Des cerveaux flexibles et s’adapter à un monde en mutation

Mars 2020 était la dernière fois que je me suis fait couper les cheveux dans un salon. Je ne le savais pas à l’époque, mais ce serait la dernière fois que je ferais beaucoup de choses. Les premiers jours de la pandémie mondiale causée par le nouveau coronavirus (COVID-19) ressemblent à de l’histoire ancienne, malgré le fait que les effets ont commencé à se faire sentir il y a à peine 12 mois. Cette courte période a été marquée par un besoin sans précédent de flexibilité de la part des individus, des institutions et des gouvernements. Les étudiants sont passés des cours en personne à la fréquentation en ligne, les restaurants ont fermé leurs portes aux dîners et sont passés à la livraison et à emporter, et les dirigeants mondiaux ont eu du mal à adopter des politiques pour répondre de manière adéquate à la situation instable.

La flexibilité cognitive et comportementale est ce qui nous permet d’ajuster nos pensées et nos comportements et de changer nos actions en réponse au monde changeant qui nous entoure. Même pendant les périodes non pandémiques, la flexibilité est associée à la réussite scolaire, à la réussite professionnelle et à d’autres résultats de vie optimaux. Sans flexibilité, nous ne serions pas en mesure de nous adapter à des crises de santé publique et économiques en évolution rapide telles que celles auxquelles nous sommes actuellement confrontés.

Mon laboratoire, le Brain Connectivity and Cognition Laboratory, étudie comment le cerveau soutient la flexibilité et comment une dynamique cérébrale modifiée peut sous-tendre des difficultés de flexibilité telles que celles observées chez les enfants autistes. Par exemple, nous avons constaté que les personnes dont le cerveau passe plus de temps dans un schéma de connexions lâches entre les régions sont mieux à même d’effectuer des tâches de laboratoire de flexibilité cognitive telles que le test de tri des cartes du Wisconsin (Nomi et al.2017). Les enfants autistes manifestent généralement une “ insistance sur la similitude ”, mais ils peuvent aussi bien performer que développer généralement des enfants sur des tâches de flexibilité cognitive en engageant avec succès et dynamiquement les réseaux cérébraux impliqués dans les décisions d’orientation – également appelés “ réseaux de contrôle exécutif ” (Kupis et al.2020).

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Une chose que les scientifiques ont apprise de décennies de recherche sur le cerveau animal et humain est qu’il n’y a pas de région cérébrale unique responsable de la flexibilité. Au lieu de cela, plusieurs régions du cerveau agissent de manière coordonnée et dynamique pour nous permettre de basculer entre différentes tâches, de proposer des alternatives lorsque nos plans sont perturbés et de s’adapter de manière créative à des situations en évolution rapide. Ces zones du cerveau, y compris les régions frontopariétales latérales et orbitales, frontostriatales et midcingulo-insulaires, soutiennent la flexibilité tout au long de la vie. Fait intéressant, certains des mêmes réseaux et régions du cerveau qui permettent la flexibilité sont également impliqués dans la créativité.

On pense que le dysfonctionnement de ces réseaux cérébraux contribue aux troubles de la flexibilité dans les conditions cliniques qui apparaissent pendant l’adolescence, comme l’anxiété, le trouble obsessionnel-compulsif et la dépression, ainsi que les démences qui apparaissent en fin de vie et entraînent une rigidité cognitive, à l’opposé la flexibilité. Fait intéressant, il existe des preuves que les personnes bilingues peuvent avoir un avantage en matière de flexibilité, et que l’expérience bilingue pourrait protéger contre le déclin cognitif de la démence (Uddin 2021).

Maintenant que le COVID-19 a radicalement modifié nos routines quotidiennes, nous avons tous dû faire face en étant plus flexibles dans nos activités quotidiennes. Pourtant, certains d’entre nous réagissent mieux que d’autres à ces changements. Cela conduit à la question: pouvons-nous nous entraîner à être plus flexibles?

Seule une poignée de programmes d’entraînement cognitif informatisés améliorent la flexibilité. Ces types d’interventions informatisées consistent généralement en plusieurs sessions courtes (environ 30 minutes par jour) au cours desquelles les participants complètent des jeux de plus en plus difficiles impliquant la commutation entre les tâches. En général, les preuves de l’efficacité de ces programmes sont mitigées. Les interventions d’entraînement à l’exercice, en particulier celles qui impliquent des exercices difficiles comme les arts martiaux, peuvent conduire à des avantages mesurables dans le domaine de la flexibilité (Diamond et Ling 2016). Les effets cumulatifs de l’exercice sur l’amélioration de la flexibilité du cerveau et du comportement sont bien documentés. Cependant, des questions subsistent quant au type optimal et à la «dose» d’activité physique nécessaire pour augmenter la flexibilité.

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Cette pandémie nous a obligés à faire preuve de souplesse d’une manière que nous n’aurions peut-être jamais imaginée. Un aspect positif est peut-être que la «formation à la flexibilité» que cette crise a imposée à nous tous peut se prolonger pour améliorer notre capacité à réagir de manière flexible dans d’autres aspects de notre vie. Comme le philosophe grec Héraclite aurait dit: «Il n’y a rien de permanent sauf le changement».