La menace existentielle du dysfonctionnement immunitaire mental

Les horribles fusillades qui se sont déroulées ces derniers jours me font repenser à l’intersection de la culture des armes à feu, de la désinformation et de la santé mentale. Ci-dessous je partage un extrait adapté des premières pages de mon livre Immunité mentale, qui souligne la nécessité d’une science de l’immunité à la mésinformation et à la désinformation. Bien sûr, nous avons également besoin d’un contrôle des armes à feu de bon sens.

“Ceux qui peuvent vous faire croire à des absurdités peuvent vous faire commettre des atrocités.” — Voltaire

J’ai ouvert la porte extérieure vitrée de la synagogue Tree of Life et je suis entrée pour récupérer mon fils. C’était une fraîche journée d’automne à Pittsburgh, et Kai, alors âgé d’environ quatre ans, fréquentait la garderie du lieu de culte désormais tristement célèbre. Kai a dit au revoir à ses amis dans ses bras, m’a pris la main et nous sommes sortis. La voiture familiale était au bord du trottoir, ma femme au volant. Kai aimait le défi de grimper dans son siège auto surélevé, alors j’ai attendu qu’il fasse son ascension. Il termina la manœuvre et sourit fièrement. Je l’ai bouclé. “Comment était l’école, mon pote?” J’ai demandé. “Bien,” répondit-il, “Nous avons rencontré Dieu.”

Heidi m’a lancé un regard étonné. Je le rendis et me glissai sur le siège passager. “Ouah!” J’ai dit: “Pouvons-nous entendre l’histoire?” Kai était terre-à-terre : Dieu est entré, a parlé à son professeur et lui a donné un “high five”. Puis il est parti. Vraiment, papa, ce n’était pas grave.

Plus tard, nous nous sommes renseignés et son professeur a raconté une autre histoire : Apparemment, le rabbin à moustaches de la synagogue était venu nous dire bonjour. Son professeur l’a présenté comme un «homme de Dieu», et Kai, qui savait que Dieu était barbu, avait relié les points.

Des années plus tard, un idéologue dérangé du nom de Robert Bowers a garé sa voiture là où Heidi avait garé la nôtre. Il est sorti, a fouillé dans son coffre et en a sorti un fusil semi-automatique. Puis il a ouvert la porte extérieure vitrée de la synagogue, est entré dans le sanctuaire et a commencé à tirer. Des gens qu’il n’avait jamais rencontrés ont commencé à mourir. Les fidèles paniqués ont barricadé les portes ; d’autres ont téléphoné pour demander de l’aide. Les sirènes ont hurlé et la police s’est précipitée sur les lieux. Criant “Tous les Juifs doivent mourir !” Bowers a tourné ses armes sur les officiers qui arrivaient. Il en a blessé deux et s’est retiré dans l’annexe même qui abritait la garderie de mes enfants.

Dans l’heure, une équipe SWAT est arrivée. Une fusillade s’ensuit et Bowers prend une balle. Pris au piège et ensanglanté, il finit par se rendre. Les flics l’ont arrêté et les médecins se sont précipités pour s’occuper des victimes. Malheureusement, 11 de mes voisins étaient au-delà de l’aide. C’était l’attaque la plus meurtrière contre des Juifs dans l’histoire de l’Amérique.

Bowers a été emmené dans un hôpital voisin. Là, il a reçu des soins d’êtres humains incomparablement meilleurs, dont beaucoup de Juifs.

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Je m’estime chanceux d’avoir grandi à Squirrel Hill, le quartier où tout cela s’est passé. Certains pensent que Squirrel Hill a inspiré Quartier de Monsieur Rogers, le monde fictif nourricier créé pour la télévision publique. (Le gentil animateur de l’émission – feu Fred Rogers – vivait à proximité.) Maintenant, notre quartier – M. Le quartier de Rogers a été le site d’un horrible crime haineux.

Quand Bowers a commencé à tourner, ma famille était hors de danger. Le professeur de Kai et « Dieu » étaient également en sécurité : ils avaient tous les deux quitté la congrégation des années auparavant. Quant à moi, j’étais à quelques pâtés de maisons, en train de développer un vaccin contre l’extrémisme.

Un fléau d’idéologies

Nous apprenons des tragédies comme celles-ci, nous réunissons dans le chagrin et résolvons “Plus jamais ça”. Puis, cherchant des remèdes, nous posons des questions comme : Comment les gens peuvent-ils faire des choses aussi indescriptibles ? Nous essayons de sonder la pensée derrière de tels actes, nous nous retrouvons déconcertés et qualifions cela d'”impensable”.

Des mots comme « impensable » servent à exprimer notre horreur, mais ils sentent aussi le déni. Pour les personnes fais pensent de telles choses, et certains vont jusqu’à les planifier. Apparemment, un esprit suffisamment désordonné peut dire l’indicible et trouver un sens à l’insensé. Il y a un phénomène épouvantable à l’œuvre ici, et jusqu’à présent, il a défié nos meilleurs efforts de compréhension. Examinez-le attentivement et vous découvrirez quelque chose de véritablement anormal, quelque chose que nous ne pouvons pas expliquer dans les cadres existants.

Pourtant, nous devons l’expliquer. Car des formes semblables de dérangement surgissent partout. Les visions du monde extrémistes, la pensée complotiste et la politique hyper partisane se propagent comme des cancers en ligne. Des fusillades de masse, des attentats terroristes et des crimes haineux se produisent presque quotidiennement. Ces dernières années, nous avons vu des guerres culturelles éclater, des fondamentalismes zélés faire leur retour et des nationalismes toxiques gagner en force. En 2017, l’Américain nazis ont défilé ouvertement dans les rues de Charlottesville en scandant « Du sang et de la terre ! » et « les Juifs ne nous remplaceront pas ». Pourquoi cela arrive-t-il? Pourquoi encore, et pourquoi maintenant ? De toute évidence, quelque chose d’assez fondamental ne va pas. Mais quoi? Et comment diable pouvons-nous le réparer?

Je veux développer une nouvelle compréhension de ces phénomènes et, avec elle, une approche négligée pour résoudre le problème. Cette approche est centrée sur une idée étrange et troublante : les mauvaises idées sont des parasites de l’esprit, des agents pathogènes qui « infectent » littéralement les esprits. Heureusement, les esprits ont des «systèmes immunitaires» – des opérations signifiant qu’ils tiennent les mauvaises idées à distance. Malheureusement, ces systèmes ne fonctionnent pas toujours bien. Parfois, de mauvaises idées les envahissent et troublent profondément les esprits. En fait, les défenses d’un esprit peuvent s’effondrer sous certains types de stress, en particulier le type de stress auquel les idéologies les soumettent.

Le système immunitaire de l’esprit a une merveilleuse capacité à nous protéger de bon nombre des mauvaises idées, mais il peut échouer à nous protéger des idéologies qui divisent. Les systèmes immunitaires culturels – les choses que les cultures font pour empêcher la propagation des mauvaises idées – sont également susceptibles de s’effondrer. Cette épidémie de déraison à laquelle nous assistons aujourd’hui ? C’est enraciné dans un trouble immunitaire culturel.

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Interpréter notre situation en termes immunologiques jette une lumière troublante sur notre situation « post-vérité ». Il met en évidence les causes profondes et suggère de nouveaux remèdes. Cela ouvre la porte à une approche plus systématique pour contrôler la propagation des mauvaises idées, basée sur la prémisse que le renforcement des performances immunitaires mentales peut être amélioré. Je pense que cette approche nous aidera à atteindre quelque chose qu’un siècle d’enseignement de la pensée critique n’a pas réussi à accomplir : « l’immunité collective » à la contagion idéologique. En inoculant patiemment des esprits volontaires, nous pouvons prévenir des flambées mortelles de déraison.

Une histoire jamais contée

Les scientifiques ont beaucoup fait ces dernières années pour exposer une cause profonde de notre politique dysfonctionnelle. Le psychologue Jonathan Haidt résume la recherche dans son livre L’esprit juste. Sa conclusion ? Nos cerveaux ont une sorte d’architecture tribale. Comme il le dit, nous sommes des créatures « groupales » : sous le niveau de conscience, notre pensée est courbée par le besoin de solidarité tribale. La loyauté passionnée envers un «nous» au sein du groupe rend difficile de penser de manière équitable. Lorsqu’un « eux » hors groupe semble menaçant, notre pensée devient particulièrement tordue. Les démagogues et les propagandistes exploitent ces vulnérabilités : ils attisent des peurs qui déforment le jugement et manipulent leurs propres loyalistes.

Robert Bowers était un cas d’école. Fervent conservateur, il est devenu un adepte des médias agressifs de droite. Il a consommé de la propagande en ligne, adopté une identité chrétienne militante et considéré les médias grand public comme une grande conspiration. Il en est venu à faire confiance aux affirmations délirantes des suprématistes blancs. Puis, en octobre 2018, un groupe de plusieurs centaines de réfugiés hispaniques a entamé une longue marche vers la frontière américaine, dans l’espoir d’obtenir l’asile. Le président américain a vu une opportunité politique et les a présentés comme une foule envahissante. En ligne, les théoriciens du complot ont allégué que les Juifs américains étaient en train d’orchestrer une « invasion ». Apparemment, Bowers n’était pas équipé – ou peu enclin – à remettre en question ce récit. En quelques jours, il a craqué. Sur un site Web pour extrémistes, il a posté un message qui parle des profondeurs de son dérangement : “Je ne peux pas rester assis et regarder mon peuple se faire massacrer… J’entre.” Il a ensuite chargé ses armes et s’est dirigé vers le quartier de M. Rogers.

Bowers n’a pas remis en question les idées centrales de son identité. Il est devenu fou et d’autres en ont payé le prix. Il n’est pas seul : des milliards d’entre nous commettent des erreurs similaires, quoique moins meurtrières, lorsque nous ne parvenons pas à poser des questions de base, adoptons des croyances égoïstes et en chargeons les autres avec les coûts. Une telle pensée irresponsable de variété de jardin par des gens par ailleurs décents ouvre la voie à l’extrémisme. C’est un énorme problème pour l’humanité, et cela l’a toujours été. Mais maintenant, avec la connectivité Internet, c’est devenu une menace existentielle. Le déni climatique à lui seul pourrait nous tuer, et ce n’est que la partie émergée de l’iceberg.

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J’étudie la psychologie parce que je veux comprendre comment la pensée se détraque. Pendant un temps, j’ai pensé que les références à l’architecture tribale du cerveau suffisaient comme explication. Je me suis rendu compte, cependant, que cela ne pouvait pas être toute l’histoire. Nous avons tous des cerveaux avec la même architecture de base ; pourquoi alors certains et pas d’autres tirent-ils sur des synagogues ? Pourquoi l’humanité est-elle parfois plus tribale, et parfois moins ? Pourquoi les gens présentent-ils différents niveaux de susceptibilité aux idéologies qui divisent ? Évidemment, les constantes biologiques interagissent avec les variables culturelles d’une manière qui fait une différence. Et voici le problème : les variables sont exactement ce que les efforts de prévention doivent varier. Ce sont nos leviers; les choses que nous devons ajuster pour résoudre le problème. Nous devons les comprendre. Alors, c’est quoi le reste de l’histoire ?

Nous savons que la sensibilité morale de Bowers avait été brouillée. Nous savons aussi que les idéologies ont contribué au brouillage. pour moi, le terme « idéologie » désigne un système d’idées qui ne sert pas bien ses hôtes humains – un système contagieux, dysfonctionnel, nuisible, manipulateur ou obstinément résistant à une révision rationnelle.

Les idéologies dans ce sens ont un pouvoir énorme pour troubler les esprits. Comme des démagogues, ils exploitent les vulnérabilités mentales. Pendant des milliers d’années, les idéologies se sont propagées comme des maladies, déformant les visions du monde, incitant à la violence et faisant des ravages sur les perspectives humaines. Ils ont déstabilisé de magnifiques civilisations. Ils ont soutenu des orthodoxies oppressives. Ils ont divisé des sociétés pacifiques, provoqué des guerres dévastatrices et déclenché des fureurs génocidaires. L’histoire est un témoignage vivant et respirant de cette vérité : les flambées de pensée idéologique se terminent en tragédie. Pourtant, nous manquons toujours du type de compréhension qui nous permettrait de prévenir de telles épidémies. Cela doit changer.

Une idéologie peut détourner un esprit sans l’aide d’un propagandiste. En fait, les démagogues montent au pouvoir dans des populations où la rigidité idéologique a déjà pris racine. C’est le cas, par exemple, du pays qui a élu Donald Trump : comme les experts se plaisaient à le dire, sa victoire électorale n’était qu’un symptôme. Pour comprendre la maladie, nous devons comprendre comment les idéologies contournent le bon sens, s’installent en tant que croyance et modifient la façon dont les gens pensent.