La dépression maternelle a un impact sur les réactions sociales des enfants

De la maison à l’école, les enfants reçoivent constamment à la fois des critiques et des éloges de la part de leur entourage. Cependant, leurs réactions aux commentaires qu’ils reçoivent varient. Il est un fait connu depuis longtemps que les enfants de mères qui ont souffert de dépression au cours de leur vie courent un risque élevé de développer eux-mêmes une dépression. Des recherches antérieures suggèrent que ce risque accru pourrait être le résultat d’une sensibilité accrue à la rétroaction, en particulier de la part de leurs mères (Mellick et al., 2015).

  Julia M Cameron / Pexels

Source: Source: Julia M Cameron / Pexels

La plupart des études sur la dépression maternelle et la réaction de l’enfant à la rétroaction se sont concentrées uniquement sur la rétroaction négative – la critique – et presque exclusivement sur la critique de la mère. Cependant, les commentaires positifs et la façon dont les enfants y réagissent peuvent également influencer considérablement leur santé mentale (Alto et al., 2018). De plus, bien que les mères soient sans aucun doute des personnages importants dans la vie de leur enfant, elles ne sont en aucun cas les seules à faire une différence. En fait, de nombreuses recherches montrent que les relations avec les pères, les frères et sœurs et les amis contribuent toutes à la santé mentale des enfants (Finan et al., 2018).

Une étude récente de notre laboratoire, dirigée par le Dr Gadassi-Polack (2021), examine comment les critiques et les éloges de la part des mères, des pères, des frères et sœurs et des amis peuvent être liés à la dépression des enfants. En outre, la recherche visait à découvrir si les enfants de mères dépressives pouvaient être plus sensibles aux critiques et moins sensibles aux éloges que les enfants de mères non déprimées. Les chercheurs ont étudié 72 enfants et adolescents (âgés de 8 à 15 ans) dont la mère avait des antécédents de dépression ou non. Chaque jour pendant 21 jours, les jeunes ont rempli un court questionnaire dans lequel ils ont signalé leurs symptômes dépressifs et s’ils ont reçu des critiques et / ou des éloges de la part de leur mère, de leur père, de leurs frères et sœurs et de leurs amis.

La critique nuit aux enfants de mères dépressives, la louange profite à tous

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Alors que tous les jeunes de l’étude présentaient plus de symptômes de dépression lorsqu’ils étaient critiqués par un membre de la famille, cet effet était beaucoup plus fort chez les jeunes dont la mère était déprimée. Ces enfants dont la mère était déprimée étaient également les seuls à avoir une augmentation de la dépression lorsqu’ils étaient critiqués par leurs amis.

Une constatation plus optimiste qui a été trouvée dans Gadassi-Polack et al. (2021) était que les éloges des mères ou des pères étaient associés à une diminution des symptômes dépressifs chez tous les jeunes de l’étude, avec ou sans antécédents de dépression maternelle. En d’autres termes: alors que la critique blesse principalement les enfants de mères déprimées, les éloges (des parents) profitent à tout le monde.

Bien que les mères aient certainement un impact significatif sur la santé mentale de leurs enfants, cette étude souligne que les commentaires des pères et des frères et sœurs sont également importants. Les critiques de tout membre de la famille – mères, pères et frères et sœurs – peuvent augmenter les symptômes de dépression chez les enfants. D’autre part, les éloges des mères et des pères diminuent les symptômes de la dépression.

Implications de cette étude

Souvent, les gens font des critiques dans l’intention d’aider les enfants à s’améliorer, mais cela peut avoir des conséquences plus négatives, surtout si cela se répète au fil du temps. Les résultats de Gadassi-Polack et al. (2021) suggèrent qu’une réactivité accrue à la critique peut exacerber les symptômes dépressifs et peut être un facteur de risque de dépression. Identifier la critique comme un facteur de risque possible nous permet de commencer à comprendre quelles sont les meilleures interventions pour ces enfants à risque de dépression en raison d’une mère déprimée.

  August de Richelieu / Pexels

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Cette étude suggère des interventions précoces qui pourraient bénéficier à ces enfants à risque. Comparés à d’autres, ces enfants dont la mère est déprimée peuvent avoir plus de mal à répondre aux critiques de manière constructive, car ils peuvent avoir plus d’émotions négatives liées à la critique. Au lieu de retenir complètement la critique, apprendre à ces enfants à recadrer la critique et à améliorer la façon dont ils régulent leurs émotions négatives liées à la réception de la critique peut aider à contrer son effet négatif sur eux. En fin de compte, apprendre à gérer la critique est bénéfique pour tout le monde – pas seulement pour les enfants à risque de dépression. Cela dit, les membres de la famille devraient également envisager de féliciter davantage les enfants en plus de les aider à réagir aux critiques.

En gardant ces résultats à l’esprit, il est important de réfléchir à la façon dont vous donnez des commentaires aux autres, en particulier aux enfants, et d’être attentif à la façon dont ils y réagissent. Vos paroles peuvent avoir un impact plus durable que vous ne le pensez pour le moment, et votre enfant peut grandement bénéficier d’apprendre à accepter la critique – c’est certainement une compétence de vie importante pour nous tous. Un autre message de cette étude est que prendre le temps de féliciter votre enfant ou votre frère ou sœur peut grandement contribuer à améliorer son bien-être en matière de santé mentale.

Doris Chen (premier cycle de Yale) et Reuma Gadassi Polack (stagiaire postdoctorale à Yale) ont contribué à la rédaction de ce poste.