Le rythme du détachement

Emile Guillemot / Unsplash

Source: Emile Guillemot / Unsplash

Vous n’avez pas besoin d’être thérapeute pour connaître des termes cliniques courants comme l’anxiété et la dépression. Mais des termes comme déréalisation et dépersonnalisation restent étrangement ésotériques, échappant aux discussions populaires sur la santé mentale. Alors, quels sont-ils?

Dépersonnalisation est un sentiment persistant de s’observer comme un étranger, comme détaché de son corps et de ses pensées. Déréalisation est un détachement persistant de son environnement, comme s’il vivait dans un rêve ou regardait un film. Les deux symptômes sont associés à un traumatisme et à l’anxiété et peuvent survenir simultanément trouble de dépersonnalisation-déréalisation ou DPD, qui se produit dans 1 à 2% de la population. Le DPD est connu comme un trouble de dissociation: il appartient à une famille de troubles mentaux caractérisés par la dissociation, un état psychologique de détachement.

Dissociation, en soi, est en fait un phénomène psychologique quotidien. Après de longs trajets en voiture, de nombreuses personnes constatent qu’elles ont peu ou pas de souvenir de la conduite de leur voiture, malgré le niveau considérable de coordination, de navigation et de réactivité nécessaire pour conduire. Il s’agit d’un phénomène courant de dissociation. Mais de nombreuses personnes souffrent de dissociation persistante à la suite d’un traumatisme, d’une épilepsie ou de l’abus de drogues telles que le cannabis ou la kétamine. Que se passe-t-il dans le cerveau qui crée un tel détachement profond de soi-même ou de son environnement?

Récemment, Karl Deisseroth le laboratoire de l’Université de Stanford a entrepris de répondre à cette question. Tout d’abord, son laboratoire a donné kétamine chez la souris, un médicament qui induit une dissociation, sans oublier la sédation et une diminution de la douleur (analgésie). De toute évidence, personne ne peut demander aux souris ce qu’elles ressentent, mais les souris recevant de la kétamine se comportent différemment. Si elles sont placées sur une assiette chauffée à 55 degrés Celsius (131 degrés Fahrenheit, comparable à la température du béton ou de l’asphalte par une journée chaude), les souris «sobres» ne se contenteront pas d’éloigner par réflexe leurs pattes de la surface chaude, mais aussi de se lécher les pattes pour se calmer, comme pour dire: «aïe, j’ai mal aux pattes!» Mais, les souris dissociées sur la kétamine ne montrent pas la réponse de léchage émotionnel, seulement le coup de patte réflexif. Alors, en quoi le cerveau sous kétamine est-il différent?

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À l’aide d’enregistrements cérébraux électriques, l’équipe de Deisseroth a découvert que des souris sous kétamine présentaient un schéma d’activité oscillant lentement dans une région du cerveau appelée cortex rétrosplénial. Cette zone se trouve derrière le corps calleux, les fibres nerveuses qui relient les deux hémisphères du cortex cérébral. La kétamine a entraîné une augmentation et une diminution de la tension des neurones du cortex rétrosplénial lentement et rythmiquement à raison d’un à trois cycles par seconde. Mais bien sûr, ce n’est pas parce que deux choses (la dissociation et le rythme lent) changent ensemble que l’une de ces deux choses provoque l’autre. Peut-être que la kétamine provoque le rythme lent et la dissociation indépendamment, tout comme le moteur de votre voiture fait accélérer et faire des bruits forts, indépendamment. Pour savoir si tel était le cas, les scientifiques ont utilisé la lumière bleue pour exciter les neurones du cortex rétrosplénial de souris à deux cycles par seconde (la même fréquence observée sous kétamine). Cette technique, connue sous le nom de optogénétique (que Deisseroth lui-même a contribué à créer), a induit le rythme initialement observé chez les souris kétamine et a montré qu’il provoquait une dissociation!

Les scientifiques ne se sont pas arrêtés là – ils voulaient aussi savoir de quelles protéines dépendait le rythme. Pour cela, ils ont génétiquement perturbé un canal potassique appelé HCN1 du cortex rétrosplénial de souris. Ce canal, qui influence l’activité de déclenchement rythmique des neurones, semble également méditer les effets dissociatifs de la kétamine. Les souris sans canaux HCN1 dans le cortex rétrosplénial ne se sont pas dissociées sous kétamine – elles ont quand même montré la réponse émotionnelle de léchage de patte.

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Enfin, pour confirmer que ces résultats sont valables non seulement chez la souris mais aussi chez l’homme, les scientifiques ont étudié un patient présentant une dissociation résultant d’une épilepsie. Ce patient se sentait habituellement dissocié avant qu’une crise ne se produise, dans le cadre de l’aura de la crise ou des sensations précédentes. Décrivant la dépersonnalisation qui se produit dans le cadre du aura, le patient est cité en disant: «J’ai pris une couverture… Je l’ai jetée sur mon corps, juste pour voir, car je savais que quand je ne la sens pas, je ne la considère pas comme moi et immédiatement mes jambes n’étaient plus une une partie de moi.” Parce que le patient avait déjà des électrodes implantées chirurgicalement dans le cerveau pour surveiller les crises, les scientifiques ont pu observer une activité cérébrale électrique profonde qui s’est produite pendant l’aura dissociative. En regardant un vaste domaine appelé le cortex postéro-médial qui contient le cortex rétrosplénial et d’autres régions, l’équipe a observé chez ce patient ce qu’elle avait vu chez les souris kétamine: 3,4 cycles par seconde d’activité rythmique. Plus intéressant encore, les scientifiques pourraient induire artificiellement une aura dissociative en stimulant électriquement cette zone, mais pas lorsque le patient recevait des stimulations «fictives» ou placebo.

«L’ensemble du projet était vraiment une série de surprises de plus en plus dramatiques», m’a dit Isaac Kauvar, l’un des deux auteurs principaux de l’article (avec Sam Vesuna) sur Linkedin. «Tout d’abord, l’observation de l’oscillation induite par la kétamine chez la souris a suscité une simple curiosité, il y a plus de cinquante ans – c’était étrange et semblait potentiellement important, mais on ne savait pas exactement ce que cela signifiait. Le résultat optogénétique a été très excitant, puis avec l’expérience knockout HCN1, nous avons eu l’impression d’avoir vraiment une découverte. Cependant, connecter cela aux humains était étonnant.

Mais que signifient les résultats pour les patients souffrant de troubles de dissociation? J’ai demandé à Kauvar si lui et ses collègues avaient envisagé d’utiliser leurs résultats pour concevoir stimulation cérébrale profonde pour les troubles de dissociation – stimulation électrique qui pourrait être délivrée par des électrodes implantées chirurgicalement pour «corriger» le rythme profond dans le cortex postéro-médial qui semble provoquer une dissociation, aidant ainsi les patients à se sentir à nouveau connectés. “Oui, c’est une direction que nous explorons”, a confirmé Kauvar, “bien qu’une approche de ciblage moléculaire puisse être encore meilleure à long terme.”

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Une autre implication fascinante de ce travail pourrait être pour les patients traités avec de la kétamine pour la dépression. La kétamine s’est récemment révélée prometteuse en tant qu’antidépresseur à action rapide, incitant de nombreuses cliniques de kétamine à ouvrir à travers le pays. L’administration de kétamine avec un autre médicament qui module les canaux HCN1 pourrait-elle aider à préserver les effets antidépresseurs souhaitables de la kétamine tout en évitant un «bad trip» qui laisse le patient se sentir dissocié? «Oui, je pense que c’est une possibilité très réelle et une voie très intéressante pour continuer à enquêter», a déclaré Kauvar. “Bien sûr, une question que je me pose encore est de savoir si les aspects dissociatifs de la kétamine jouent réellement un rôle dans les effets antidépressifs.” En effet, au moins une étude a suggéré que les effets dissociatifs de la kétamine sont associés à ses effets antidépresseurs.

Quelles que soient les implications cliniques du travail de l’équipe, il reste encore beaucoup de science fondamentale à faire pour découvrir la base neuronale de la dissociation. “Nous explorons les détails de l’état neuronal du cerveau associé à l’activité rythmique rétrospléniale”, a déclaré Kauvar, taquinant la prochaine étude de l’équipe, “et comment cela pourrait déconnecter la détection du stimulus de la réponse affective.” Les travaux actuels de l’équipe ont été publiés dans la revue Nature en octobre.