Le métaverse ne vous sauvera pas

Mélanger le réel et le virtuel

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Avec le récent changement de marque de Facebook en Meta et l’annonce d’un investissement important dans la création d’un métaverse, les médias technologiques ont été en effervescence avec ce mot. Quiconque a regardé (peut-être avec amusement) la récente vidéo montrant Mark Zuckerberg, PDG de Meta, vantant les vertus de ce nouveau royaume virtuel, pourrait soupçonner qu’il y a plus de fumée que de feu ici. La propre description de Meta de leur métavers comme “… un ensemble d’espaces virtuels où vous pouvez créer et explorer avec d’autres personnes qui ne sont pas dans le même espace physique que vous” n’est pas nouvelle. * Après tout, des jeux comme Fortnite existent depuis un bon bout de temps maintenant. Ce que Meta suggère, c’est que grâce à un casque de réalité virtuelle (VR) repensé astucieusement et à une plate-forme en ligne qu’ils fourniront, nous voudrons utiliser la «présence» magique de la VR pour une plus grande partie de notre vie quotidienne. La présence est un terme utilisé depuis longtemps par les chercheurs en réalité virtuelle pour désigner le sentiment d’être « là », où « là » se trouve ailleurs que dans son emplacement physique (Berkman & Akan, 2019). Si je porte un casque qui me donne l’impression d’être debout sur un fil électrique au-dessus des chutes du Niagara, la présence signifiera que je ressens les mêmes types d’effets psychologiques que si je vacillais au-dessus des chutes elles-mêmes.

Pourquoi maintenant?

Même par la définition de base d’un métavers offerte par Facebook, il est facile de voir les possibilités d’éducation, de recherche et de divertissement. Mais bon nombre d’entre nous ont également été déçus par cette technologie à maintes reprises. Il y a eu des cycles répétés de battage médiatique suivis d’effondrements douloureux pour ce type d’outils depuis leurs débuts dans les années 1960. La plupart du temps, nous avons imputé les lacunes aux outils – des ordinateurs qui fonctionnaient trop lentement ou des optiques qui fournissaient de minuscules fenêtres basse résolution dans des mondes virtuels. Maintenant que certaines de ces barrières tombent et qu’une configuration VR domestique décente est disponible pour moins que le prix d’un bon téléviseur, les choses peuvent changer.

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Mais le timing est intéressant. Nous commençons à sortir d’une pandémie de plusieurs années au cours de laquelle, pour de nombreuses raisons, nous avons souffert d’une anxiété et d’une dépression énormes. Une partie de ce malaise est venue d’une séparation physique douloureuse les uns des autres. Les espaces que nous habitons ont été divisés en des endroits tristes et solitaires. Tout cela aurait-il été tellement mieux si nous avions pu sauter dans des hyperespaces pour nous rassembler autour de foyers virtuels ou de tableaux blancs ?

Au risque de paraître démodé, les mêmes types de problèmes qui ont rendu notre existence en réseau si aliénante et solitaire (appels Zoom familiaux effrayants, réunions de travail en ligne taxées) peuvent ne pas être beaucoup améliorés en portant un casque et en faisant l’expérience d’une présence virtuelle avec d’autres . Même avec d’autres améliorations de la technologie et même si nous étions capables de produire quelque chose d’aussi convaincant qu’un Star Trek Holodeck, ces expériences simulées seraient encore imprégnées d’une absence métaphysique. Présent ou non, il y aura toujours une différence entre se sentir quelque part et savoir authentiquement qu’on y est. J’explorerai ces différences dans un prochain article.

Malgré mon scepticisme quant à l’importance du rôle que jouera la réalité virtuelle dans la vie quotidienne et combien de temps nous pourrions vouloir passer dans le genre de métaverse stylisé par Meta, je suis curieux de connaître la juxtaposition de ces développements et l’apparition sismique existentielle qui nous venons tous de vivre à cause de la pandémie. En pensant à ces fantasmes de la vie dans un univers alternatif, j’ai eu une association de cliquetis inattendue avec l’expression “Be Here Now”, popularisée par le prophète et halluciné des années 1960 Ram Dass, qui a publié un manuel à succès pour les hippies avec ce titre. Les bouleversements sociaux de cette époque ont été alimentés par une génération fatiguée des sombres machinations du complexe militaro-industriel, de la dégradation de l’environnement et du capitalisme sans conscience. Semble familier? Le mouvement hippie représentait une abdication ou un « contrôle » de la matrice de pouvoir de la société, « l’establishment ». Dass nous a exhortés à répondre aux maladies du monde en nous retranchant dans quelque chose de plus petit, d’immédiat, de gérable : le moment présent.

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Encore du déjà vu numérique

Ce n’est peut-être rien de plus qu’un rêve fébrile, mais je vois à la fois des parallèles et des inversions dans le Meta-buzz actuel. Les parallèles ont à voir avec une jeune génération frustrée par un monde plein de problèmes méchants – des catastrophes climatiques incessantes, des inégalités sociales et économiques qui ne sont pas des écarts mais des gouffres, des troubles politiques à la fois nationaux et mondiaux. Qui veut être Ici Maintenant quand peut-être, juste peut-être, nous pouvons être Maintenant? Comme les personnages de Prêt Joueur Un, il peut y avoir une attirance pour l’idée de pouvoir mettre une pièce d’armure sensorielle de haute technologie qui peut bloquer le réel sordide et le remplacer par un nouveau métavers brillant.

Mais voici l’étrange inversion : les chefs de file de la marche vers le métaverse ne sont pas des non-conformistes visionnaires qui tiennent tête à The Man. Ils sommes L’homme! Toute entreprise dont le modèle économique consiste à mesurer et prédire le comportement humain à des fins commerciales profite massivement d’une interface qui nous engloutit effectivement et nous plonge dans un univers numérique. Ce qui est plus subtil, c’est qu’une partie du terrain nous invite à dévaloriser tout ce qui vit en dehors du casque. Je suppose que, finalement, nous ne l’achèterons pas. Nous vivons une époque étrange où la technologie nous invite à jongler avec de nouvelles versions remarquables de la réalité quotidienne. Aussi difficile que cela puisse être de le faire, il est essentiel que nous évaluions les réalités virtuelles proposées et leur impact psychologique sur notre capacité à vivre les uns avec les autres en tant qu’êtres humains authentiques et incarnés dans un monde physique riche et diversifié plutôt que comme un seul -des caricatures dimensionnelles de nous-mêmes dans le domaine virtuel. A nous d’essayer de comprendre à la fois ce qui peut être gagné et ce qui est perdu par l’abandon du réel au profit d’un métavers simulé numériquement.

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* Divulgation complète : il y a beaucoup plus dans le terme « métaverse » que ce qu’implique la définition du méta. Si vous n’avez pas entendu parler des NFT, de la blockchain et des crypto-monnaies, leurs connexions « métaversiques » valent la peine d’être explorées.