La linguistique explique pourquoi certains noms capturent «l’essence» d’une personne

Quand j’étais enceinte de ma fille, mon mari et moi avons décidé de garder son nom secret jusqu’à sa naissance. Pourquoi? Parce que chaque Tom, Dick et Jane avaient une opinion sur les noms que nous envisageons. Mais nous avons également eu du mal à en trouver une qui, selon nous, la servirait bien. Sloanne ? Sympa mais peut-être trop sérieux. Madison ? Trop susceptible de devenir un surnom comme Mads. Clarice ? Non, ruiné par association avec Hannibal Lector. Pendant un moment, il semblait qu’elle allait rester anonyme jusqu’à ce qu’elle soit adolescente.

Notre difficulté à trouver le nom d’un bébé est loin d’être unique. Beaucoup de gens ont de fortes associations négatives ou positives avec certains noms. Mais pourquoi?

Sons et symboles

Chris Hardy/Unsplash

Que signifient les sons pour vous ?

Source : Chris Hardy/Unsplash

Il s’avère que la question “Qu’y a-t-il dans un nom?” a occupé les penseurs pendant des siècles, en plus de tous les futurs parents. En fait, le sentiment que certains noms semblent justes, tandis que d’autres ne correspondent pas tout à fait, comme appeler un Dogue Allemand “Fifi”, remonte à l’Antiquité. Dans le Cratyle de Platon, par exemple, Socrate a débattu de la façon de trouver les noms corrects pour les personnes et les objets et s’ils reflétaient l’essence naturelle des choses qu’ils définissaient.

Cette hypothèse selon laquelle les mots, et en particulier les sons dans les mots, portent en quelque sorte une signification associée intrinsèque a été approfondie par Charles Darwin dans le cadre de sa théorie de l’évolution. Il a proposé que l’origine de la parole humaine était l’imitation des sons entendus dans la nature et des associations qui se sont développées avec les premiers cris émotionnels des humains dans ce que l’on appelle le modèle du protolangage musical.

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Par exemple, des sons de désespoir ou de douleur Ah ! Aowwww!) sont devenus des parties des mots que nous utilisons pour exprimer de telles émotions (par exemple, “Stop” contient “ah” et “aïe” contient “aw”). Ainsi, selon cette hypothèse du protolangage, de tels liens son-signification ne sont pas arbitraires mais liés à des exclamations précoces de bonheur, d’excitation, de tristesse, de colère ou d’autres émotions.

Du son au symbole

Alors que la théorie du protolangage de Darwin s’est éteinte à l’époque, dans les années 1920, ce sujet, appelé iconicité sonore ou symbolisme sonore, a été repris avec un intérêt renouvelé par les linguistes et les psychologues. Des recherches basées sur de telles théories ont découvert un lien entre certains sons et la perception par les sujets des attributs des objets, comme leur taille ou leur forme (et, dans un autre axe de recherche, les états émotionnels).

Cette relation entre le son et la taille et la forme a été trouvée à la fois en termes de mots descriptifs que les expérimentateurs ont inventés et, dans une certaine mesure, dans le vocabulaire existant des langues. Ce domaine de recherche a également exploré s’il existe une signification fixe aux sons individuels.

Mais qu’est-ce que ça m’apporte, avec un “ee” ?

En plus d’être un aspect intéressant de nos capacités de parole, l’iconicité sonore peut également avoir des avantages appliqués. Par exemple, lorsque les sons correspondent à des aspects des objets qu’ils décrivent, comme “oh” dans les noms d’éléments plus grands, les gens semblent avoir un meilleur souvenir de ces éléments que lorsqu’ils impliquent des sons non emblématiques.

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De plus, lors de la création de noms pour des produits “de grande taille”, les gens ont tendance à préférer les noms avec plus de voyelles arrière comme “ah” ou “oh” (pensez aux camions Tonka). De même, les petits objets reçoivent des mots nommés contenant des sons “ee” – quelque chose que nous voyons répercuté dans des mots comme mini et bitty baby. Cela semble non seulement rendre les produits plus mémorables, mais semble également encourager les gens à en acheter plus lorsque le son « correspond » à la taille et à la forme de l’objet.

En examinant plus spécifiquement les aspects sociaux du symbolisme sonore, des travaux récents en sociolinguistique suggèrent que ces types de corrélations taille-son se traduisent davantage par des associations telles que «douceur» ou «légèreté» avec les voyelles avant et des associations plus négatives avec des voyelles sonores «plus grandes». Ainsi, les voyelles que nous utilisons dans les mots peuvent influencer leur interprétation, ce qui explique peut-être la tendance australienne à ajouter “ee” aux choses associées au plaisir, comme “choccy” pour le chocolat et “barbie” pour le barbecue.

La ligne du bas? Que vous nommiez un premier-né ou un nouveau produit, il y a bien plus que ce que l’on entend derrière la question de savoir ce qu’il y a dans un nom. Si vous visez à les rendre mémorables, faites un peu plus attention aux voyelles qui capturent leur essence. Il s’avère que, pour citer une célèbre chanson de Johnny Cash, un garçon nommé “Sue” aurait peut-être eu une chance de se battre sur le terrain de jeu après tout, mais l’appeler “Susie” aurait peut-être causé un peu plus de problèmes.

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