Emily Dickinson : La création de la Dame en blanc

Écrire sur Emily Dickinson est une expérience très différente de la chronique de la vie d’Herman Melville et de Charles Darwin qui sont apparus dans des articles précédents. Sa vie avait peu d’action extérieure, et certainement pas du voyage autour du monde de Melville ou de Darwin. Elle n’a pas cherché le soulagement de la détresse en Terre Sainte, comme l’avait fait Melville, ou dans les Highlands écossais comme l’avait fait Darwin. En effet, la majeure partie de sa vie s’est déroulée dans une seule ville – Amherst, Massachusetts – et en fait dans une seule maison. L’action de sa vie était intérieure et s’exprimait dans ses lettres et sa poésie. J’écris à son sujet ici dans le cadre d’une série continue sur de brillants écrivains et poètes qui ont mené des vies troublées, et il convient de le faire à ce stade car nous pouvons voir l’influence de la pensée de Darwin sur sa vision du monde et sa poésie.

Image par Daderot sur Wikimedia Commons/Public Domain

Le Homestead, où Dickinson a vécu pendant presque 15 ans de sa vie, est maintenant connu sous le nom de Emily Dickinson Museum, 2008.

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Elle est née à Amherst en 1830. La famille de son père était venue d’Angleterre dans le cadre des migrations puritaines du début des années 1600. Son grand-père paternel, Samuel Dickinson, était avocat et fondateur de l’Amherst College, dont la vie était caractérisée par des sursauts d’énergie alternant avec une « dépression des esprits », et il était considéré comme le mouton noir de la famille.1. En 1813, il construisit une grande maison en brique, connue sous le nom de The Homestead, à Amherst. Lorsqu’il était en difficulté financière en 1828, il la vendit, mais en 1830, son fils avocat Edward racheta la moitié ouest de la maison et s’installa avec sa femme, Emily Norcross Dickinson, et leur fils Austin. Emily est née dans l’année et sa sœur Lavinia a suivi après trois ans.

Les jeunes années

Emily a été décrite comme bien élevée, bien que fragile, et a bien répondu à l’enthousiasme de son père pour l’éducation. Ses professeurs ont reconnu ses compétences tant au piano qu’à la composition. Bien que souvent absent (il était législateur d’État et plus tard membre du Congrès américain), Emily semblait le considérer comme chaleureux et attentionné, alors qu’en revanche, elle considérait sa mère comme émotionnellement distante. Plus tard, lorsque sa mère souffrait d’une maladie chronique et était prise en charge par Emily, les deux ont formé un lien plus étroit.

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En 1840, des soucis financiers ont conduit la famille à quitter The Homestead, déménageant dans une autre maison adjacente au cimetière ouest d’Amherst; ils sont revenus 15 ans plus tard lorsque son père a eu plus de succès. C’est également en 1840 qu’Emily a commencé ses sept années de fréquentation à l’Amherst Academy. Elle était connue comme une bonne élève, mais en raison de maladies vaguement décrites, elle était fréquemment gardée à la maison. Ces absences peuvent avoir été liées à ce qu’elle appelait dans ses lettres à l’adolescence une “mélancolie fixe”2. En 1844, sa cousine Sophia Holland, dont elle se sentait très proche, meurt du typhus. La détresse d’Emily était si grande que ses parents l’ont fait vivre chez des proches à Boston. Deux mois plus tard, elle est revenue avec sa mélancolie apparemment améliorée. C’était sa première expérience de perte d’un être cher et des pensées de deuil ont commencé à apparaître dans ses lettres.

Après son retour à l’Académie, elle a également fait deux connaissances qui ont changé sa vie. L’un était le jeune directeur Leonard Humphrey, avec qui elle était amie et représenterait plus tard une autre perte dans sa vie. L’autre était Susan Huntington Gilbert, une jeune femme qui était devenue orpheline à un âge précoce et vivait avec sa sœur à Amherst. Emily et Susan sont devenues des amies proches, et plus tard peut-être quelque chose de plus. En avançant quelques années, Susan rencontra plus tard le frère aîné d’Emily, Austin, en 1853 et l’épousa en 1856. Les chercheurs continuent de se demander dans quelle mesure la proximité passionnée qu’Emily professait dans leur correspondance était une métaphore littéraire ou plutôt la preuve d’une véritable romance.

Après avoir obtenu son diplôme de l’Amherst Academy en 1847, elle a fréquenté le Mount Holyoke Female Seminary (plus tard Mount Holyoke College). Elle est rentrée chez elle après seulement 10 mois pour des raisons qui ne sont pas claires, peut-être le mécontentement de l’accent mis sur la dévotion religieuse, des problèmes de santé ou le mal du pays. Entre-temps, sa réflexion sur la religion et la place de l’humanité dans le monde continue d’évoluer. Elle avait été élevée dans une famille calviniste, qui croyait fermement que tout ce qui était observable était basé sur des faits immuables et immuables issus d’une création miraculeuse. Au cours du dix-neuvième siècle, le défi des vues plus libérales de l’unitarisme a conduit à une résurgence correspondante de la doctrine calviniste. Sa réponse à cela a peut-être contribué à l’inciter à refuser de faire la déclaration publique de sa foi requise pour être membre de la première église congrégationaliste de sa famille.

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La vie extérieure de Dickinson au cours de ces années consistait à s’occuper de la maison et des activités sociales. Pendant ce temps, elle a rencontré Benjamin Franklin Newton, un jeune avocat avec un penchant littéraire, qui l’a initiée à la poésie de Wordsworth, Emerson et d’autres. Il est devenu plus tard l’un des hommes possibles qu’elle a qualifiés de «maître» dans plusieurs lettres, ce qui n’a jamais été clarifié. En 1850, son ancien directeur d’école, Leonard Humphrey, est décédé subitement. C’était la deuxième défaite de Dickinson, et cela l’a profondément affectée.

La Terreur et ses conséquences

Quelques mois après leur retour à Amherst d’un voyage à Washington et à Philadelphie en 1855, sa mère tomba malade et resta alitée pendant la majeure partie des trois décennies suivantes. La nécessité d’entretenir la maison et de prendre soin d’elle occupa Emily et Lavinia, mais en 1858, Dickinson entra dans ce qui devait être ses années les plus productives. Elle rassembla ses poèmes antérieurs en fascicules (carnets de pages cousues ensemble) et en écrivit peut-être 800 autres en 1865. À l’automne 1861, elle connut une période difficile qu’elle fut plus tard appelée “La Terreur”. Cela n’a jamais été entièrement expliqué, mais peut avoir impliqué la déception face au manque de réciprocité romantique de la part du Maître jamais identifié, le retrait émotionnel perçu par sa belle-sœur Susan qui allait avoir son premier enfant, ou un autre facteur.3. Il est possible qu’elle ait commencé à se sentir abandonnée et seule, mais a transformé sa détresse en une sorte de défi et une source de force.

Dickinson a exprimé sa résilience dans un poème de 1862, “Les zéros nous ont appris le phosphore”. Les allumettes au phosphore étaient devenues populaires depuis leur introduction dans les années 1820, et pour elle, elles symbolisaient apparemment la capacité du feu à flamber soudainement même dans des conditions froides ; par implication, la froideur peut soudainement se transformer en vitalité et créativité. Ce fut certainement une période au cours de laquelle sa propre créativité, ainsi que son ambition, ont été suscitées. Cela était aussi au moins en partie dû à sa correspondance avec le critique littéraire Thomas Wentworth Higginson, qui lui a envoyé des lettres de soutien qui, selon elle, lui ont sauvé la vie pendant cette période difficile.

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En effet de 1862 à 1865, elle a créé plus de la moitié de l’œuvre de sa vie. Certains de ses poèmes ont été inspirés par les souffrances causées par la guerre civile, tandis que d’autres étaient plus optimistes, mettant souvent l’accent sur les plaisirs d’observer la nature, avec un sentiment d’autonomie croissante et de fierté dans une créativité habile. En 1865, son travail a été interrompu par des difficultés oculaires nécessitant des voyages pour voir des médecins à Boston, et en 1866, sa production a commencé à diminuer.

Dans le prochain article, nous présenterons le reste de la vie de Dickinson, ainsi que des analyses ultérieures qui ont suggéré des conditions possibles qui pourraient aider à élucider son comportement. Quelques commentaires sur ce que nous avons décrit jusqu’à présent : Sa vie tranquille et isolée a été vue de différentes manières au fil des ans. Puisque les premiers volumes complets sont parus dans les années 1950, il n’est pas surprenant que de nombreuses analyses de cette époque aient une tendance psychanalytique, soulignant souvent les effets d’un père autoritaire, d’une mère froide et d’une « sexualité ambiguë ». De telles opinions suggèrent qu’en raison d’une mauvaise relation avec sa mère, elle se sentait mal aimée et hésitait à devenir une femme de peur de lui ressembler.

Les interprétations psychanalytiques ont ensuite été critiquées pour avoir mis l’accent sur la sexualité au prix de la négligence d’autres influences, notamment les normes sociales, le rôle des femmes à la fois au collège et dans la communauté, et les mouvements religieux de l’époque, ainsi que des auteurs qu’elle admirait comme Charlotte Bronte et Elizabeth Browning.4. Au cours des décennies suivantes, la suggestion a été faite que l’isolement était un mode de vie raisonnable et consciemment adopté qui rendait son travail possible.