Est-ce que les «J’aime» causent une dépendance aux médias sociaux?

Une étude récemment publiée suggère que les “ j’aime ” sur Instagram fonctionnent de la même manière que la livraison de nourriture à un rat affamé en appuyant sur un levier dans une Skinner Box.1. Plus les «j’aime» sont reçus rapidement, plus il y a de messages. Les résultats ont conduit à certaines spéculations des médias selon lesquelles il s’agit de la source d’une utilisation obsessionnelle ou addictive des médias sociaux, et sur la nature liée à la dopamine de ces comportements.2. En elles-mêmes, de telles suggestions ne sont pas nouvelles, comme je l’ai déjà discuté3, mais les résultats de cette nouvelle étude sont intéressants pour les hypothèses qu’ils révèlent sur la manière dont le renforcement influe sur le comportement pendant le conditionnement. Cela soulève un certain nombre de considérations sur la question de savoir si les actions axées sur les récompenses sont le seul mécanisme qui explique les taux élevés d’utilisation des médias sociaux.

À la racine, la théorie du renforcement semble très simple (le mot «sons» devrait indiquer que ce qui doit suivre n’est pas du tout simple). Vous faites une réponse, vous recevez un résultat et, si le résultat est «bon», vous faites la réponse plus fréquemment. Cela peut être appelé «conditionnement instrumental» ou «conditionnement opérant», et il est associé au travail de BF Skinner. En poussant ce concept plus loin, les auteurs du manuscrit1 (plus ou moins) prétendent à juste titre que plus le taux de renforcement («j’aime») est élevé, plus le taux de réponse sera élevé (ou, selon leurs termes, plus l’écart sera court entre les affichages). Cette relation entre le taux de réponse et le taux de renforcement s’appelle “ la loi d’appariement ”, et elle a été utilisée pendant de nombreuses années pour expliquer de nombreux aspects du comportement, à la fois humain et non humain.4.

La nouvelle étude de l’impact des ‘likes’1 suggère que l’idée de renforcement pourrait être appliquée pour comprendre l’utilisation des médias sociaux. Dans une série d’études différentes, les modèles de publications sur les réseaux sociaux ont été analysés en termes de relation entre la vitesse à laquelle les publications successives ont été publiées et si le message précédent a reçu ou non un “ j’aime ”. Comme on pouvait s’y attendre, recevoir un «j’aime» était lié à des latences plus courtes pour faire le prochain message. Une bonne caractéristique de cette étude était que ce modèle était observé à la fois dans les analyses des réponses Instagram du monde réel (bien qu’à partir d’ensembles de publications assez spécialisés) et dans une expérience où le taux de “ j’aime ” était manipulé. Ce sont de bonnes données, corroborant ce que de nombreuses personnes suggèrent depuis un certain temps3, mais la question est: montrent-ils que l’apprentissage par récompense stimule l’utilisation des médias sociaux? Il y a certaines mises en garde qui méritent une réflexion – il y a toujours de telles mises en garde avec une étude, ce n’est donc pas un problème en soi, mais elles méritent néanmoins d’être prises en considération.

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Du point de vue d’un théoricien du renforcement, peut-être d’un intérêt encore plus grand que le résultat de base, qui aurait pu être prédit, était que la relation entre l’affichage et les «j’aime» différait entre différents groupes d’individus. Il y avait des individus qui montraient des modèles de réponse très fortement liés aux taux de «j’aime», et d’autres qui ne montraient pas ce modèle. Les auteurs suggèrent que ces groupes différaient les uns des autres en termes de personnalité et qu’un groupe n’appréciait pas la récompense sociale. La question de savoir si la personnalité est impliquée ou non est un point discutable, mais le fait que les données montrent ce modèle suggère la possibilité que les réponses soient sous contrôle renforçateur. Ce n’est que lorsqu’il y a un renforçateur que nous voyons un modèle prévisible – si les «j’aime» ne se renforcent pas, alors le modèle ne se produit pas – cela ne se produit pas seulement pour tout le monde. Identifier les valeurs individuelles avant l’étude, à l’aide de certaines procédures d’évaluation fonctionnelle, ajouterait du poids à cette suggestion.

Un aspect de la théorie du renforcement, qui n’a pas été analysé autant qu’il aurait pu l’être dans le modèle publié1, est que, dans des situations de renforcement aussi complexes – où les organismes sont libres de faire des réponses sans contrainte (c’est-à-dire sur des calendriers à fonctionnement libre) – toutes les réponses ne sont pas directement contrôlées par leurs résultats. Cela a des implications pour savoir si la récompense du comportement représente tout ce qu’il y a à comprendre sur l’utilisation des médias sociaux du point de vue de la théorie de l’apprentissage. En fait, la mesure dans laquelle ces réponses récompensées «similaires» sont impliquées dans l’utilisation des médias sociaux et, potentiellement, dans la dépendance aux médias sociaux, pourrait être analysée plus avant avec profit.

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Il a longtemps été suggéré que certaines réponses dans des situations d’horaire libre-opérant sont orientées vers le résultat (parfois appelées actions dirigées vers un objectif), tandis que certaines réponses sont motivées par les stimuli qui sont présents au moment où la réponse est faite (parfois appelées habitudes )5,6. Les auteurs de la nouvelle étude1 discuté, avec une certaine perspicacité, du rôle des «j’aime» dans la production du comportement, et assimilé implicitement ces «j’aime» à des récompenses contrôlant les actions dirigées vers un objectif.

Cependant, en conditionnant positivement les stimuli associés aux médias sociaux, les “ j’aime ” augmentent également la probabilité que la vue de ces stimuli (le téléphone portable, par exemple) détermine le comportement des gens – une sorte de réponse habituelle, émise lorsque ces stimuli sont cadeau6. Il a été suggéré que ce processus joue un rôle dans les dépendances au jeu (la vue de la machine à sous, avec ses stimuli attrayants bruyants et brillants, stimule le jeu). Un tel conditionnement dans le contexte des médias sociaux exigerait la présence de renforçateurs, tels que les “ j’aime ”, mais ils n’agissent pas toujours pour produire des comportements axés sur la récompense, et les voies neuronales de ces habitudes axées sur le stimulus peuvent être différentes de la récompense. voies liées à la dopamine. Ces comportements habituels peuvent également être plus difficiles à éliminer7, et il a été démontré qu’ils diffèrent entre les types de personnalité8.

Certaines réponses dans les calendriers d’opération libre ne sont ni des actions dirigées vers un but, ni axées sur un stimulus et habituelles, mais plutôt «induites par un calendrier». En effet, les réponses induites par le calendrier sont émises lorsqu’un organisme doit remplir le temps entre les livraisons de renforts.9. Il y a un peu plus que cela, mais c’est une description suffisamment bonne pour permettre de comprendre une autre cause de comportement excessif sur les réseaux sociaux. Lorsque les renforts sont espacés, des comportements, qui peuvent être émis dans ce contexte, seront émis entre les renforts – le comportement s’agrandit pour occuper le temps disponible. Il se peut que les renforçateurs en question ne soient même pas connectés aux médias sociaux (par exemple, de vraies discussions avec des amis), mais, dans l’écart entre ces autres événements de renforcement, les médias sociaux sont un comportement qui peut occuper le temps, donc c’est le cas.

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Notre compréhension du comportement contrôlé par les horaires est vaste et provient de près d’un siècle de travaux empiriques. Il est largement, et injustement, ignoré en psychologie – mais il semble toujours avoir des suggestions incroyablement informées et intéressantes sur les sources du contrôle comportemental. Cela suggère toujours que les choses sont plus compliquées que les gens ne le pensent – et le domaine de l’utilisation des médias sociaux ne fait pas exception – et c’est peut-être pour cette raison que les calendriers de renforcement ne sont pas invoqués autant qu’ils le devraient.