La bénédiction (et la malédiction) de la pensée contrefactuelle

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Combien de fois vous êtes-vous posé des questions sur le proverbial «Road Not Taken» et vous êtes-vous tourmenté avec des fantasmes sur ce que les choses auraient pu être mieux si le plus jeune vous avait pris des décisions différentes? Ou, d’un autre côté, avez-vous poussé un soupir de soulagement lorsque vous reconnaissez que l’un de vos choix chanceux vous a permis d’esquiver une balle et de vous retrouver beaucoup mieux que vous n’auriez pu l’être, si les choses s’étaient déroulées différemment?

Ce type de «what-ifism» mental s’appelle la pensée contrefactuelle, et c’est le lieu de naissance des émotions telles que le regret, la gratitude et la culpabilité. Représenter une issue alternative à ce qui s’est réellement passé dans sa vie a un attrait irrésistible, même si cela conduit au malheur. Il n’est donc pas surprenant que l’imagination d’une vie alternative ait été l’inspiration de dizaines de films, dont It’s a Wonderful Life, Sliding Doors, Mr. Destiny et toute la franchise Back to the Future. Il n’est pas non plus surprenant qu’il soit devenu un sujet brûlant de recherche en psychologie sociale.

Et plus l’événement en question est important, plus notre réflexion contrefactuelle à son sujet sera intense. Quelle aurait été ma carrière si j’avais accepté cette offre d’emploi dans un pays lointain plutôt que de jouer la sécurité et de m’en tenir à ce qui m’était familier? Et si j’avais épousé cet amant perdu depuis longtemps avec qui j’ai rompu pour ce qui semble maintenant être quelque chose de trivial et de stupide? Et si j’avais été plus vigilant avant que mon enfant ne soit gravement blessé dans un accident?

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La réflexion contrefactuelle se joue souvent en temps réel à la télévision nationale après une catastrophe naturelle. À la suite d’une inondation, d’une tornade, d’un incendie de forêt – ou d’une calamité similaire -, les journalistes interrogent fréquemment des survivants qui se sont à peine échappés de leur vie. Les victimes sont généralement secouées et très émotives, elles ont souvent perdu tout ce qu’elles possédaient et elles peuvent également être ruinées financièrement. Et pourtant, nous les entendons couramment utiliser des mots tels que «chanceux» ou «reconnaissant» pour décrire leurs sentiments, et ils peuvent même remercier publiquement Dieu de veiller sur eux!

À première vue, ces réponses n’ont pas beaucoup de sens. Si la personne avait vraiment eu de la chance et si Dieu avait vraiment veillé sur elle, n’aurait-elle pas encore une maison et aurait-elle été épargnée de tout le chagrin qu’elle doit maintenant endurer? Certains psychologues ont fait valoir que l’un des avantages de la pensée contrefactuelle est qu’elle peut être un outil efficace pour réguler nos émotions et nous rendre plus résilients. Aussi terrible que soit leur situation actuelle, l’esprit du penseur contrefactuel peut facilement imaginer des circonstances qui auraient été encore pires – ouvrant la voie à des émotions positives telles que le soulagement et la gratitude qui pourraient les aider à traverser une période très sombre de leur vie.

C’est la facilité avec laquelle nous pouvons imaginer un résultat alternatif qui déclenche le type de pensée contrefactuelle dans laquelle nous nous engageons. Une étude classique des athlètes olympiques a démontré comment la pensée contrefactuelle peut être à la fois une bénédiction et une malédiction. Il s’avère que les médaillés d’argent sont souvent très mécontents de leurs réalisations remarquables, mais les médaillés de bronze ne le sont pas. La raison en est que le médaillé d’argent s’engage dans une réflexion contrefactuelle «ascendante»; il est facile de voir à quel point il ou elle en est venu à être le champion, pour ne pas y arriver. Le médaillé de bronze, cependant, pensant contrefactuellement dans une direction «descendante», voit à quel point il ou elle était proche ne pas obtenir de médaille du tout, résultant en une expérience émotionnelle très différente.

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Personnellement, pour moi, ces découvertes semblent vraiment vraies. J’étais un lutteur au lycée et à l’université, et j’ai terminé 2ème ou 3ème dans un certain nombre de tournois différents. Mon expérience était la même que celle des athlètes olympiques interrogés dans l’étude susmentionnée. Quand j’ai terminé troisième, cela signifiait que j’avais gagné mon dernier match et que je me rendais sur le stand des médailles, et je me sentais généralement plutôt bien dans mon accomplissement. Perversement, quand je me suis classé deuxième, cela signifiait que j’avais perdu mon dernier match, senti un championnat m’échapper, et je me sentais comme un perdant. Finir deuxième est un niveau de réussite plus élevé que terminer troisième, mais cela ne se sent pas toujours comme ça.

Je vois souvent ce jeu de manière moins dramatique chez mes élèves. Par exemple, lorsqu’un élève reçoit un B + dans l’une de mes classes, il y a de fortes chances que j’aie une conversation avec un élève malheureux par la suite. L’élève reconnaît qu’un B + est presque un A, et avec un peu de chance, peut-être que «A» aurait pu se produire. La déception motive souvent l’étudiant à prendre rendez-vous avec moi pour savoir à quel point il était proche d’un grade supérieur.

J’ai rarement des conversations comme celle-ci avec un étudiant qui a reçu un C-.

L’élève C peut facilement imaginer un scénario dans lequel la note aurait pu être un D, ​​voire un F, et par conséquent peut se sentir soulagé ou même satisfait de la note qu’il a reçue. Même si un B + est une bien meilleure note qu’un C-, nos émotions ne correspondent pas toujours à la logique des résultats.

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Il semble que nous ne pouvons pas nous aider. La pensée contrefactuelle fait simplement partie de qui nous sommes, et même si elle nous rend parfois tristes, elle peut aussi nous faire du bien. En plus de la fonction de régulation émotionnelle évoquée précédemment, de nombreux psychologues croient également qu’elle existe pour nous aider à cristalliser les objectifs qui sont les plus importants pour nous et à améliorer notre capacité à choisir judicieusement les plans d’action futurs.