La cocaïne augmente les comportements à risque, selon votre âge

La cocaïne est une drogue psychostimulante qui augmente l’euphorie, l’énergie, la sociabilité et la vigilance mentale, améliore les performances physiques et intellectuelles, diminue le sommeil et diminue l’appétit. Il n’est donc pas surprenant que plus de 2 millions d’Américains aient déclaré avoir consommé de la cocaïne l’année dernière. Cependant, la cocaïne a également des propriétés addictives. Ainsi, sur les 2 millions d’utilisateurs, plus de la moitié répondront aux critères DSM-V d’abus ou de dépendance.

Ce sont ces personnes qui sont prédisposées aux effets de la consommation prolongée de drogues, y compris les modifications de la fonction cardiovasculaire, les comportements erratiques et violents, l’irritabilité, l’anxiété, les convulsions et parfois même la mort. Il a également été démontré que l’exposition chronique à la cocaïne modifie les réseaux cérébraux et la façon dont les utilisateurs contrôlent leur comportement.

C’est logique car notre cerveau est censé s’adapter aux changements à long terme de notre chimie et de notre environnement. En fait, par exemple, une exposition à long terme à la cocaïne peut entraîner une désensibilisation de la voie de récompense du cerveau, de sorte que la tolérance se développe. Ces personnes ont besoin de doses plus élevées et plus fréquentes du médicament. Ils peuvent devenir irritables, avoir des crises de panique, de la paranoïa et parfois même de la psychose.

Un autre résultat potentiellement dangereux, et encore mal compris, de la consommation chronique de cocaïne est ses effets sur les comportements à risque. Plusieurs études qui ont examiné les personnes confrontées à des troubles liés à la consommation de cocaïne, à l’aide de divers tests d’évaluation des risques, confirment que la consommation chronique de cocaïne est liée à une plus grande prise de risque. Les explications de ce lien médicament-comportement varient cependant. La cocaïne augmente-t-elle la sensibilité à la récompense, de sorte qu’elle encourage le choix de la récompense médicamenteuse malgré ses résultats potentiellement risqués ? Ou la cocaïne diminue-t-elle la sensibilité aux résultats négatifs d’une manière qui augmente les comportements à risque ?

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Les expérimentateurs travaillent dur pour démêler les réponses à ces questions. Cet effort a été aidé par le développement d’un modèle animal de prise de décision, la Risky Decision-making Task (RDT). Le RDT mesure le choix d’un animal entre une petite récompense alimentaire ou une plus grande récompense alimentaire qui s’accompagne de risques variables de punition. À l’instar des études sur l’homme, les études utilisant le TDR montrent que les animaux consommateurs de cocaïne sont plus susceptibles de choisir l’option la plus risquée d’une récompense alimentaire plus importante malgré le risque de punition qui l’accompagne.

À l’aide de ce modèle RDT, des études récentes menées par ma collègue, Caitlin Orsini, du département de psychologie de l’Université du Texas à Austin, ainsi que ses anciens collègues de l’Université de Floride, ont mis en lumière notre compréhension de l’impact de l’exposition chronique à la cocaïne comportements à risque [1]. Dans cette étude, les expérimentateurs ont entrepris de mesurer les changements induits par la cocaïne dans les comportements à risque chez les rats mâles et femelles. Cependant, à leur grande surprise, ni la cocaïne administrée par l’expérimentateur ni la cocaïne auto-administrée par les rats n’ont eu d’impact sur les comportements à risque, quel que soit le sexe. Ce fut un résultat naturellement décevant pour l’étude. Vous voyez, une augmentation induite par la cocaïne des comportements à risque était une fatalité. Les expérimentateurs étaient plus intéressés à évaluer les comportements à risque entre les sexes, et non à savoir si la cocaïne augmentait le comportement en soi. Pourtant, ils n’ont pas été en mesure de trouver des changements dans les comportements à risque chez l’un ou l’autre sexe à la suite de la cocaïne.

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À ce stade, Orsini et ses collègues ont évalué plus attentivement leur situation et réfléchi à l’approche utilisée pour les expériences. Ce faisant, ils ont découvert que l’âge des animaux utilisés pour ces expériences était considérablement plus élevé que ceux utilisés dans les tests précédents. Alors ils ont ensuite cherché à répondre à une nouvelle question passionnante : est-il possible que les effets de la cocaïne sur les comportements à risque résultent de l’âge d’exposition à la drogue ?

En effet, ils ont découvert que les animaux qui consommaient de la cocaïne à un plus jeune âge étaient plus sensibles aux effets de la drogue sur les comportements à risque. Cela signifie que les animaux qui ont pris de la cocaïne à un âge plus précoce étaient plus susceptibles de développer des comportements à risque que leurs homologues plus âgés, qui ont pris la drogue pour la première fois à un âge plus avancé.

L’Enquête nationale sur la consommation de drogues et la santé de 2020 a indiqué que le pourcentage de personnes souffrant d’un trouble lié à l’utilisation de substances (TUD) était le plus élevé chez les jeunes adultes âgés de 18 à 25 ans (24,4 % ou 8,2 millions de personnes), suivis des adultes âgés de 26 ans ou plus (14,0 % soit 30,5 millions de personnes), puis les adolescents de 12 à 17 ans (6,3 % soit 1,6 million de personnes). L’âge de l’exposition initiale observé dans ces données rend les implications des résultats de cette étude d’autant plus significatives, en montrant que l’âge de l’exposition aux médicaments est un facteur important contribuant au développement de comportements à risque, qui chez l’homme peuvent inclure l’engagement dans des comportements sexuels plus risqués et des activités criminelles.

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