La crise de la santé mentale des jeunes que nous ne pouvons ignorer

Notre récent recul de 2021 commence à élucider les ramifications psychologiques de la pandémie de COVID-19. Il semble y avoir une crise de santé mentale imminente avec des répercussions potentielles à long terme. Faire face aux événements catastrophiques a été un énorme défi pour les adultes, mais considérez le fardeau supplémentaire pour les enfants et les adolescents. Qu’avons-nous découvert jusqu’à présent ?

Effets de la pandémie sur les enfants et les adolescents

Des études révèlent des effets négatifs importants de la pandémie sur la santé mentale et le bien-être des enfants et des adolescents (Schwartz et Costello, 2021). Même avant l’épidémie de COVID-19, les problèmes de santé mentale chez les jeunes étaient évidents. Environ 1 enfant sur 5, âgé de 3 à 17 ans, souffrait d’un trouble mental ou émotionnel pouvant être diagnostiqué. Ainsi, on s’attendait à ce que la pandémie crée une détresse psychologique supplémentaire dans ce groupe d’âge. Cette prédiction a été confirmée par une augmentation notable du nombre de jeunes cherchant des soins de santé mentale d’urgence au cours de la dernière année (Cloutier et Marshaal, 2020).

L’anxiété et l’isolement pendant la pandémie ont été aggravés par la fermeture physique des écoles et la transition abrupte vers l’apprentissage à distance (Liu, Pinder-Amaker, Hahm & Chen, 2020). La perte d’un réseau concret d’enseignants et de camarades de classe a fait que de nombreux jeunes se sont sentis déconnectés, seuls et désespérés. Entrevues menées auprès de plusieurs adolescents de Le Washington Post a suscité une déclaration récurrente dans diverses communications : « Je me sens si seul. »

Les populations vulnérables, telles que les jeunes défavorisés et ceux ayant des besoins spéciaux ou des problèmes de comportement préexistants, ont été les plus gravement touchées par ces changements considérables (Fegert, Vitello, Plener et Clemens, 2020). Les enfants sont également très vulnérables en raison de leur compréhension limitée de la pandémie et de leur manque de capacités d’adaptation. Examinons quelques-unes des préoccupations urgentes auxquelles sont confrontés les enfants et les adolescents aujourd’hui.

  Kyle Broad/Unsplash (à gauche) ;  Ben Hershey/Unsplash (à droite)

Enfant et adolescent stressé

Source : Kyle Broad/Unsplash (à gauche) ; Ben Hershey/Unsplash (à droite)

Problèmes de toxicomanie

Les facteurs de risque de consommation de substances chez les adolescents, tels que l’isolement social, le stress et l’ennui, ont été accrus par la pandémie (Sarvey et Welsh, 2021). Selon un rapport du CDC de 2020, la consommation de drogues est également associée à la santé mentale et au risque de suicide, ainsi qu’aux comportements sexuels à risque et à la violence. Des recherches ont montré une augmentation de la consommation d’alcool et de cannabis chez les adolescents liée aux contraintes de distanciation sociale et de stress extrême (Dumas, Ellis & Litt, 2020).

Le recours accru aux connexions virtuelles avec des amis a encouragé la consommation de substances comme moyen de maintenir la popularité et l’approbation des pairs. À l’inverse, la consommation solitaire de substances, comme l’alcool, a été associée à la dépression, à l’anxiété et à des mécanismes d’adaptation malsains chez les adolescents. (Dumas, Ellis & Litt, 2020). Les altérations de l’humeur, de la motivation ou de la durée d’attention peuvent être des signes avant-coureurs de la consommation de substances, mais il peut être plus difficile pour les parents d’évaluer ces changements de comportement dans le contexte de la pandémie turbulente.

Attitudes et comportements alimentaires désordonnés

Les personnes souffrant de troubles de l’alimentation courent un risque élevé d’aggravation des symptômes pendant la pandémie. L’augmentation du nombre d’adolescents nouvellement diagnostiqués et diagnostiqués souffrant de troubles de l’alimentation cherchant de l’aide est une preuve supplémentaire de cet événement (Schwartz et Costello, 2021). Une des raisons pourrait être les craintes liées à l’insécurité alimentaire. Cela peut encourager la frénésie alimentaire, le jeûne et les comportements alimentaires désordonnés compensatoires (Cooper, Reilly, Siegel, Coniglio, Sadeh-Sharvit, Pisetsky et Anderson, 2020).

Les adolescents souffrant de troubles de l’alimentation ont fréquemment des problèmes de santé mentale ou des problèmes de comportement coexistants. Les changements de vie soudains provoqués par la pandémie sont liés à des sentiments de confusion, d’incertitude et de perte de contrôle. Avec l’afflux de messages sur les réseaux sociaux sur le poids et la nourriture et d’images photographiques « parfaites », des habitudes alimentaires plus restrictives et des problèmes d’image corporelle sont susceptibles de se produire. Le manque de soutien social, associé à des perturbations des routines alimentaires quotidiennes, peut également contribuer à des attitudes et comportements alimentaires désordonnés dans cette population (Schwartz et Costello, 2021).

Dépression et risque de suicide

La dépression, les pensées et actions suicidaires et autres comportements d’automutilation sont plus fréquents chez les adolescents en situation de crise (Sarvey et Welsh, 2021). Les facteurs de stress accablants liés à la pandémie n’ont jamais été expérimentés auparavant, de sorte que les mécanismes d’adaptation efficaces ne sont pas facilement identifiables. Les mandats de verrouillage et de distanciation sociale ont gravement entravé les relations interpersonnelles vitales. Étant donné que les relations avec les pairs sont extrêmement importantes pour la socialisation à l’adolescence, cela peut intensifier les sentiments de solitude et de désespoir (Alvis, Douglas, Shook & Osterhoff, 2020).

Des problèmes psychologiques ont été observés chez les enfants en quarantaine, notamment de l’irritabilité, de l’anxiété et une adhérence excessive (Imran, Aamer, Sharif, Bodia & Neveed, 2020). Les enfants ont du mal à s’adapter à des circonstances inconnues et à un degré de stress social et émotionnel palpable. Le soutien et le réconfort des parents sont essentiels pour valider ces sentiments et atténuer autant que possible les niveaux de stress.

Orientations pour l’avenir

Alors que nous sortons progressivement de la pandémie pour entrer dans notre « nouvelle vie normale », comment devrions-nous réagir à l’impact sur la santé mentale des enfants et des adolescents ? La jeune génération a été confrontée à un traumatisme sans précédent qui nécessitera des solutions et des stratégies multidimensionnelles. D’un point de vue éducatif, les écoles doivent fournir un espace sûr et favorable aux élèves qui retournent à l’apprentissage en personne. En plus de tendre la main et de demander aux élèves s’ils vont bien, des ressources de qualité en santé mentale et comportementale doivent être disponibles. Des programmes de prévention et d’éducation en matière de santé mentale pour les élèves, les parents et la communauté sont également nécessaires pour accroître l’attention et la sensibilisation.

Il nous reste encore beaucoup à apprendre sur les conséquences de la pandémie sur la santé mentale. La promotion de la résilience chez les jeunes est mise en évidence par le contraste frappant entre le pouvoir de la connectivité et le caractère destructeur de l’isolement. La poursuite de la recherche est essentielle pour le développement d’interventions psychologiques appropriées et pour éclairer les politiques de santé. Il peut également être utile de mettre en place des outils de dépistage plus efficaces, sans créer davantage de stigmatisation. Nous devons être mieux préparés à faire face aux problèmes de santé mentale à l’avenir et à protéger nos jeunes contre les comportements nocifs.