Ingénierie de votre santé mentale | La psychologie aujourd’hui

Je vis et travaille à proximité des pôles technologiques de San Francisco et de la Silicon Valley. Une analogie qui surgit parfois dans les discussions avec mes patients est entre les cerveaux et les ordinateurs. Il y a de sérieuses limites à cette analogie – le cerveau humain ne ressemble en rien aux appareils numériques que nous utilisons physiquement et par ordinateur (plus à ce sujet ci-dessous) – mais l’analogie est utile de certaines manières pour expliquer les approches cliniques des problèmes de santé mentale.

En ce qui concerne les ordinateurs, la plupart des gens comprennent la différence entre le matériel et les logiciels. Le matériel fait référence aux entrailles physiques d’un appareil électronique: les puces de silicium, les circuits connectant les puces à des composants (par exemple CPU, RAM, carte graphique, carte vidéo, etc.) et le câblage reliant ceux-ci à d’autres composants qui sous-tendent les capacités d’un appareil.

Le logiciel, comme la plupart des gens le savent, est l’ensemble des instructions qui indiquent au matériel ce qu’il doit faire. Actuellement, tous les appareils informatiques commerciaux sont numériques, ce qui signifie que leur matériel traite les informations sous la forme d’une chaîne de bits: 0 et 1. Les cerveaux humains ne traitent pas les informations de cette manière, de sorte que les ingénieurs logiciels humains écrivent du code dans des «langages informatiques» qui sont transformés par un ensemble d’utilitaires préprogrammés (compilateurs, assembleurs et / ou interprètes) en bits numériques utilisés par le matériel informatique. .

Il y a certaines caractéristiques à cette division entre le matériel et le logiciel. La première est que le logiciel dépend du matériel: une application écrite pour un smartphone ne peut pas s’exécuter sur un ordinateur de bureau. Un autre est qu’il est plus pratique de mettre à jour fréquemment des logiciels que du matériel. Au cours de la durée de vie d’un seul appareil électronique, vous pouvez mettre à niveau le système d’exploitation plusieurs fois et installer / désinstaller des centaines de programmes ou d’applications. En revanche, le matériel à l’intérieur d’un appareil grand public typique n’est presque jamais mis à jour. Au lieu de cela, lorsque votre appareil devient trop ancien pour exécuter le dernier logiciel, vous obtenez un nouvel appareil. D’un autre côté, les mises à niveau matérielles ont tendance à avoir un impact plus important que les mises à niveau logicielles. La mise à jour du système d’exploitation que vous installez régulièrement permettra à votre ordinateur de fonctionner un peu mieux. Ce n’est rien comparé à l’augmentation des performances que vous rencontrerez lorsque vous vous lancerez pour un nouvel ordinateur (c’est-à-dire, mettez à jour le matériel que vous utilisez).

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Quelle est la pertinence de tout cela pour la santé mentale? Comme je l’explique parfois aux patients habitués à penser en ces termes, une grande partie de ce que font les professionnels de la santé mentale est d’intervenir au «niveau logiciel». Les seuls médecins qui interviennent régulièrement au «niveau matériel» sont les neurochirurgiens – mais le cerveau humain est tellement plus complexe qu’un ordinateur, et notre compréhension de son fonctionnement est tellement plus limitée – que la plupart des neurochirurgiens peuvent généralement offrir est pour retirer prudemment un «composant» endommagé et espérer que le matériel restant fonctionne toujours correctement. Les neurochirurgiens peuvent découper une région du cerveau qui génère des convulsions, ou retirer un caillot sanguin mortel ou une tumeur, mais ils sont beaucoup plus limités dans ce qu’ils peuvent faire pour remplacer, et encore moins améliorer, tout ce qui est cassé ou manquant (grâce à la recherche médicale marche en avant et nous nous rapprochons toujours de ce rêve).

À l’autre extrême se trouvent les thérapeutes par la parole: psychologues, psychothérapeutes et autres types de conseillers. Ces professionnels se limitent généralement à la mise à niveau des «logiciels» du cerveau. Comme pour le codage informatique, cela peut être utile, mais c’est un processus laborieux et bogué. Même lorsqu’elle est réalisée avec une grande expertise, elle demande beaucoup de temps et d’efforts – pour le thérapeute, mais plus encore pour son client, qui doit être un participant volontaire, réceptif et très actif. Changer la façon dont vous êtes «programmé» pour penser et réagir émotionnellement est travail vraiment dur. Comme pour les ordinateurs, votre logiciel dépend de votre matériel – votre psychologie est un produit de vos circuits cérébraux. Mais contrairement au matériel informatique, le matériel de votre cerveau est adaptatif. Le but de la thérapie par la parole est de changer le matériel d’une personne en changeant son logiciel; changer la façon dont le cerveau d’une personne est câblé en changeant sa façon de penser. C’est possible pour les humains, mais cela a des limites: comme pour les ordinateurs, les mises à niveau de logiciels humains peuvent être limitées dans leur efficacité. Lorsqu’un client atteint ce point, un bon thérapeute de la parole recommandera généralement de consulter un psychiatre (MD) pour essayer des médicaments.

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Si les neurochirurgiens sont des ingénieurs en matériel et que les thérapeutes sont des ingénieurs en logiciel, que sont les psychiatres? C’est un domaine où l’analogie informatique s’effondre. La distinction importante est que le cerveau humain, en plus de ne pas être numérique, ce n’est pas non plus électronique – c’est électro-biochimique. Au lieu de puces et de fils de silicium, les cerveaux ont des molécules, des produits chimiques et des cellules à leur noyau fonctionnel. Les produits biochimiques modulent l’activité électrique de votre cerveau, transmettent des informations entre ses composants cellulaires et soutiennent les changements adaptatifs de ses circuits. Lorsque les psychiatres prescrivent des médicaments pour un état mental, ils interviennent au niveau de ces produits chimiques. Ce niveau d’intervention n’a pas d’analogue direct dans l’ingénierie informatique contemporaine.

Bien que l’analogie informatique soit imparfaite, elle peut aider à expliquer certains avantages et limites de l’approche psychiatrique: alors que la prescription de médicaments peut modifier le bien-être émotionnel et le comportement plus rapidement et parfois plus efficacement que la thérapie par la parole, la prescription de médicaments n’est pas une ingénierie matérielle: les craintes de certains patients selon lesquels les médicaments «changeront qui ils sont» sont sans fondement (nous n’avons pas les outils pour le faire). De plus, même pour les patients qui prennent des médicaments psychiatriques, une certaine ingénierie logicielle est généralement utile. Partout où elle a été étudiée, la combinaison de médicaments plus La thérapie par la parole est l’approche la plus efficace pour aider la plupart des patients en santé mentale à se sentir mieux et à rester mieux plus longtemps.

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