L’anorexie mentale et le cerveau motivationnel

L’anorexie mentale est un trouble mental grave qui se manifeste par une peur intense de prendre du poids et une image corporelle perturbée. Cela peut entraîner des restrictions alimentaires sévères ou d’autres comportements tels que la purge, un régime d’exercice excessif ou une activité physique intensive dans le but de maintenir la perte de poids.

Anorexie mentale et système de récompense mésolimbique

Le catalogage des facteurs considérés comme responsables de l’anorexie mentale donne une longue liste qui comprend des influences génétiques, développementales et neurobiologiques. La voie mésolimbique, également appelée voie de récompense, est un système qui relie plusieurs régions cérébrales impliquées dans la régulation de la réponse de récompense ; ou pour le dire différemment, il régule la façon dont nous réagissons en présence de quelque chose qui est gratifiant, comme la nourriture ou le sexe, par exemple. Ainsi, il ne devrait pas être surprenant que les études indiquent souvent des changements dans le système mésolimbique lorsqu’elles décrivent l’implication du cerveau dans l’anorexie mentale.

C’est le cas d’une étude récente [1] par un groupe du Semel Institute for Neuroscience and Human Behavior de l’UCLA. En utilisant l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) pour comparer l’activité dans le cerveau des participants adolescents souffrant d’anorexie mentale par rapport à ceux qui n’en ont pas, le groupe a découvert de mauvaises connexions fonctionnelles et structurelles au sein du système de récompense mésolimbique des personnes atteintes d’anorexie mentale. Cette découverte soutient l’idée que l’anorexie mentale peut être un syndrome de déconnexion caractérisé par des interactions perturbées (fonctionnelles et de circuit) au sein des réseaux cérébraux pertinents, en particulier dans ce cas le système de récompense mésolimbique.

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L’étude a comparé 32 adolescentes souffrant d’anorexie mentale à 28 témoins sains. La réponse de motivation-récompense a été examinée dans une IRMf pendant que les participants effectuaient une tâche de récompense monétaire.

Avant les scans, les participants ont été informés qu’ils allaient jouer à un jeu dans lequel ils pourraient gagner 10 $ pour les réponses correctes. Au début de chaque session, une image en couleur était présentée. Les participants devaient appuyer sur le bouton droit ou gauche pour deviner si l’image appartenait au “groupe 1” ou au “groupe 2”. Après la sélection, il y a eu une courte pause avant que les participants ne reçoivent des commentaires indiquant si leur supposition était correcte ou incorrecte, recevant ou non la récompense.

La chance de recevoir une récompense à chaque session était en fait aléatoire (50/50 chance d’être correct). Le but était simplement de mesurer la réponse du cerveau à la récompense. Plusieurs régions du cerveau ont été examinées, mais étant donné le rôle important bien établi du système dopaminergique mésolimbique pour la récompense motivationnelle, une attention particulière a été accordée au système mésolimbique.

Le système mésolimbique est composé de différents nœuds. Un nœud principal au milieu du cerveau envoie de la dopamine à un nœud récepteur vers l’avant. Comme c’est le cas pour la plupart des structures du cerveau, il existe deux ensembles de structures, une résidant de chaque côté du cerveau ou de l’hémisphère cérébral. L’étude a révélé que la présentation d’une récompense à un participant en bonne santé activait le nœud principal, le nœud destinataire et ses connexions. Une relation inverse a également été découverte entre l’activation des nœuds et la vitesse de recherche de récompense. Plus l’activation des nœuds est forte, plus les participants effectueront rapidement la tâche de sélection qui pourrait conduire à une récompense.

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Ce qui est particulièrement révélateur, cependant, chez les personnes souffrant d’anorexie mentale, c’est la réduction significative de la connectivité fonctionnelle entre le nœud primaire et le nœud receveur du côté droit de leur cerveau pendant la tâche. De plus, contrairement aux participants en bonne santé, la vitesse de recherche de récompense n’a montré aucune relation avec l’activité dans les nœuds mésolimbiques ou dans leurs connexions pour ceux souffrant d’anorexie mentale, suggérant un “découplage” neuronal et comportemental potentiel chez ceux souffrant d’anorexie mentale alors qu’ils éprouvent une motivation de récompense. . Des analyses ultérieures ont également révélé moins de connexions de fibres entre le nœud primaire et le nœud receveur du côté droit du cerveau pour les participants souffrant d’anorexie mentale, ce qui pourrait aider à expliquer la déconnexion observée du côté droit de leur chemin mésolimbique.

Identifier les causes de l’anorexie mentale

L’anorexie mentale survient chez environ 1 % des femmes et 0,3 % des hommes, et survient à l’adolescence ou au début de la vingtaine. Que l’anorexie mentale soit le résultat d’influences socioculturelles, développementales ou biologiques, ou une combinaison de celles-ci, est une question d’un grand intérêt et qui fait l’objet d’un examen minutieux par les membres de la communauté scientifique.

Sans aucun doute, les résultats de cette étude soutiennent les aspects biologiques de l’étiologie de la maladie. L’accent mis sur la voie de la récompense est intéressant, en partie, parce que les personnes atteintes d’anorexie mentale ne considèrent pas nécessairement que la nourriture a mauvais goût ou n’a pas besoin de nourriture. En fait, les patients du sous-type frénésie-purge du trouble, contrairement au sous-type restrictif, se retrouvent à manger de grandes quantités de nourriture en peu de temps avant la purge. Ainsi, le rôle du système dopaminergique mésolimbique dans ce trouble peut aller au-delà de sa modulation de la récompense motivationnelle et dans d’autres domaines de la connexion cerveau-comportement, mais il est clair que la régulation de la récompense par la dopamine est au moins un facteur impacté par ce trouble. Le modèle dopaminergique de l’anorexie mentale soutiendrait que ce trouble est, au moins en partie, le résultat d’un traitement aberrant de la dopamine [2]. Les résultats de cette étude IRMf confèrent une crédibilité supplémentaire à ce modèle. Enfin, un autre problème qui se pose souvent lors de l’interprétation d’études comme celle-ci est de savoir si les changements cérébraux observés chez les participants souffrant d’anorexie mentale résultent du trouble ou si les changements dans le système cérébral sont la cause du trouble. Il s’agit d’un problème naturellement difficile à résoudre.

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Ainsi, alors qu’un remède contre l’anorexie mentale s’avère insaisissable, un travail comme celui décrit ici nous rapproche d’une meilleure compréhension des fondements neurobiologiques responsables de la manifestation de ce trouble, ainsi que d’autres troubles de l’alimentation, qui touchent des millions de personnes.