Connaissez-vous bien votre chien?

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Tout le monde sait que le nez d’un chien vaut mieux qu’un nez humain. En tant que chercheur scientifique, cependant, l’écologiste comportemental Marc Bekoff sait ce que les chiens sont capables de faire beaucoup mieux que le Jack ou Jill moyen. Il raconte que le nez d’un chien peut être quelque part entre 100 000 et un million de fois plus sensible que celui d’un humain, et si le chien est un limier, son nez peut être jusqu’à 100 millions de fois plus sensible que celui entre nos yeux. Mais ce qui est remarquable à propos des nez de chien s’ajoute à plus que ces statistiques impressionnantes. “Quand ils le peuvent, les chiens passeront plus de 33% de leur temps le nez épinglé au sol, et nous savons également qu’ils mettront librement leur nez dans les parties du corps, y compris les aines et les mégots, que nous pensons dégoûtants et totalement inapproprié.”

Il ne faut donc pas beaucoup d’imagination pour sentir que du point de vue d’un chien, le monde dans lequel nous vivons – même s’il est physiquement le même que le monde que nous connaissons en tant qu’êtres humains – doit lui être présenté de différentes manières. nous ne pouvons pas facilement prétendre que nous comprenons.

C’est un monde de chien

Je pense que Bekoff a raison lorsqu’il insiste sur le fait que vivre avec un chien ne devrait pas être une affaire unilatérale. Nous devons en savoir le plus possible sur la façon dont les chiens voient le monde et leur place dans celui-ci afin que nous puissions leur offrir la meilleure vie possible.

Cependant, il est plus facile à dire qu’à faire à la hauteur de cet objectif louable. Quand j’étais enfant, ma mère avait l’habitude de nous dire que «ce n’est pas parce que vous pouvez que vous devriez le faire». En tant que scientifique intéressé par le comportement humain dans toute sa diversité, j’ai également adopté un autre adage: “Ce n’est pas parce que vous pouvez le faire”.

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En d’autres termes, tout comme les humains, les chiens ne font pas ce qu’ils font simplement à cause de la façon dont ils ont été assemblés, biologiquement parlant (bien qu’il y ait maintenant une opinion discréditée du contraire). La plupart de ce qu’ils finissent par faire en tant que chiens doit être appris par l’expérience dans le cadre de la vie quotidienne. Peut-être que les fonctions corporelles de base telles que respirer et remuer la queue peuvent être un comportement qui est en grande partie «dans leurs gènes». Mais le reste de ce qu’ils font ne leur vient pas si facilement. Il en va de même pour les humains, même si nous n’avons pas de queue pour signaler nos sentiments et nos peurs de manière apparemment provocante.

De ce point de vue, il serait naïf de penser qu’un chien fera ce qu’il peut faire simplement parce qu’il peut le faire, anatomiquement parlant. En fin de compte, le monde d’un chien ne se limite pas au chien physique.

Les chiens sont-ils nos meilleurs amis?

Il y a actuellement environ 77 millions de chiens de compagnie vivant aux États-Unis. On estime que plus de 4,5 millions de personnes aux États-Unis sont mordues par des chiens chaque année. Dans une étude statistique de ces blessures entre 2005 et 2018 (l’année la plus récente pour laquelle des données étaient disponibles), les morsures de chien se classaient au 13e rang des principales causes de visites aux urgences non mortelles. Ces blessures sont plus fréquentes chez les enfants d’âge scolaire, les personnes vivant dans les zones moins densément peuplées et les habitants des quartiers les plus pauvres. Trois victimes sur cinq ont été mordues par le chien de la famille ou par un habitant du quartier. De plus, au cours de la pandémie actuelle de COVID-19, les morsures de chien chez les enfants ont augmenté.

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Quel est le message ici? Connaître très bien les chiens de votre vie – leurs goûts, leurs aversions et leurs faiblesses personnelles – n’est pas seulement une façon d’être gentil et attentionné. C’est aussi une façon de rester sain et sauf. Après tout, comme je l’ai dit dans un article précédent, il n’est pas trop exagéré de considérer les chiens comme des loups déguisés en mouton.

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Apprendre à «lire» suffisamment bien les chiens pour éviter les ennuis est logique. Cependant, c’est un conseil qui peut être facilement mal compris. Tous les chiens ne se ressemblent pas, et pas simplement parce qu’ils ne se ressemblent pas tous. Comme Marc Bekoff l’a récemment observé, les chiens diffèrent, les humains diffèrent et les relations chien-homme diffèrent également. Par conséquent, “nous devons être prudents lorsque nous formulons de grandes conclusions sur ce que les chiens peuvent ou ne peuvent pas faire, ce que les chiens savent ou ne savent pas, ou ce que les chiens peuvent ou ne peuvent pas apprendre.”

Comme il le dit également, le problème n’est pas simplement que, comme les gens, les chiens diffèrent, et donc leurs relations avec nous vont également différer. La façon dont ils réagissent en tant qu’individus aux situations, aux défis et aux événements de leur vie peut également varier en fonction de tout, de leur faim à leur stress, etc.

Je tiens également à souligner que les relations chien-humain diffèrent non seulement parce que les personnes impliquées diffèrent en tant qu’individus avec des besoins et des réactions variables en fonction de l’heure, du lieu et des circonstances. En vivant avec des humains, les routines de la vie quotidienne des chiens peuvent ne pas être celles possibles en vivant seuls ou en compagnie d’autres chiens. Cette réalité de la vie ne signifie pas nécessairement qu’ils ne peuvent pas vivre une bonne vie. Oui, il est vrai que la plupart des chiens de la famille n’ont pas eux-mêmes choisi de devenir des animaux de compagnie plutôt que des agents en liberté. Mais cela ne veut pas dire qu’ils ne sont pas des chiens.

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Pourquoi suis-je si convaincu qu’il en est ainsi? Parce que ce que signifie être un chien – pour répéter ce que j’ai déjà dit – n’est pas écrit uniquement dans leurs gènes. Oui, ce que font tous les chiens dans la vie dépend beaucoup de ce qu’ils peuvent faire physiquement. Mais ce qu’ils finissent par faire dépend aussi de qui sont les chiens, qui sont les personnes avec lesquelles ils vivent et quelles sont les particularités de la vie qu’ils ont créée les uns avec les autres.