Comprendre la neuroscience de la compassion

Cela faisait à peine une semaine depuis le début du déroulement de la crise du COVID à Seattle, Washington, le premier État américain à enregistrer une épidémie et où je vis actuellement. Je suis tombé sur un article de journal sur un groupe de bénévoles qui faisaient des courses d’épicerie pour les personnes âgées de leur région. Je me souviens distinctement avoir pensé “Qu’est-ce qui motive ces personnes à sortir de leur zone de confort et à faire quelque chose pour aider quelqu’un qu’elles ne connaissent même pas? Est-ce que je ferais de même?”. Je n’ai toujours pas de réponse à ces questions, mais les neurosciences ont fait des incursions dans un territoire similaire au cours de la décennie précédente – En quoi l’empathie est-elle différente de la compassion? Les différentes régions du cerveau sont-elles activées par les deux? La compassion est-elle aussi bénéfique pour le «donneur» que pour le «receveur», et est-il possible que cette compétence soit améliorée par la formation?

Compassion, empathie et altruisme

Les scientifiques définissent la compassion comme une sensibilité à la souffrance d’autrui, associée à un désir d’alléger sa souffrance. Cela fait de la compassion une entité distincte de son cousin, l’empathie, qui est une expérience générale partagée de l’état émotionnel d’une autre personne, que ce soit la colère, la tristesse, la joie ou la souffrance. L’empathie n’implique généralement pas une composante motivationnelle ou «prosociale» – vouloir aider une autre personne est une réponse purement compatissante.

La compassion est également distincte de l’empathie en ce que les sentiments générés par la compassion pourraient être totalement différents de ceux observés chez la personne qui souffre. Je pouvais ressentir de la colère face à l’injustice infligée à certains membres de la société, par exemple. L’empathie, d’autre part, est plus un “système miroir”. Je vois de la tristesse, donc je me sens triste.

En plus de l’empathie, il est également important de distinguer la compassion d’une autre construction connexe – l’altruisme. Bien que la compassion puisse être associée à la prestation de soins, les comportements altruistes en eux-mêmes ne sont pas nécessairement une preuve que la personne a éprouvé de la compassion. Une personne peut, par exemple, se livrer à un comportement aidant pour tenter de réduire son propre sentiment de détresse. Des études ont montré que la perception de la souffrance provoque une «détresse empathique» chez la personne témoin de la souffrance, et il n’est pas difficile d’imaginer que l’altruisme provoqué par une telle détresse peut être préjudiciable – à la fois au donneur et au récepteur de la réponse. Les comportements altruistes peuvent également provenir d’un besoin de se sentir bien dans sa peau, d’un désir de reconnaissance sociale ou de satisfaire un sentiment de devoir ou d’obligation.

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Les neurosciences et les aspects évolutifs de la compassion

Du point de vue des neurosciences, la compassion saine semble impliquer deux composantes dans une interaction complexe – une composante d’excitation et une composante de réévaluation ou d’autorégulation d’ordre supérieur. L’excitation en étant témoin d’un événement qui suscite la compassion implique une augmentation du rythme cardiaque et des nausées, des symptômes comme ceux ressentis lors d’une menace personnelle ou d’une douleur. Si rien n’est fait, cela peut bientôt se transformer en détresse personnelle. Cependant, la composante de réévaluation de la compassion, qui est médiée par des zones cérébrales d’ordre supérieur dans le cortex préfrontal, semble protéger de la détresse personnelle.

Quand je me demandais comment les volontaires de Seattle étaient suffisamment motivés pour aider quelqu’un qu’ils connaissaient à peine, j’aurais pu, à mon insu, tomber sur une caractéristique importante de la compassion. Des études ont montré qu’en général, des personnes similaires et proches poussent les gens à ressentir plus de compassion. Cela n’est pas surprenant, cependant, étant donné ses origines évolutives – se livrer à un comportement protecteur et sacrificiel est une caractéristique déterminante de la protection maternelle de la progéniture vulnérable.

Mais comment la théorie évolutionniste tente-t-elle d’expliquer la compassion envers les individus non apparentés? Pourquoi quelqu’un se sentirait-il touché par l’expérience d’un individu avec lequel il n’a aucun lien et serait motivé à vouloir soulager sa souffrance? La théorie évolutionniste suggère qu’aider les autres présente des avantages pour l’individu lui-même – en renforçant directement ou indirectement le groupe auquel il appartient et en ouvrant les portes à un comportement d’aide réciproque.

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À un certain moment de notre histoire évolutive, il semble que la vision étroite de la protection de ses propres enfants contre le danger s’est élargie pour inclure la compassion envers d’autres personnes avec lesquelles les gens étaient susceptibles d’interagir à plusieurs reprises et les personnes considérées comme des membres du groupe. Comme l’empathie, qui a une préférence distincte au sein du groupe, la compassion semble également être largement dirigée vers les individus avec lesquels nous nous identifions, pour une raison quelconque.

La réponse élargir et construire

Cela a des implications intéressantes et souvent contre-intuitives. D’un point de vue logique, il peut sembler qu’une personne ayant accès à plus de ressources serait plus compatissante, étant donné qu’elle peut aider les autres à un moindre coût pour elle-même, mais le contraire s’est avéré être le cas. Des recherches ont montré que les personnes appartenant à une classe sociale inférieure ont tendance à être plus sensibles à la détresse et aux besoins des autres, et à leur tour plus compatissantes.

L’équipe de scientifiques qui a réalisé l’étude sur le rang social et la compassion associe leurs découvertes à une réponse «élargir et construire» au stress, dans laquelle les gens cherchent à construire une coopération et des relations face au stress, plutôt que de se battre ou de fuir. Cette théorie élargir et construire suggère qu’agir sur des impulsions positives a plusieurs avantages pour les individus – y compris le renforcement de la résilience psychologique et la réduction des émotions négatives – qui aident finalement l’individu à mieux survivre face au stress.

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La compassion peut-elle être formée?

Les institutions éducatives du monde entier font équipe avec des experts des écritures de compassion bouddhistes pour développer des programmes de formation laïques et contemporains sur la compassion. Des programmes de formation de huit semaines basés sur la compassion des universités Emory et Stanford utilisent une combinaison de pratiques de méditation et ont montré des résultats intéressants. En plus de la réduction de l’activation des régions cérébrales responsables de la composante d’excitation, l’entraînement à la compassion a également conduit à une augmentation de l’attention et du bonheur, ainsi qu’à une diminution de l’inquiétude. L’engagement des régions du cortex préfrontal responsables de l’aspect d’autorégulation de la compassion augmente également après la formation à la compassion. Fait intéressant, la formation à la compassion des parents a révélé des réductions des biomarqueurs du stress, tels que le cortisol, chez leurs nourrissons et leurs jeunes enfants.

La culture a également un impact sur la compassion. Bien que la recherche sur ce sujet n’en soit qu’à ses débuts, les cultures qui mettent l’accent sur le collectivisme et le souci du bien-être des autres sont généralement associées à plus d’exemples de compassion et de prosocialité que les autres cultures.

Cela a également des implications pour les parents de jeunes enfants. Qu’est-ce qu’une cellule familiale, après tout, sinon une mini culture en soi? Comprendre nos propres motivations pour vouloir aider les autres et éliminer les mauvaises raisons des bonnes a le potentiel de changer la façon dont nous élevons nos enfants et, espérons-le, de faire en sorte que nous élevions une nouvelle génération empathique et empathique. compatissants, sans être affligés par toutes les injustices qu’ils voient autour d’eux.

(Cet article a déjà été publié sur Deccan Herald Online le 6 juin 2020)