Le caractère est qui vous êtes quand d’autres personnes sont autour

Souvent, le caractère est considéré comme l’élément central de soi-même, représentant des valeurs et des actions dépourvues de contexte social. Cependant, en l’absence de tout le reste, l’intégrité morale n’a pas de sens. Le trope de l’homme seul faisant ce qu’il faut implique des notions d’individualisme robuste et de pureté personnelle et échoue à l’application la plus fondamentale de la moralité : prendre soin des autres.

Le caractère est intrinsèquement social et relationnel. L’intégrité morale n’est pertinente que parce que d’autres personnes sont présentes. Pour souligner ce point, notons que les périodes sensibles du développement moral et du développement social se chevauchent et s’entremêlent.

Lorsque les enfants ont entre 3 et 5 ans, ils s’efforcent d’être des membres utiles de leur groupe. Ils construisent un sens de l’initiative et explorent simultanément une nouvelle émotion : la culpabilité. Les actions sociales incitent les enfants à lutter contre la culpabilité, ce qui est intrinsèquement précieux. L’absence de culpabilité est pathologique et moralement dépravée, mais elle ne peut se construire qu’en milieu social par la contribution et l’échec.

Mes deux enfants appartiennent à ce groupe d’âge et ils veulent désespérément aider à casser les œufs du petit-déjeuner et balayer les déversements de granola. Je préfère souvent égoïstement leur absence à leur aide contre-productive, mais leur sens naissant de l’action est fondamental pour le développement moral. Je veux qu’ils deviennent des personnes utiles qui se soucient des autres et prennent en charge les problèmes de groupe.

La sensibilité sociale et morale de ce groupe d’âge a rendu les psychologues du développement particulièrement préoccupés par l’absence d’interactions sociales et de négociations lors des fermetures sociales provoquées par la pandémie. Les adultes sont généralement prompts à accueillir les enfants pendant le jeu, tandis que jouer avec des pairs les pousse à partager et à co-négocier les règles du jeu.

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La sensibilité morale de ce groupe d’âge est également à l’origine de la plupart des préoccupations des spécialistes des sciences sociales concernant les châtiments corporels. Les enfants âgés de 3 à 5 ans sont le groupe le plus susceptible d’être fessé, mais il existe un consensus scientifique selon lequel les châtiments corporels sont contre-productifs pour leur intériorisation d’un comportement vertueux.

L’enfance intermédiaire est une période d’approfondissement des amitiés et d’élargissement des liens sociaux, qui offrent une voie de croissance morale. Mes collègues et moi venons de publier une étude longitudinale sur le rôle des relations dans le développement de la vertu. Nous avons constaté que les enfants qui avaient de meilleures relations avec les enseignants et les pairs avaient également des niveaux plus élevés de vertus telles que le travail d’équipe, le courage, la responsabilité sociale, l’autorégulation, l’équité, l’espoir et le leadership prosocial. Non seulement cela, mais lorsque les relations se renforçaient au fil du temps, les vertus augmentaient également, mais lorsque les relations se détérioraient, les vertus avaient leur niveau de développement le plus bas. Il est peut-être facile d’imaginer que les personnes vertueuses développent de meilleures amitiés, mais il pourrait en fait s’agir de relations qui précèdent le développement du caractère. Les relations créent un contexte propice à la générosité et au sacrifice de soi et fournissent un repoussoir à l’égocentrisme bon marché.

L’adolescence est une période de développement cérébral rapide, en particulier dans les régions responsables de la prise de perspective. Il s’agit là d’un préalable nécessaire à de nombreuses vertus telles que la responsabilité sociale, qui exige une prise de conscience des besoins d’autrui et du bien commun. C’est aussi une période de changement social rapide, avec un attachement accentué aux pairs et un développement identitaire. Développement moral et développement social vont de nouveau de pair. La privation sociale et le manque de connexion peuvent conduire à un désengagement moral accru, et à l’adolescence, les individus sont suffisamment autonomes pour causer beaucoup de tort social et passer à travers la portée relationnelle des figures d’autorité.

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Certes, lorsque d’autres personnes ne sont pas là, cela peut démontrer la force morale d’une action éthique en l’absence de pression ou de jugement des pairs. Mais imaginer le caractère comme un pilier de force le dépouille de sa valeur sociale innée. Le caractère est important parce que d’autres sont autour. Ce n’est pas un pilier, c’est une toile, interconnectée et renforcée par de multiples points d’ancrage. Ces ancres sont de nature relationnelle, telles que des mentors qui étayent les schémas du bien et du mal, des amis qui favorisent la coopération et la prise de perspective, et la recherche de personnes plus jeunes ou plus vulnérables qui génèrent responsabilité et attention. Les communautés multigénérationnelles ont un avantage à favoriser ces réseaux. Mais la société américaine est généralement trop ségrégée selon l’âge pour générer de manière organique ce type de communautés de soins à plusieurs niveaux.

De nombreuses recherches empiriques sur la science des vertus découlent d’un cadre aristotélicien dans lequel les vertus sont acquises par la pratique habituelle. Aristote a écrit que les gens sont socialisés par la famille dans le contexte de la « polis », cité-État, et ce processus vise à développer des citoyens forts qui voient le bien commun. Des psychologues contemporains tels que Darcia Narvaez s’appuient sur ce cadre et écrivent sur la façon dont un bon caractère permet aux gens de vivre une vie qui est bonne pour la communauté.

La prochaine fois que quelqu’un fera appel au vieux trope de l’intégrité individuelle robuste, pensez aux relations qui ont tissé ces valeurs. Le caractère n’est pertinent que parce que d’autres personnes sont présentes.

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