraîné des sous-performances par rapport à son potentiel et à ses aspirations, une source de longue date de frustration pour lui. Il n’a malheureusement pas de diplôme universitaire, mais c’est une personne intellectuellement curieuse qui s’efforce d’être informée de l’actualité importante.

Facteurs qui contribuent à la pensée conspirationniste

De nombreux facteurs sont connus pour contribuer à la pensée conspirationniste, y compris le stress et le besoin de se sentir maître de sa vie, un besoin de certitude et le besoin de donner un sens à un monde extrêmement complexe, un désir de connaître de manière unique, une surestimation de son niveau de connaissance sur le sujet, le sentiment d’appartenance à un groupe (de compagnons croyants possédant les connaissances spéciales), et ayant un sens urgent du but.

La méfiance à l’égard des autorités et des experts est évidemment un facteur important, allant souvent bien au-delà d’un scepticisme sain, avec une confiance déplacée et inconditionnelle dans des dirigeants intéressés et des «experts» moins crédibles.

La crédulité, l’analphabétisme scientifique, le manque de pensée analytique (manque de pensée critique) et le recours excessif à la pensée intuitive («instinct») y contribuent également fortement. Un niveau d’instruction inférieur est certainement un facteur, mais l’enseignement supérieur ne protège pas à lui seul complètement les gens de la pensée conspirationniste.

Certains biais cognitifs auxquels nous sommes tous enclins contribuent également grandement, y compris le biais de confirmation, le biais de rétrospective, le raisonnement motivé et la tendance du cerveau humain à sur-identifier les modèles et le libre arbitre (intention) dans le hasard. Tous ces biais cognitifs naturels nécessitent un dépassement conscient par la pensée critique.

Une forte association a également été trouvée entre une mentalité de conspiration et une plus grande croyance dans le surnaturalisme et les phénomènes paranormaux, croyant qu’il existe des forces invisibles et intentionnelles. Et croire que l’histoire est guidée par une lutte manichéenne entre le bien et le mal.3

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Les personnes qui croient en une théorie du complot sont plus susceptibles de croire en d’autres théories du complot.

Chez certaines personnes, une propension aux symptômes psychotiques légers peut également être un facteur important, mais la plupart des personnes qui croient que des choses étranges ne sont pas délirantes au sens clinique du terme.4

Les théories du complot augmentent en prévalence dans les périodes d’anxiété, d’incertitude ou de difficultés sociétales généralisées. Une manipulation politique délibérée par des dirigeants sans scrupules servant leurs propres intérêts égoïstes et de pouvoir (d’autant plus dans de telles périodes d’incertitude sociétale) peut influencer de larges pans de la population par la diffusion d’une désinformation et d’une propagande délibérées.5

Les algorithmes des réseaux sociaux et d’Internet ont facilité la propagation des théories du complot et ont facilité la tâche des personnes enclines aux théories du complot à se trouver et à trouver d’autres théories du complot. Mais on ne sait pas si ou dans quelle mesure ils ont augmenté la propension des gens à penser à la conspiration et à l’irrationalité. Internet facilite également la recherche d’informations démystifiant les théories du complot, pour ceux qui possèdent des capacités de réflexion critique.6 Mais la surcharge d’informations et un environnement d’information chaotique sont également des facteurs. De nombreuses personnes comptent trop sur les informations partagées sur les réseaux sociaux par des amis et d’autres en qui ils ont confiance, en tant que principale source d’informations, plutôt que sur les médias traditionnels traditionnels où il y a au moins plus de vérification des faits et de conservation.

Prévalence généralisée des théories du complot

Des études ont constamment montré que des pourcentages très élevés de la population générale croient aux théories du complot. Aux États-Unis, par exemple, cette statistique dépasse généralement 50% pour les théories du complot politique, et les chiffres sont également élevés pour la croyance en les théories du complot médical. Alors que l’attention accrue des médias aux théories du complot ces dernières années laisse l’impression qu’elles ont augmenté au fil du temps et a souligné qu’elles ne sont pas un phénomène marginal,sept les preuves suggèrent qu’ils ont toujours été aussi élevés (et probablement même plus élevés dans le passé).8

La prévalence encore plus répandue d’autres types de croyances contredite par des preuves

La croyance en des théories du complot invraisemblables n’est qu’une manifestation de la tendance de la plupart d’entre nous à avoir des croyances invraisemblables qui sont totalement contredites par des preuves, motivées par bon nombre des mêmes facteurs énumérés précédemment qui contribuent à la pensée du complot.9 Un petit échantillon du kaléidoscope de ces croyances largement répandues comprend (sans ordre particulier) l’astrologie, la numérologie, la synchronicité, la clairvoyance, la télépathie et d’autres phénomènes supposés psychiques / paranormaux, les enlèvements d’OVNI, l’homéopathie, l’acupuncture / les canaux Qi d’énergie vitale, la réflexologie, Reiki / guérison énergétique, vaccins provoquant l’autisme et autres croyances anti-vax, croyances anti-OGM, déni du changement climatique, créationnisme, croyances surnaturelles en dieux, démons, anges, miracles, expériences mystiques, esprits / fantômes, au-delà, réincarnation, proche- expériences de mort et toutes sortes de croyances superstitieuses et autres croyances magiques.

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Si vous vous surprenez à dire «Whoa! Attendez une minute! Comment la croyance X peut-elle être incluse dans cette liste?! » rassurez-vous, vous faites partie de la majorité confortable qui croit au moins à l’une des croyances de cette liste (incomplète). J’en ai cru quelques-uns moi-même. Vous êtes tout à fait normal. Les gens qui ne croient rien de tout cela font partie de la petite minorité de fidèles rigoureux de la preuve et de la science. Accrochez-vous à votre croyance chérie. Reconnaissez simplement que vous vous positionnez diamétralement opposé à la science sur ce sujet.

Le désir de croire que sa vision du monde est fermement compatible avec la science

Pour les gens qui rejettent simplement la science, il n’y a pas de discussion. Bonne chance pour eux de survivre dans ce monde (bien que, bien sûr, presque aucun d’entre eux n’abandonnera sa technologie, ses traitements médicaux et tous les autres produits de la science dont dépendent sa vie et son mode de vie).

Mais pour la plupart des gens, le rôle central de la science dans le succès de la société et le succès spectaculaire de la science dans l’amélioration spectaculaire de notre qualité de vie sont évidents et incontestables. Par conséquent, la plupart des gens aimeraient beaucoup croire que leur vision du monde est fermement compatible avec la science et que les preuves scientifiques finiront par justifier et confirmer leurs croyances. Mon patient est convaincu qu’il y a «deux côtés» dans le débat sur le COVID-19 et que le petit nombre d’experts défendant ses opinions est correct – le reste de la communauté scientifique se trompe et sera finalement persuadé par les «preuves».

Beaucoup de ceux qui ont des croyances pseudoscientifiques, paranormales ou surnaturelles essaient de se persuader qu’il existe des experts scientifiques qui soutiennent leur croyance, ou que leur croyance est compatible avec, ou du moins non contredite par la science. Voir la note de bas de pagedix abordant la question centrale de la compatibilité science-religion.

Changements de paradigme scientifique

L’argument est souvent avancé qu’il y a eu de nombreuses théories scientifiques renversées dans le passé par de meilleures théories et de nouvelles preuves, produisant des changements de paradigme. Les personnes qui souscrivent à l’une des croyances invraisemblables énumérées plus haut affirment souvent que leur théorie deviendra à l’avenir une science acceptée, de la même manière que la théorie de la dérive des continents a été initialement rejetée par la plupart des scientifiques comme invraisemblable, mais est devenue la science dominante.

La science est une méthodologie auto-corrigée, procédant par un processus de conjecture et de réfutation, et par la réplication indépendante bien contrôlée des expériences. Lorsque le poids de la preuve soutient le renversement d’une vieille théorie en faveur d’une hypothèse plus récente et contradictoire, les scientifiques ajustent leur point de vue.

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Aucune preuve scientifiquement crédible n’a émergé pour l’une quelconque des croyances énumérées précédemment, et beaucoup de ces théories sont au-delà de l’improbable, allant si fondamentalement à l’encontre des fondements et de toutes les preuves accumulées de la science moderne que pour qu’elles soient vraies, il faudrait que pratiquement toutes du reste de la science doit être faux.11

La pensée critique et la culture scientifique sont essentielles pour réussir dans l’économie d’aujourd’hui

Les personnes qui ne savent pas comment évaluer rationnellement et systématiquement les informations et comment évaluer rigoureusement les preuves courent un risque élevé d’être laissées pour compte dans une économie du savoir de plus en plus compétitive. Les pays avec des niveaux inférieurs de ces compétences et avec un plus grand nombre de citoyens enclins à croire aux théories du complot invraisemblables, à la pseudoscience et aux croyances populaires caractérisées par la pensée magique prendront rapidement du retard sur les pays avec des citoyens plus éduqués, plus cultivés en sciences et plus avertis.

La plupart des gens n’ont qu’une compréhension superficielle de la méthode scientifique. La science est difficile. La pensée intuitionniste («pensée intestinale»), avec tous ses biais cognitifs associés, est naturelle, alors qu’une pensée critique rigoureuse doit être enseignée, et elle ne peut pas être enseignée rapidement ou facilement. Le manque généralisé de connaissances scientifiques et de capacités de pensée critique rigoureuses dans de nombreuses sociétés reflète un échec du système éducatif. Et cela reflète une culture médiatique populaire qui, trop souvent, glorifie la célébrité, se livre à la superficialité, abaisse les concepts complexes, attend trop peu de lecteurs / téléspectateurs, suppose une courte durée d’attention et donne généralement la priorité au contenu divertissant par rapport au contenu qui informe et éduque.

Le grand vulgarisateur scientifique Carl Sagan a observé:

“Les gens qui sont curieux, intelligents, dévoués à la compréhension du monde, peuvent néanmoins être (à notre avis) embourbés dans la superstition et la pseudoscience. Vous pourriez dire: Eh bien, ils devraient savoir mieux, ils devraient être plus critiques, etc. ; mais c’est trop dur. Ce n’est pas vraiment de leur faute, dis-je. C’est la faute d’une société qui propage préférentiellement le baloney et retient l’ambroisie. Le moyen le moins efficace pour les sceptiques d’attirer l’attention de ces brillants, curieux, intéressés les gens doivent rabaisser, condescendre ou faire preuve d’arrogance à l’égard de leurs croyances. Ils peuvent être crédules, mais ils ne sont pas stupides. Si nous gardons à l’esprit la fragilité et la faillibilité humaines, nous comprendrons leur sort […] Ils croient aux choses pour des raisons. Ne rejetons pas la pseudoscience ni même la superstition avec mépris. ” 12

Sagan nous a aussi laissé ce sobre avertissement: la crédulité tue.13