La psychologie du regret sexuel

Emily a rencontré Gregg lors d’une soirée samedi dernier. Ils ont flirté pendant des heures, créant une incroyable tension sexuelle. Gregg était sexy – mais Emily savait aussi qu’il n’était définitivement pas un petit ami. Ils ont passé la nuit chez elle, et il était parti avant qu’elle ne se réveille.

Par la suite, Emily a été déçue. Gregg était égocentrique, et le sexe n’était tout simplement pas aussi génial qu’elle l’avait imaginé. Elle éprouva beaucoup de regrets et résolut de ne plus jamais se laisser séduire par une aventure d’un soir.

Josh était également à une fête samedi soir. Il a entamé une conversation avec Chloé, qui n’arrêtait pas de le toucher et de rire de ses blagues. Chloé était sexy – mais certainement pas du matériel de petite amie, du moins pas du genre qu’il pouvait présenter à sa famille et à ses amis. Il avait eu une éducation traditionnelle et il croyait toujours que le sexe devait être réservé aux relations engagées.

Il rentra seul à la maison cette nuit-là, mais des images de lui et de Chloé ayant des relations sexuelles passionnées continuaient à courir dans son esprit. Dans la matinée, il ressentit beaucoup de regrets, et il résolut de ne plus jamais laisser passer une autre occasion pour une aventure d’un soir entre ses doigts.

La psychologie du regret sexuel

Selon la vision fonctionnelle des émotions, nous éprouvons des regrets lorsque nous avons appris une dure leçon de vie. En d’autres termes, la douleur du regret nous motive à ne pas répéter des comportements qui s’avèrent ne pas être dans notre intérêt, tout comme la douleur d’un doigt brûlé nous motive à faire attention autour d’un poêle chaud. Mais le regret sexuel nous conduit-il à changer nos comportements sexuels? C’est la question que le psychologue norvégien Leif Kennair et ses collègues ont explorée dans un article qu’ils ont récemment publié dans la revue Psychologie évolutionnaire.

Il est bien établi que les hommes, en moyenne, ont des pulsions sexuelles plus élevées que les femmes. Ils ont également tendance à être plus ouverts aux relations sexuelles occasionnelles, et ils veulent généralement commencer à avoir des relations sexuelles plus tôt dans une nouvelle relation que les femmes. Les psychologues évolutionnistes soutiennent que cette différence de penchant sexuel vient du fait que les femmes supportent l’essentiel du fardeau de la reproduction.

Dans toutes les espèces se reproduisant sexuellement, la femelle supporte des coûts biologiques dans la production et l’élevage de la progéniture, tandis que la contribution du mâle est juste un peu de sperme. Cela signifie que les femmes doivent être pointilleuses quant aux personnes avec qui elles s’accouplent et qu’elles ont tendance à vouloir retarder les rapports sexuels le plus longtemps possible pour s’assurer d’avoir le meilleur père pour leur bébé. En revanche, les mâles peuvent se permettre de répandre leurs graines partout, le seul coût étant le temps passé à chercher des femelles consentantes.

Ainsi, en ce qui concerne les sentiments de regret sexuel, nous trouvons des schémas différents pour les hommes et les femmes. D’une part, les femmes sont plus susceptibles de regretter d’avoir eu une aventure d’un soir, car elles ont risqué une grossesse pour avoir des relations sexuelles avec un homme qui ne restera pas pour subvenir aux besoins de leur enfant. Tel était le cas avec Emily et Gregg ci-dessus.

D’un autre côté, les hommes ont tendance à regretter d’avoir raté une aventure occasionnelle, car ils auraient pu potentiellement avoir une progéniture supplémentaire sans avoir à s’en occuper. Ce fut le cas pour Josh et Chloé.

Les psychologues proposent que nous éprouvions des regrets sexuels pour renforcer le fait que nous avons pris une mauvaise décision – du moins dans une perspective évolutive – afin de ne plus faire une telle erreur à l’avenir. Si tel est le cas, ont estimé Kennair et ses collègues, alors les personnes qui ont éprouvé des regrets sexuels devraient changer leurs comportements pour éviter de tels regrets à l’avenir. Au fil du temps, les hommes devraient donc devenir moins susceptibles de rater des occasions de relations sexuelles occasionnelles, tandis que les femmes devraient devenir plus réticentes à s’engager dans des aventures d’un soir. À ce jour, cependant, cette hypothèse n’a jamais été testée.

Étude du regret sexuel

Pour cette étude, Kennair et ses collègues ont recruté plus de deux cents étudiants d’une université norvégienne pour participer à une étude longitudinale du regret sexuel. Lors de leur premier recrutement, les participants ont répondu à une série de questionnaires évaluant leurs activités sexuelles récentes. Puis quatre mois plus tard, ils ont de nouveau répondu à ces mêmes questionnaires.

Chaque fois, on a demandé aux participants de rendre compte de leur plus récente opportunité d’avoir des relations sexuelles occasionnelles. Ils ont indiqué s’ils avaient suivi ou non et s’ils avaient regretté la décision qu’ils avaient prise. Ceux qui ont saisi l’opportunité ont rendu compte de la qualité de leur partenaire, qu’ils aient été initiés ou non, à quel point ils étaient satisfaits et s’ils avaient ressenti du dégoût avec l’expérience.

Les participants ont également répondu à des questions évaluant les caractéristiques de leur personnalité. Le premier était la sociosexualité, ou l’ouverture aux expériences sexuelles occasionnelles. Ceux qui ont une orientation sociosexuelle restreinte préfèrent avoir des relations sexuelles uniquement dans le cadre d’une relation engagée, tandis que ceux qui ont une orientation sociosexuelle sans restriction sont ouverts aux relations sexuelles occasionnelles. La deuxième caractéristique de la personnalité était le névrosisme, ou la tendance à ressentir de l’anxiété ou de la dépression.

Le regret sexuel change-t-il notre comportement sexuel?

Si le regret sexuel motive les gens à éviter de mauvaises décisions sexuelles à l’avenir, nous devrions voir des niveaux de regret plus élevés la première fois que l’enquête a été administrée par rapport à la deuxième fois quatre mois plus tard. Plus précisément, nous nous attendrions à ce que les femmes soient moins enclines à s’engager à nouveau dans des relations sexuelles occasionnelles après l’avoir fait une fois et ressentir des regrets. De même, nous nous attendrions à ce que les hommes soient plus enclins à avoir des relations sexuelles occasionnelles après avoir manqué une opportunité et éprouvé des regrets.

Mais ce n’est pas ce que les chercheurs ont découvert. Au lieu de cela, les données suggèrent que les gens sont cohérents dans leurs comportements sexuels, qu’ils les regrettent ou non par la suite. En ce qui concerne nos exemples d’ouverture, Emily est susceptible de se reconnecter dans un proche avenir et de le regretter le lendemain. De même, Josh laissera probablement passer la prochaine occasion de relations sexuelles occasionnelles entre ses doigts, et lui aussi le regrettera probablement par la suite.

Les données recueillies par Kennair et ses collègues suggèrent que le regret sexuel ne nous apprend pas des leçons de vie après tout. Au contraire, nos comportements sexuels sont largement motivés par notre sociosexualité. Autrement dit, certains d’entre nous ont une tendance illimitée vers des relations à court terme, tandis que d’autres d’entre nous ont une tendance restreinte à n’avoir des relations sexuelles que dans le cadre de relations engagées.

De plus, les chercheurs ont découvert que le meilleur prédicteur du regret sexuel – tant pour les hommes que pour les femmes – dépendait de leur niveau de névrosisme ou de leur tendance à l’anxiété et à la dépression. En d’autres termes, les femmes névrosées avaient tendance à regretter leurs aventures d’un soir, tandis que les hommes névrosés étaient plus susceptibles de regretter les occasions manquées d’avoir des relations sexuelles occasionnelles.

Enfin, les données suggèrent que les femmes peuvent également ressentir des regrets sexuels lorsque la rencontre sexuelle n’était pas si gratifiante ou si elles avaient ressenti du dégoût par la suite. Peut-être que si Gregg avait été un meilleur amant, celui qui s’occupait de ses besoins sexuels, Emily n’aurait pas regretté de s’être connecté avec lui.

En conclusion, on peut regretter de tomber pour la séduction ou de rater une opportunité. Mais ce sentiment de regret sexuel, quand il survient, ne nous aide guère à améliorer notre comportement futur. Il semble que dans le sexe, comme dans d’autres aspects de la vie, nous sommes des créatures d’habitude qui ont du mal à changer nos habitudes.