Différences cérébrales liées à l’orientation sexuelle

Depuis au moins vingt ans, les neuroscientifiques tentent de découvrir s’il existe des différences anatomiques spécifiques entre les hommes et les femmes hétérosexuels et homosexuels. Une étude post-mortem précoce a révélé qu’une petite région de l’hypothalamus antérieur était plus petite chez les hommes homosexuels que chez les hommes hétérosexuels, et ne différait pas des femmes hétérosexuelles. Des études d’imagerie cérébrale plus récentes ont rapporté des différences liées à l’orientation sexuelle dans les régions corticales consacrées à la vision, certaines asymétries entre les deux hémisphères et des différences d’épaisseur du cortex à l’avant du cerveau.

Dans l’ensemble, ces régions cérébrales spécifiques chez les hommes homosexuels avaient tendance à être similaires à celles des femmes hétérosexuelles (plus typiques des femmes), tandis que ces mêmes régions cérébrales des femmes homosexuelles avaient tendance à être similaires aux hommes hétérosexuels (plus typiques des hommes). Ces découvertes initiales ont amené les scientifiques à penser que certains traits comportementaux et cognitifs liés à l’orientation sexuelle peuvent se refléter dans des différences subtiles mais cohérentes dans l’anatomie du cerveau.

Bon nombre de ces premières études d’imagerie étaient limitées par la petite taille des échantillons et n’incluaient pas de groupes de comparaison de femmes, hétérosexuelles et homosexuelles. Une étude récente a abordé cette question et a également introduit le rôle de gènes spécifiques, en utilisant le plus grand ensemble de données de neuroimagerie-génétique disponible sur le comportement sexuel homosexuel. Des données d’IRM ont été obtenues auprès de 18645 hommes et femmes, âgés de 40 à 69 ans, afin d’extraire des schémas cérébraux liés au comportement sexuel du même sexe. Le comportement sexuel autodéclaré de même sexe a été évalué au moyen d’un questionnaire. On a demandé aux participants: «Avez-vous déjà eu des relations sexuelles avec une personne du même sexe?» avec des rapports sexuels définis comme des rapports vaginaux, oraux ou anaux, ce qui rend la mesure sans ambiguïté. Les options de réponse étaient: «Oui», «Non» et «Préfère ne pas répondre». Ceux qui ont répondu «Préfère ne pas répondre» ont été exclus de l’étude.

Les auteurs ont signalé que leurs méthodes d’analyse des données étaient efficaces pour classer les hommes et les femmes hétérosexuels (une base de référence critique de fiabilité) et que ces modèles uniques de classification étaient moins prononcés chez les personnes non hétérosexuelles. Essentiellement, les différences d’anatomie cérébrale qui distinguent les hommes et les femmes hétérosexuels étaient présentes, mais elles étaient moins prononcées lors de la comparaison des homosexuels masculins et féminins. Plus intéressant encore, lorsque les auteurs ont ajusté les variables de confusion potentielles, et qu’il y en avait beaucoup, les changements de comportement sexuel liés au même sexe dans les schémas cérébraux étaient plus prédominants chez les femmes.

La région du cerveau qui présentait les différences liées à l’orientation sexuelle les plus constantes chez les homosexuels masculins et féminins était le sulcus calcarine. Ce sulcus est la région du cortex à l’arrière du cerveau qui est principalement responsable du traitement des informations visuelles. L’origine des différences d’anatomie cérébrale liées à l’orientation sexuelle est inconnue, cependant, des études récentes suggèrent que de nombreux gènes pourraient être impliqués, ainsi que de nombreux facteurs non génétiques.

Les chercheurs ont également découvert une tendance intéressante en ce qui concerne le lien entre les modèles génétiques et les changements dans l’anatomie du cerveau. Les facteurs génétiques associés aux variations de certaines structures corticales ont montré des effets opposés sur le volume cortical chez les homosexuels masculins et féminins ayant déclaré des comportements sexuels homosexuels. En d’autres termes, les régions cérébrales d’intérêt dans cette étude sont devenues plus grandes chez les femmes homosexuelles et plus petites chez les hommes homosexuels, par rapport à leurs homologues hétérosexuels. Malgré ces découvertes très intéressantes, les auteurs ont souligné que les données génétiques ou de neuroimagerie ne peuvent pas être utilisées pour prédire l’orientation sexuelle d’un individu.

© Gary L. Wenk, Ph.D. est professeur de psychologie et de neurosciences, membre de l’Association américaine pour l’avancement des sciences et auteur de Le cerveau: ce que tout le monde doit savoir (Presse d’université d’Oxford).