Enfants à risque de maltraitance pendant la pandémie COVID-19?

Cet article a été rédigé par Christina M. Rodriguez, PhD.

(Partie 2 d’une série sur la parentalité pendant COVID) Partie 1 ici.

Pourquoi la maltraitance des enfants pourrait-elle augmenter pendant la pandémie?

Des sirènes d’avertissement ont retenti fort au début de la pandémie de COVID-19: les enfants seront-ils en sécurité à la maison? Pour certaines familles, les parents peuvent apprécier du temps supplémentaire à la maison avec leurs enfants.

Mais pour d’autres familles, la pandémie a provoqué des troubles économiques massifs. Les parents ont été brusquement coupés des ressources – séparés de la famille élargie et des amis et du soutien à la garde d’enfants. Les enfants n’étaient pas scolarisés, loin de la structure, des amis et, surtout, loin de la surveillance des enseignants.

La maltraitance des enfants augmente souvent après des catastrophes naturelles (Seddighi et al., 2019) et des ralentissements économiques comme la Grande Récession (Brooks-Gunn et al., 2013). Le chômage, l’insécurité alimentaire et le stress financier augmentent le risque de maltraitance des enfants pour les parents (Slack et al., 2011). Une telle pression économique peut mettre à rude épreuve la santé mentale des parents, ce qui conduit alors à davantage de maltraitance et de négligence envers les enfants (Yang, 2015).

Le stress est bien connu pour augmenter le risque de maltraitance des enfants (Tucker et al., 2017) et de négligence (Slack et al., 2011). Les parents ayant moins de soutien social sont également plus susceptibles d’abuser (Rodriguez et al., 2018) ou de négliger leurs enfants (Freisthler et al., 2014).

Tumisu / Pixabay

Source: Tumisu / Pixabay

La pandémie de COVID-19 pose des dangers sans précédent et uniques de maltraitance. Le COVID-19 a conduit à un chômage historique, le plus élevé depuis la Grande Dépression. Les écoles étant fermées, les familles qui comptaient sur les repas scolaires se sont soudainement précipitées pour nourrir leurs enfants au milieu d’une grave incertitude économique. Les parents ont été isolés avec des directives de «rester à la maison» tout en faisant face au stress économique et en répondant aux réactions des enfants face à leurs propres perturbations et détresse.

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Les signaleurs les plus fréquents de maltraitance d’enfants – enseignants, médecins, professionnels de la santé mentale – ont soudainement perdu l’accès aux enfants pendant cette pandémie. Les rapports officiels sur le bien-être de l’enfance dans de nombreux États ont chuté (Jonson-Reid et al., 2020) même si les rapports de presse décrivaient une augmentation des visites à l’hôpital et des hospitalisations suite à la maltraitance des enfants (Da Silva, 2020; Woodall, 2020).

Que suggère la nouvelle recherche?

Karolina Grabowska / Pexels

Source: Karolina Grabowska / Pexels

Deux nouvelles études (informations complètes ici) au début de la pandémie confirment ces signes avant-coureurs (Rodriguez et al., 2020). La première étude portait sur un échantillon national de 405 parents avec des résultats inquiétants.

Par exemple, les parents qui ont déclaré s’inquiéter pour leurs finances étaient deux fois plus susceptibles de déclarer qu’ils criaient après leurs enfants plus souvent depuis le début de la pandémie et se livraient à plus de négligence. Les parents qui ont déclaré plus de solitude étaient près de trois fois plus susceptibles de négliger leurs enfants et plus de 2,5 fois plus susceptibles de signaler davantage de conflits depuis le début de la pandémie. Les parents qui ont décrit plus d’inquiétude étaient deux à trois fois plus susceptibles de déclarer qu’ils criaient, frappaient ou négligeaient leurs enfants.

La seconde étude s’appuie sur la première étude basée sur les rapports de 106 mères précédemment inscrites dans une étude longitudinale. Les mères qui ont dit avoir augmenté de coups, de cris ou de négligence pendant la pandémie avaient les scores les plus élevés sur les mesures établies du risque de maltraitance des enfants. Les mères ayant subi une perte financière en raison d’un changement d’emploi avaient également des scores de risque de maltraitance d’enfants plus élevés. Si les familles avaient reçu des repas scolaires gratuits avant la pandémie, les mères ont déclaré avoir du mal à nourrir leurs enfants et avoir davantage de conflits avec leurs enfants. Et les mères qui se sentaient plus seules estimaient également que leur rôle parental était devenu plus dur – rapportant plus de conflits, de coups, de cris et de négligence.

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Plus important encore, cette étude pourrait comparer les rapports des mères pendant la pandémie avec leurs scores avant la pandémie. Ces analyses indiquent que le risque de maltraitance des enfants et les cris des mères avaient augmenté et que leur perception de l’aggravation de leur rôle parental correspondait aux changements réels de leur risque de maltraitance au fil du temps.

Qu’est-ce que ça veut dire?

La pandémie COVID-19 a posé des défis pour la plupart des Américains (voir ici pour des recherches supplémentaires). Les familles qui luttaient déjà avant la pandémie étaient particulièrement vulnérables – en particulier les communautés de couleur qui sont également touchées de manière disproportionnée par le COVID-19.

Le système actuel de protection de l’enfance est un système réactif qui a tendance à répondre aux cas les plus graves. Une approche de prévention plus proactive empêcherait en premier lieu la maltraitance des enfants (Higgins et al., 2019) – une réimagination de la façon dont nous protégeons les enfants contre la maltraitance qui intégrerait certaines des orientations des Centers for Disease Control and Prevention (Fortson et al., 2016). De nombreuses politiques étatiques qui soutiennent le filet de sécurité sociale contribuent à des réductions concrètes des cas de maltraitance d’enfants (Maguire-Jack et al., Sous presse).

Que pouvons-nous faire maintenant?

• Si vous soupçonnez des enfants maltraités, consultez les experts: découvrez comment faire ici.

• Pour les professionnels de la santé et de la santé mentale travaillant avec les enfants et les familles, une ressource du National Child Traumatic Stress Network sur les réactions des enfants aux traumatismes est disponible ici.

• La parentalité peut être difficile dans le meilleur des cas et la pandémie de COVID-19 a posé des obstacles supplémentaires. L’identification des ressources et des soutiens pour les parents et les enfants demeure essentielle. Les parents peuvent avoir des questions sur la manière dont leur enfant fait face à la pandémie et sur l’opportunité de demander de l’aide. Regardez cette vidéo et cette page Web pour des ressources.

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• L’American Psychological Association (APA) a plusieurs ressources sur la parentalité disponibles ici. L’APA a également réuni un groupe de travail, dont un spécifiquement pour les problèmes auxquels sont confrontés les enfants et les familles: suivez leur page Facebook pour les mises à jour et vérifiez leur liste de ressources qui comprend plusieurs sites Web, livres et webinaires, avec des liens.

• Compte tenu des facteurs de stress introduits par la pandémie, consultez ces ressources de l’APA sur le SSPT et les traumatismes ainsi que le stress, l’anxiété et le deuil, entre autres sujets.

• Pour ceux qui sont des parents et des professionnels intéressés à promouvoir des changements de politique en raison du COVID-10 pour la santé mentale des enfants, consultez ce guide de politique.

Christina M. Rodriguez, PhD

Source: Christina M. Rodriguez, PhD

Christina M. Rodriguez, PhD, est psychologue clinicienne pour enfants agréée et professeure de psychologie clinique à l’Université de l’Alabama à Birmingham. Ses recherches financées par des subventions portent sur le risque de maltraitance des enfants, y compris l’évaluation et la prédiction du risque de maltraitance physique des parents envers les enfants, avec des recherches supplémentaires sur la violence entre partenaires intimes. Elle est actuellement présidente élue de l’American Psychological Association (APA) Society for Child and Family Policy and Practice et membre du conseil d’administration de l’APA Board for the Advancement of Psychology in the Public Interest. Le Dr Rodriguez fait partie du groupe de travail sur les enfants et les familles du groupe de travail COVID sur la psychologie (établi par 14 divisions de l’American Psychological Association).