Homo sapiens et Néandertals: la connexion COVID-19

Frederick L. Coolidge et Apeksha Srivastava

Les Néandertaliens sont nos «cousins» génétiques avec lesquels nous avons partagé un ancêtre commun il y a environ 600 000 ans. Au cours des 100 000 dernières années, leur nombre a commencé à décliner et s’est éteint il y a environ 30 000 ans. La raison de leur extinction reste l’un des plus grands mystères de l’anthropologie. Fait intéressant, des études génétiques ont suggéré qu’il y avait un croisement limité entre
Homo sapiens
et Néandertalien depuis environ 80 000 ans. Cet échange de gènes a conduit à la présence d’environ 1% à 4% des gènes de Néandertal dans les populations asiatiques et européennes, et jusqu’à 6% chez les Mélanésiens modernes. Récemment, la présence de leurs gènes a également été découverte chez certaines personnes d’origine africaine.

Fait fascinant, deux études génétiques récentes ont montré que les gènes de Néandertal peuvent «être une bénédiction ou une malédiction» en ce qui concerne la réponse d’un humain au virus COVID-19, c’est-à-dire que ces gènes peuvent soit augmenter le risque de COVID-19 sévère protection contre elle.

Dans la première étude, Zeberg et Pääbo (2020) ont identifié un groupe de gènes sur le chromosome 3 chez l’homme comme un facteur de risque majeur de symptômes graves et d’insuffisance respiratoire dans le COVID-19. Le chromosome 3 est le troisième plus grand des 23 paires de chromosomes humains, et il contient environ 200 000 paires de bases (guanine-cytosine, adénine-thymine), qui sont les éléments constitutifs de l’ADN. Le chromosome 3 représente environ 7% du matériel génétique humain total.

Il a été démontré que le groupe de gènes spécifique qu’ils ont identifié sur le chromosome 3 est hérité des Néandertaliens et qu’il est présent dans environ 50% des populations sud-asiatiques, 16% des populations européennes et 9% des populations américaines. Zeberg et Pääbo ont découvert que ce groupe de gènes était presque identique à un Néandertalien de 50 000 ans trouvé en Croatie. Ainsi, il peut être un contributeur significatif au COVID-19 sévère dans certaines populations du monde par rapport à d’autres.

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Il est bien connu que les symptômes du virus COVID-19 varient énormément, certaines personnes ne présentant aucun symptôme, certaines présentant des symptômes légers à modérés et d’autres développant rapidement de graves problèmes respiratoires. De plus, environ 2% des cas de COVID-19 entraînent la mort. Au départ, on pensait que seules les personnes âgées étaient susceptibles de mourir du virus, mais bien sûr, il était reconnu que des personnes de tout âge pouvaient en mourir. D’autres facteurs de risque ont été identifiés tels que l’obésité, le diabète et les maladies cardiaques et pulmonaires. Un autre facteur de risque présumé était le groupe sanguin, même s’il reste controversé. Cependant, ces facteurs de risque n’expliquent toujours pas complètement pourquoi certaines personnes ne présentent aucun symptôme ou sont bénins et certaines meurent. Parce que la plupart de ces conditions de santé comorbides ont une composante génétique, il est maintenant clair qu’il peut y avoir des facteurs de risque génétiques de base, tels que ceux proposés par Zeberg et Pääbo.

Dans une étude de suivi de Zeberg et Pääbo (2021), ils ont trouvé un groupe de gènes sur le chromosome 12 qui
réduit
le risque de symptômes graves du COVID-19 d’environ 22%, qui a également été hérité de Néandertal. Le chromosome 12 contient 134 000 paires de bases et représente environ 4,5% de l’ADN humain total. Fait intéressant, il contient également certains des gènes homeobox (HOX) d’une importance critique, qui contrôlent le développement embryonnaire.

Le groupe de gènes sur le chromosome 12 est connu pour «déclencher des attaques contre le virus» en régulant l’activité des enzymes qui décomposent le système génétique viral. Bien que le
Homo sapiens
et les clusters de gènes de Néandertal sur le chromosome 12 peuvent attaquer le virus, le variant de Néandertal semble accomplir cette fonction plus efficacement. Encore une fois, cette variante était presque identique à celle trouvée dans le Néandertal croate âgé de 50 000 ans et aussi dans d’autres Néandertaliens datant de 120 000 ans.

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En résumé, il est frappant que ces deux groupes de gènes hérités de Néandertal puissent affecter les résultats du COVID-19 dans des directions totalement opposées – l’un d’eux augmentant le risque de maladie grave à coronavirus tandis que l’autre nous en protège. Il est provocateur de penser que nos gènes de Néandertal, en particulier dans le cas de la pandémie actuelle, peuvent être vilains ou héroïques. Il est également provocateur de penser que même si nos cousins ​​de Néandertal sont éteints, ils influencent encore considérablement nos réactions à cette maladie. En outre, il est fort possible que les gènes de Néandertal chez les humains modernes puissent encore jouer un rôle clé dans d’autres conditions de santé et dans notre réponse à de nouveaux organismes et virus à l’avenir.

Remarque: Pour en savoir plus sur les Néandertaliens, essayez «Comment penser comme un Néandertalien» écrit par F. L Coolidge et T. Wynn et publié par Oxford University Press (2013).

Les références

Zeberg, H., et Pääbo, S. (2020). Le principal facteur de risque génétique du COVID-19 sévère est hérité des Néandertaliens. Nature, 587, 610–612.

Zeberg, H., et Pääbo, S. (2021). Une région génomique associée à une protection contre le COVID-19 sévère est héritée de Néandertalien. PNAS, 118(9), e2026309118.

Coolidge, FL et Wynn, T. (2013). Comment penser comme un Néandertalien. Presse d’université d’Oxford.

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