La brillante explication d’Ernest Becker sur l’héroïsme

De tous les chercheurs qui ont jamais étudié l’héroïsme, la personne avec les vues les plus profondes et les plus fascinantes des causes de l’héroïsme est peut-être l’anthropologue culturel Ernest Becker.

Becker a adopté une approche psychanalytique pour comprendre l’héroïsme, ce qui signifie qu’il s’est concentré sur les peurs et les souhaits inconscients qui animent notre comportement. Son livre primé de 1973, Le déni de la mortest un pur génie pour décrire le besoin humain inconscient d’héroïsme.

La “douleur de la particularité cosmique”

L’analyse de Becker commence par l’observation que le narcissisme des enfants peut prendre la forme d’une estime de soi conventionnelle, mais le plus souvent, il se transforme en une puissante volonté d’atteindre une «signification cosmique». Il a défini la signification cosmique comme « le désir de se démarquer, d’être l’unique dans la création » (p. 3).

Becker appelle également ce besoin « le destin tragique de l’homme », et nous en aborderons la partie tragique dans un instant. Cette vocation centrale à la grandeur renvoie au besoin transcendant de chacun de « se justifier désespérément en tant qu’objet de valeur primordiale dans l’univers ; il doit se démarquer, être un héros, apporter la plus grande contribution possible à la vie du monde, montrer qu’il compte plus que tout ou n’importe qui d’autre » (p. 4).

Et ici, nous arrivons à ma phrase préférée de Becker. Nous pouvons passer nos vies à chercher un meilleur travail, une meilleure voiture et un meilleur toit au-dessus de nos têtes, écrit-il, mais « en dessous palpite la douleur de particularité cosmique» (p. 4, italiques ajoutés). Les gens ont littéralement « envie » de devenir quelque chose de grand et de significatif. Ils ont soif d’héroïsme, en d’autres termes.

A lire aussi  La surprenante psychologie de l'innovation

Becker croyait que nous cherchions à accomplir des tâches héroïques parce que nous sommes tous trop conscients de la brièveté de la vie et de notre mort inévitable. Selon Becker, “l’espoir et la conviction sont que les choses que l’homme crée dans la société ont une valeur et une signification durables, qu’elles survivent ou surpassent la mort et la décadence, que l’homme et ses produits comptent” (p. 5).

Auto-illusions d’héroïsme

Becker a fait valoir que la majeure partie de cette pulsion héroïque est enfouie dans notre inconscient, car ce serait une «douleur» ou «une libération dévastatrice de la vérité» que de prendre conscience à quel point nos vies banales ne parviennent pas à atteindre la particularité cosmique. En d’autres termes, il est assez douloureux pour la plupart d’entre nous d’admettre que nous ne deviendrons jamais célèbres ou n’atteindrons jamais le statut héroïque d’un Gandhi ou d’un Malala ou d’un Martin Luther King, Jr.

Nos sociétés, sans parler des lois des mathématiques, ne sont tout simplement pas conçues pour permettre aux gens moyens de devenir bien au-dessus de la moyenne. Ainsi, cette « envie universelle d’héroïsme » insatisfaite, profondément ancrée en chacun de nous, contribue à notre anxiété et à notre malaise. Joseph Campbell a qualifié le XXe siècle de L’âge de l’anxiétése référant aux conséquences émotionnelles négatives de notre incapacité à savoir vivre une vie héroïque.

Becker a noté que quelques individus sélectionnés sont capables de réaliser quelque chose qui vivra après leur mort. L’héroïsme de nombreuses superstars, placardées quotidiennement sur les réseaux sociaux, cultive le sentiment trompeur que l’héroïsme durable est accessible à tous. La plupart d’entre nous ne peuvent pas atteindre un niveau héroïque d’accomplissement et de renommée. Nos meilleurs efforts sont voués à l’échec. Becker a soutenu que nous partageons les mêmes chances de succès dans l’élaboration d’une vie héroïquement mémorable que les insectes et les animaux inférieurs.

A lire aussi  Un modèle de discipline en période de stress

Parce que nos efforts pour devenir héroïques sont susceptibles d’échouer, nous concoctons une illusion mentale que ce que nous faisons a une grande signification. La poursuite d’une illusion nous place dans un dilemme existentiel. Quelle est la meilleure illusion sous laquelle vivre ? L’illusion doit nous donner dignité et espoir. Historiquement, la religion a rempli cette fonction, dotant les humains d’un sens éternel et d’un sens du but cosmique. Mais comme Becker et d’autres l’ont souligné, à l’époque moderne, le dogme religieux est devenu de plus en plus difficile à accepter pour la majorité d’entre nous.

Becker fait valoir de manière convaincante qu’en vieillissant, nous réalisons que le mieux que nous puissions faire pour obtenir le sentiment d’importance est de faire partie d’un « rouage d’une machine héroïque » (p. 12). Nous pouvons servir notre pays, faire du bénévolat dans notre église ou faire avancer le parti politique de notre choix. Nous pouvons faire partie d’un mouvement de masse digne de ce nom, devenir des militants ou soutenir une cause sociale de la plus haute importance.

Bref, les gens en quête d’héroïsme sont poussés à s’attacher à quelque chose de grand, quelque chose qu’ils jugent d’une importance suprême. Nous suivons une cause plus grande que nous et, plus important encore, nous voulons désespérément que la cause réussisse et nous survive. Pour satisfaire davantage notre appel à l’héroïsme, nous pouvons mentalement exagérer la taille du petit rôle que nous jouons dans cette plus grande machine héroïque. De cette façon, nous nous trompons en croyant que nous participons à la vie de manière significative, voire héroïque.

Le leadership charismatique comme ticket pour l’héroïsme ou la méchanceté

Ainsi Becker croyait que pour la plupart des gens, la voie de l’héroïsme personnel était vouée à l’échec car « personne n’est assez fort pour soutenir le sens de sa vie sans l’aide de quelque chose d’extérieur à lui » (1969, p. 43). Cette force extérieure est souvent un leader remarquable et charismatique promettant de diriger ses partisans pour une grande cause.

A lire aussi  Un moyen puissant de renforcer vos relations

Les leaders charismatiques fournissent un mécanisme permettant aux gens ordinaires de faire partie de quelque chose qui les dépasse, qui est grand, plein de signification et destiné à leur survivre. Incapables d’atteindre l’héroïsme personnel par eux-mêmes, la plupart des gens sont vulnérables à ce que nous pourrions appeler la tempête parfaite de susceptibilité à l’influence de dirigeants puissants. Se sentant tout à fait non héroïque par lui-même, la personne moyenne absorbera le message d’héroïsme collectif d’un leader charismatique comme une éponge. Plus le leader est sûr de lui en promettant une association avec une grande cause héroïque, plus les gens sauteront rapidement et haut sur l’occasion de rejoindre un mouvement social qui semble destiné à la grandeur.

Peu d’entre nous, selon Becker, sont conscients que nous souffrons de cette “douleur de la particularité cosmique” et que nos vies sont guidées par cet “appel universel à l’héroïsme”. Mais une certaine prise de conscience peut nous aider à éviter d’être facilement dupés par des leaders charismatiques qui nous promettent soit la grandeur, soit un retour à la grandeur. Les mauvais dirigeants peuvent utiliser notre désir d’héroïsme pour atteindre leurs propres objectifs infâmes.