Le paysage olfactif | La psychologie aujourd’hui

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Monument, “Le Nez de Kovalev”, d’après la nouvelle de Nikolai Gogol. Saint-Pétersbourg, Russie.

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“Mon Dieu! Pourquoi ce malheur? S’il me manquait un bras ou une jambe, ce serait encore mieux; si je manquais d’oreilles, ce serait mauvais mais encore plus supportable; mais sans nez… C’est incroyable qu’un nez disparaisse, tout simplement incroyable », déplore Kovalev, le protagoniste de la nouvelle absurdement invraisemblable de Nikolai Gogol. (Le nez, 1836). Au réveil un matin, Kovalev trouve son nez absent de son visage. Plus tard, quand un employé de journal, réalisant sa détresse évidente, lui propose du tabac, Kovalev, rétorque impatiemment: «Ne voyez-vous pas que je manque précisément de ce qu’il faut pour une pincée de tabac à priser? Ne craignez pas, aussi mystérieusement qu’il avait disparu, le nez, après quelques aventures absurdes, réapparaît miraculeusement et se rattache quelque temps plus tard. Le compositeur russe Dmitri Chostakovitch a écrit son premier opéra (1928) basé sur l’histoire de Gogol.

Gogol lui-même était apparemment préoccupé par son propre nez disgracieux et le «leitmotiv nasal», c’est-à-dire «conscience du nez», infiltre son travail – «… il est difficile de trouver un autre auteur qui a décrit avec une telle enthousiasme des odeurs, des éternuements et des ronflements. … “, Avec des nez qui coulent et des contractions et une” orgie de tabac à priser “(Nabokov, Nikolai Gogol, 1944). Mis à part l’esthétique et les interprétations freudiennes, que savons-nous du nez – notre «pyramide externe humaine» (Jacobs, Journal de biologie expérimentale, 2019)?

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Fabrication de masques et de nez. Illustration pour Le Petit Francais Illustre, 1900. Ecole française, collection privée.

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«Nous« voyons »le monde par le nez», écrit Ann-Sophie Barwich de l’Université de l’Indiana à Bloomington, dans son livre L’odorat, 2020; même nos mains sont des extensions de notre nez. Notre odorat, cependant, est «désespérément mal compris» et sous-estimé, ajoute-t-elle. Les odeurs sont volatiles et notre environnement chimique est «toujours en évolution», imprévisible et difficile à contrôler, ce qui rend l’étude des odeurs difficile (Barwich, 2020). Malgré la croyance commune, les humains sont en fait excellents pour détecter, mais pas nécessairement pour nommer, c’est-à-dire le soi-disant «écart olfactif-verbal», plus d’un billion d’odeurs. (Majid, Tendances en sciences cognitives, 2020; McGann, Science, 2017).

Certaines personnes ont un meilleur odorat que d’autres. De manière significative, ceux qui sont experts dans la distinction des vins fins ne sont pas nécessairement meilleurs pour identifier les autres odeurs (Majid, 2020). Et même si les chiens sont meilleurs pour renifler, ils n’ont pas la capacité d’apprécier la bonne nourriture. Au cours de l’évolution, les humains ont perdu l’os qui sépare notre fonction olfactive de notre fonction respiratoire, et notre bouche fonctionne comme un «second nez» – c’est cette «odeur rétronasale», intensifiée par la mastication et la déglutition, qui donne à la nourriture une grande partie de son goût (Barwich , 2020) et pourquoi un nez bouché rend la nourriture insipide (Stillman, La perception, 2002).

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Jean Dubuffet, “Le Nez au Vent” (“Nez en l’air”), 1950. Collection privée.

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Des chercheurs, comme le professeur Leslie Vosshall, de l’Université Rockefeller, séquencent les gènes réels impliqués dans la détection des odeurs, plutôt que de se fier à l’auto-évaluation comme le font la plupart des études, et ont trouvé plus de 400 gènes de récepteurs olfactifs; la variation génétique dans un seul récepteur a plus d’effet sur l’intensité et l’agrément d’une odeur que sur sa détection (Trimmer et al, Actes de l’Académie nationale des sciences, 2019).

Les choses peuvent sentir différemment, en fonction de notre état physique et émotionnel (ex: faim, enceinte, en état d’ébriété), et nous pouvons répondre à la même odeur différemment selon le contexte et même l’étiquette donnée (Barwich, 2020). L’anglais a moins de «mots associés à l’odeur» que les autres langues, bien que nous utilisions des métaphores olfactives, telles que «ça pue»; «Sentir un rat;» «Chercher des indices» pour indiquer un soupçon (Majid, 2020).

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Picasso, “Buste d’homme”, 1968. Collection privée.

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Notre odorat peut avoir des effets significatifs sur l’humeur et le comportement (Franco et al, Journal international de recherche environnementale et de santé publique, 2017). Il peut servir de «système d’alerte précoce» pour se protéger des odeurs dangereuses de fumée, de gaz (Stillman, 2002) et même de nourriture avariée. Les odeurs peuvent favoriser l’appétit, augmenter l’apport alimentaire et stimuler la salivation (McCrickerd et Forde, Avis sur l’obésité, 2016), ainsi que des aides à l’hygiène personnelle et même à la sélection des partenaires. Nous avons chacun notre propre odeur – notre «cocktail d’odeurs corporelles» – qui reflète les marqueurs d’histocompatibilité alimentaire, environnementale et immunitaire qui nous aident à distinguer les parents des non-parents (McGann, 2017). L’odeur «commence à devenir une forme de communication» in utero, et la reconnaissance de l’odeur de la mère peut faciliter l’allaitement (Boesveldt et Parma, Recherche cellulaire et tissulaire, 2021).

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De plus, il existe un lien étroit entre l’odeur et la mémoire. L’exemple le plus célèbre, bien sûr, est la description de Proust de tremper la madeleine dans sa tasse de thé: «… elle transcendait infiniment ces saveurs… je bois une deuxième bouchée… une troisième… la potion perd sa magie. Il est clair que l’objet de ma quête… ne réside pas dans la coupe mais en moi »(À la recherche du temps perdu, Vol 1, Chemin de Swann, 1922). Barwich explique que l’arôme devient un «espace réservé» pour un souvenir. Elle note, cependant, que les souvenirs évocateurs sont rares: «Imaginez être renvoyé dans le temps chaque fois que vous sentez une odeur familière, finissant par être pris au piège dans une boucle sans fin de Groundhog Day olfactif!»

Les odeurs persistent (par exemple, souris morte) lorsque les molécules d’odeur se collent aux murs et aux vêtements (Vosshall, communication personnelle); les membres de la famille sont souvent réticents à jeter les vêtements de leurs proches décédés car leur odeur persiste longtemps après la mort (Barwich, 2020). Le souvenir le plus fort d’un lieu est souvent son odeur: le “syndrome des bâtiments malsains” est clairement différent de l’odeur délicieuse des riches “paysages olfactifs” que l’on trouve dans la nature Recherche cognitive: principes et implications, 2020).

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Jasper Johns, Sans titre, 1990. Collection privée.

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Une perte d’odeur, l’anosmie, peut avoir un impact considérable sur notre sentiment de bien-être. Qualifiée de «handicap invisible» (Boesveldt et Parma, 2021), elle peut être un signe avant-coureur de l’apparition de maladies telles que la maladie d’Alzheimer, la maladie de Parkinson et plus récemment le COVID-19. Les chercheurs et cliniciens ont constaté qu’une perte soudaine totale ou partielle de l’odorat, «remarquablement» sans congestion nasale, (Parme et al, Sens chimiques, 2020) est l’un des premiers signes de COVID et dans certains ensembles de données, plus prédictif que la fatigue, la toux ou la fièvre (Cooper, Neurone, 2020). Cette perte d’odeur s’accompagne souvent d’une perte de goût et de changements de chimesthésie—la capacité de détecter les irritants tels que l’ammoniaque ou le menthol. Rarement, il y a des distorsions dans la perception des odeurs –parosmias (Cooper, 2020). Le mécanisme exact de cette perte de l’odorat reste inconnu et peut être dû à des facteurs génétiques et à la charge virale, entre autres facteurs (Glezer et al, Journal de neurochimie, 2020). Sa fréquence, par auto-évaluation, varie considérablement et nécessitera éventuellement une évaluation clinique en personne et même des études d’autopsie (Cooper, 2020; Parma et al, 2020). La récupération prend généralement une à deux semaines, mais peut prendre beaucoup plus de temps (Vaira et al, Forum international d’allergie et de rhinologie, 2020).

Conclusion: Notre odorat a été largement sous-estimé. Pourtant, il est important pour notre bien-être et nos relations avec les autres. L’odeur peut avertir d’un danger dans l’environnement ou de changements dans notre propre santé et notre hygiène personnelle. Il peut fonctionner comme un espace réservé pour la mémoire. Une perte d’odeur peut être partielle ou totale et peut survenir progressivement ou soudainement. Parfois, cela peut signaler l’apparition de maladies telles que la maladie d’Alzheimer, la maladie de Parkinson et plus récemment le COVID-19. Tout comme nous dépistons les déficiences auditives et visuelles, nous devrions également être conscients de la déficience dans notre paysage olfactif.

Remarque: Un merci spécial au Dr Leslie Vosshall de Rockefeller pour son aide et à James M. Musser, MD, PhD en première ligne de la recherche sur le COVID-19 dans mon institution sœur, Houston-Methodist, pour avoir suggéré ce sujet.