La lettre d’une page qui garde les enfants hors de prison

Cet article a été co-écrit par Hattie Tate.

Quel adulte scolarisé aimeriez-vous mieux connaître ?

Ma prof de maths en 6e, Mme. X.

Que voudriez-vous que votre professeur sache sur qui vous êtes en tant que personne et ce qui est important pour vous ?

J’aimerais qu’elle sache que je suis un bon garçon qui aime apprendre de nouvelles choses et s’amuser, et j’aime beaucoup parler.

Que voudriez-vous que votre professeur sache sur vos objectifs à l’école?

L’une est d’obtenir son diplôme d’études secondaires. Deux, c’est de n’avoir aucun problème avec qui que ce soit.

Que voudriez-vous que votre professeur sache sur ce qui est difficile pour vous à l’école et que vous aimeriez améliorer, afin qu’il puisse vous aider ?

L’un tourne dans mes devoirs. Deux porte mon uniforme ou dort en classe.

Dans le comté d’Alameda, qui se trouve du côté est de la baie de San Francisco, les enfants qui ont été reconnus coupables d’un crime sont confinés au Juvenile Justice Center, souvent pendant une semaine ou deux, parfois plus. C’est une belle installation sur une colline avec une vue à un million de dollars sur la baie. On se sent en sécurité. Il a même son propre cabinet de dentiste.

Pourtant, c’est un endroit déchirant. Les enfants sont assis derrière les barreaux. La punition pour avoir agi peut transformer une visite avec vos parents en « sans contact », c’est-à-dire sans câlin de la part de maman ou de papa. À leur libération, de nombreux enfants sont placés en probation. Certains doivent porter un moniteur de cheville GPS et leurs déplacements sont limités à la maison et à l’école.

Les enfants impliqués dans la justice sont confrontés à l’une des stigmatisations les plus graves de notre société.

C’est si facile d’écarter ces enfants, de penser : « Sont-ils violents ? Sont-ils hors de contrôle ? » À leur retour à l’école, les enseignants les accueilleront-ils et les aideront-ils à apprendre et à progresser ? Ou supposeront-ils qu’ils ne s’en soucient pas (« Est-ce qu’ils donnent même comme *** ? ») ? Ces enfants risquent de retourner dans le système judiciaire. Les enjeux ne pourraient pas être plus élevés, et notre responsabilité l’est aussi.

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À partir de l’automne 2014, nous nous sommes réunis en équipe pour apprendre des enfants à propos de leurs expériences et, avec leur aide, pour concevoir une procédure pour aider les futurs enfants qui retournent à l’école à réussir. Ce que cette procédure ferait, de manière critique, était d’élever la voix des enfants en se présentant à un éducateur de leur choix. Vous pouvez voir nos recherches ici.

Pourquoi est-il si important d’élever la voix des enfants ? La stigmatisation signifie qu’il est facile de mal comprendre les enfants pris dans le système judiciaire, de ne pas vraiment les voir. Nous ne pouvons pas simplement avoir l’intuition de l’expérience de quelqu’un d’autre, en particulier quelqu’un dans une situation aussi différente qu’un jeune impliqué dans la justice pour un enseignant. Mais en tant qu’humains, nous avons un outil extraordinaire pour nous comprendre : le langage. Une série d’études a révélé que le simple fait de donner aux gens la possibilité de parler avec une autre personne produisait des avantages frappants pour la compréhension interpersonnelle. Essayer de prendre le point de vue d’une autre personne peut ne pas fonctionner, mais obtenir le point de vue fonctionne.

À l’école, les élèves et les enseignants doivent communiquer pour travailler ensemble. Si un enseignant peut comprendre un peu ce qu’il en est de son élève, des objectifs ou des défis auxquels il est confronté, peut-être peut-il être un meilleur partenaire pour lui. Comment aider les enfants à s’ouvrir ?

Une heure avec un enfant

Quelques jours après la rentrée des enfants à l’école, nous nous sommes assis avec eux pendant environ une heure. Plus tard, nous avons remis une lettre d’une page à un enseignant de l’école choisie par l’enfant. Cette lettre réduirait le taux de récidive des étudiants en détention pour mineurs d’ici la fin du prochain semestre universitaire de 64-69 % à 29 %. Que s’est-il passé?

Au cours de la séance d’une heure, nous avons amené les enfants à réfléchir à leurs valeurs et à leurs objectifs à l’école (par exemple, « rendre mes parents fiers ») et à la façon dont les relations avec les adultes à l’école pourraient les aider à atteindre ces objectifs. Ils ont entendu des histoires d’autres enfants à la rentrée et comment ils avaient progressé en établissant de meilleures relations. Ils ont également raconté leur propre histoire au sujet de leurs efforts personnels pour aider les futurs enfants dans leur transition. Puis, à la fin, nous avons demandé aux enfants d’identifier un adulte de l’école avec qui ils aimeraient nouer une bonne relation. Que voudraient-ils que cette personne sache à leur sujet, leurs objectifs et leurs valeurs, et les défis auxquels ils sont confrontés ?

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Amour et respect

Ce sont les questions qui ont commencé cette pièce, et comme vous pouvez le voir, les réponses des enfants se présentent de manière puissante et positive. Dans une étude ultérieure, nous avons demandé à près de 350 enseignants d’imaginer qu’un élève réintégrait sa classe après une détention pour mineurs. Dans ce cas, certains enseignants se sont explicitement demandé quel crime l’enfant avait commis : « Qu’est-ce qui l’a amené à être en centre de détention pour mineurs en premier lieu ? A-t-il commis un crime violent ? Aura-t-il des crises ? Sera-t-il perturbateur ? » Cette lentille pour voir un enfant n’est pas propice à une relation de soutien.

Mais pour la moitié des enseignants, nous avons inclus une lettre d’une page qui présentait l’enfant dans ses mots (« voix ») et notait qu’il avait spécifiquement demandé leur soutien (« choix »). Avec cette lettre, les enseignants se sont sentis plus engagés envers l’enfant, s’attendaient à de meilleurs résultats et se sentaient plus positifs à son égard – plus d’amour et plus de respect.

Un enseignant a écrit : « Les premières pensées, en toute honnêteté, seraient : ‘Oh super’ ou ‘Pourquoi moi ?’ Je penserais aux problèmes qu’il pourrait ajouter à ma classe. Mais à mesure que je lis la lettre et que je vois qu’il choisis-moi pour être son mentor/confident, je me rappelle immédiatement que c’est un enfant qui a fait des erreurs et qui veut changer. Il mérite cette chance et, si je peux, je veux aider.

Et c’est la lettre qui a fait la différence. Dans un premier essai contrôlé randomisé, sans la lettre, 64 à 69 pour cent des enfants ont récidivé en détention pour mineurs à la fin du semestre universitaire suivant. Mais lorsque nous avons remis la lettre à l’éducateur que l’enfant avait nommé, ce nombre a été réduit à 29 %. C’est encore trop élevé. Mais c’est une énorme amélioration. Et le coût n’était qu’une heure avec un enfant.

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Une voix pour tous les enfants

Tous les enfants ont besoin de relations où ils se sentent écoutés et entendus. En tant que directeur, Hattie a mis en place un certain nombre de programmes pour élever la voix des élèves, y compris des cercles d’accueil et des plans éducatifs personnels—des conversations individuelles avec chaque élève sur leurs objectifs et leurs progrès vers l’obtention du diplôme. Une culture qui accueille les voix des enfants permet aux enfants de réussir et aux éducateurs de les soutenir.

Une fois, l’un des nombreux chefs de gang de l’école est entré dans le bureau de Hattie, a fermé la porte et a dit : « Mme. Tate, je ne sais pas lire, et je me prépare à obtenir mon diplôme. J’ai intimidé d’autres élèves pour qu’ils m’aident à l’école, mais je veux apprendre par moi-même. Hattie a ensuite utilisé le recouvrement de crédit en ligne pour l’aider à accélérer ses performances afin d’atteindre son niveau scolaire et d’obtenir son diplôme.

C’est si facile d’être aveugle les uns aux autres. La stigmatisation peut nous aveugler, tout comme les identités et les rôles divers. Pour bien travailler ensemble à l’école ou dans une société complexe, tout le monde doit avoir une voix, en particulier les personnes ayant le moins de pouvoir, qui sont confrontées à la plus grande marginalisation. Ce n’est qu’alors que nous pourrons nous donner le meilleur de nous-mêmes.