La myéline contribue-t-elle aux différences sexuelles dans la dépression ?

Selon l’Organisation mondiale de la santé, le suicide est la quatrième cause de décès chez les 15-29 ans. Environ 1,9 million de personnes âgées de trois à 17 ans reçoivent un diagnostic de dépression, et les femmes sont touchées de manière disproportionnée par rapport aux hommes.

Une étude publiée dans Neuropsychopharmacologie en juillet de cette année montre que les schémas de myélinisation diffèrent entre les adolescents masculins et féminins souffrant de dépression. La myéline est une membrane cellulaire enroulée autour des fibres nerveuses du cerveau. La myéline maintient les fibres nerveuses en bonne santé et optimise la vitesse de transmission des informations entre les neurones. La myéline est un composant important de la substance blanche du cerveau. C’est ce qui lui donne sa couleur blanche caractéristique.

L’étude, dirigée par le Dr Tiffany Ho et Lucinda Sisk, a utilisé l’imagerie par résonance magnétique multimodale pour mesurer la myéline dans les zones du cerveau précédemment associées à la dépression, le faisceau unciné et le corps calleux genu. Les adolescentes souffrant de dépression avaient plus de myéline dans ces voies que les participantes sans dépression. La myéline chez les hommes souffrant de dépression et sans dépression ne différait pas.

Pourquoi il est important d’étudier la dépression chez les adolescents

L’adolescence va de 10 à 19 ans et représente la phase de la vie entre l’enfance et l’âge adulte. C’est une étape unique dans le développement humain et un moment important pour jeter les bases d’une bonne santé, écrit l’Organisation mondiale de la santé. C’est aussi un moment important pour étudier pour comprendre comment l’émergence de la dépression influence la substance blanche.

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“En se concentrant sur une période (…) où la dépression est apparue plus récemment et où les adolescents sont par ailleurs en bonne santé”, explique le Dr Ho, “nous sommes en mesure d’identifier avec plus de précision que ces changements de matière blanche que nous observons ( …) sont liés à la régulation des émotions et au traitement cognitif.” En raison de tous les changements développementaux dans le cerveau pendant l’adolescence, c’est aussi un moment où le cerveau est particulièrement sensible aux entrées positives et négatives.

Une hypothèse expliquant l’augmentation de la myéline avec la dépression est l’accélération du stress. Selon les Drs. Bridget Callaghan et Nim Tottenham de l’Université Columbia dans un article publié dans Opinions actuelles en sciences du comportement. Mais de nombreuses théories prédisent maintenant que l’adversité peut conduire à une redéfinition des priorités d’une stratégie de développement favorisant un rythme de développement lent vers une stratégie qui favorise un fonctionnement semblable à celui d’un adulte. Ce que nous voyons ici peut être un autre exemple d’accélération du stress, dit Sisk. Nous nous attendrions à voir cette augmentation progressive de la myélinisation au cours de l’adolescence. Peut-être que ce processus s’accélère chez les personnes qui ont subi des facteurs de stress.

Ce que nous avons appris d’autre sur la myéline et le stress

La myélinisation change en réponse au stress chez les animaux. Le laboratoire de recherche du Dr Daniela Kaufer de l’Université de Californie à Berkeley a publié au début de cette année une étude dans laquelle des rats mâles et femelles préadolescents ont été exposés à de courtes périodes de stress. Les chercheurs ont ensuite mesuré des indicateurs de myéline dans les régions du cerveau associées à la régulation des émotions.

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À l’adolescence, la myéline dans le cortex préfrontal des rats femelles a augmenté chez les animaux exposés au stress pré-adolescent. La myéline dans d’autres régions a diminué. Il n’y avait pas de différences de myéline chez les mâles dans le cortex préfrontal, mais la myéline a augmenté dans d’autres zones, comme l’amygdale et l’hippocampe. Dans cette étude, les différences de myéline après un seul épisode de stress préadolescent ont persisté jusqu’à l’âge adulte. Les auteurs ont conclu : « Vivre un seul stress aigu sévère en tant que jeune altère la myéline et [the cells that produce myelin] d’une manière spécifique au sexe et à la région, avec des impacts durables.”

Pourquoi cette recherche est importante

Comprendre la biologie sous-jacente aux différences sexuelles dans la dépression est compliqué. L’accélération des contraintes est une hypothèse. Mais il existe de nombreux autres facteurs qui peuvent contribuer, et il est probable qu’ils interagissent tous de manière importante pour se manifester par des symptômes diagnostiques de dépression. “J’espère qu’en démontrant qu’il existe ces différents modèles de myélinisation chez les jeunes qui souffrent de dépression”, dit Sisk, “cela pourrait ouvrir la voie à plus de recherches sur (…) la myélinisation pendant l’adolescence et comment ces modèles diffèrent en fonction de exposition au stress et expérience en psychopathologie.”

Il est important de se rappeler que la myélinisation est également un processus dépendant de l’expérience. La façon dont la myéline s’enroule autour d’une fibre nerveuse dans le cerveau change en réponse aux besoins des circuits neuronaux. Et il existe des preuves suggérant que la myéline peut évoluer jusqu’à la trentaine. Les différences de myélinisation chez les adolescents souffrant de dépression pourraient indiquer qu’il s’agit d’une cible d’intervention, explique le Dr Ho. La myélinisation étant dépendante de l’expérience, il existe des moyens de modifier ces trajectoires plus tôt dans le développement et plus tôt dans l’évolution de la maladie. Cela peut aider à empêcher ce trouble d’être récurrent et d’infecter l’individu à long terme.

Le Dr Tiffany Ho est professeur adjoint de psychiatrie à l’Université de Californie à San Francisco. Lucinda Sisk est titulaire d’un doctorat. étudiant à Yale.