Le temps est dans l’œil du spectateur

Gerd Altmann/Pixabay

Source : Gerd Altmann/Pixabay

C’est une observation courante que lorsque nous regardons dans les yeux d’une « personne spéciale », le temps semble ralentir, voire, dans des circonstances extrêmes, s’arrêter complètement. Les anthologies de poésie et les tableaux Pinterest regorgent de références au pouvoir d’arrêt de l’horloge du regard humain. Ce trope est si populaire dans la littérature et la tradition de la romance qu’il est facile de le considérer simplement comme une figure de style – une formulation conventionnelle du «pouvoir de l’amour» pour s’immiscer dans nos vies sans avertissement et créer un moment décisif. séparer notre passé de notre avenir. Alors que l’image d’une horloge s’arrêtant alors que nous regardons dans les yeux de quelqu’un s’intègre parfaitement dans un poème ou une histoire sur la romance, une étude récente à l’Université de Genève, en Suisse, suggère que la notion n’est pas entièrement figurative, et que le phénomène n’est pas exclusivement confiné aux regards échangés entre personnes « spéciales ».

Les yeux l’ont.

Les recherches scientifiques, ainsi que notre propre expérience personnelle, ont montré depuis longtemps que regarder directement dans les yeux de quelqu’un d’autre nous fait nous sentir quelque peu différent de ce que nous ressentons lorsque nous ne regardons pas directement dans les yeux de quelqu’un (lorsque nous le regardons sans être observé, par exemple, ou détourner le regard en interagissant avec eux). Afin de déterminer si les «effets multiples sur les processus cognitifs et le comportement» produits par le regard direct sont causés par une «capture attentionnelle» ou «une excitation accrue», les chercheurs de l’Université de Genève ont étudié la manière dont le fait de rencontrer le regard de quelqu’un affectait estimation du temps qui passe, la capture attentionnelle prédisant une sous-estimation du temps et l’éveil prédisant une surestimation.

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Selon un « modèle d’horloge interne » d’estimation du temps, notre estimation subjective du temps repose sur des « processus de stimulateur cardiaque-accumulateur ». Un stimulateur cardiaque interne quelconque émet des impulsions à une fréquence donnée, et l’accumulation de ces impulsions est surveillée par un « commutateur », avec un nombre plus élevé d’impulsions correspondant à une durée perçue plus longue. L’éveil physiologique accélère le rythme des impulsions temporelles, de sorte que la durée perçue du temps est plus longue.

La capture attentionnelle, en revanche, entraîne une diminution de la durée perçue du temps, car l’attention est distraite de la perception du temps et les impulsions temporelles sont perdues. Si le fait de croiser le regard de quelqu’un produit une excitation physiologique, alors le temps devrait sembler s’accélérer par rapport au temps réellement écoulé. S’il produit une capture attentionnelle, le temps devrait sembler ralentir.

Excité ou distrait ?

Pour déterminer exactement quel type d’impact le regard direct a sur notre perception du temps qui passe, les chercheurs ont mené une série d’expériences dans lesquelles les participants se sont vu présenter des images d’yeux ou d’objets oculaires sur un écran plat et leur ont demandé de classer la durée de ces images sur l’écran comme longues ou courtes (par rapport aux stimuli d’ancrage avec lesquels ils avaient été familiarisés dans une phase d’apprentissage précédant la phase de test de chaque expérience). La première expérience impliquait des photographies de visages complets (par opposition à partiels). Chaque essai commençait par une croix de fixation au centre de l’écran, suivie d’une photographie d’un visage avec le regard dévié de 15°. À la suite de cette photographie, le même visage a été présenté à nouveau avec le regard décalé de 15° vers ou loin de l’observateur. Cette image est restée sur l’écran pendant une durée aléatoire quelque part entre les stimuli d’ancrage long et court, après quoi elle a été suivie de l’image initiale avec un regard dévié de 15°, puis d’un écran noir.

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À ce stade, les participants ont été invités à classer la durée du stimulus comme courte ou longue. En réponse à la condition vers (regard direct), les participants ont sous-estimé le passage du temps de 33 ms en moyenne, tandis que les estimations de la durée dans la condition d’éloignement (regard détourné) n’étaient pas différentes de la durée moyenne du stimulus. Du point de vue des participants, le temps semblait ralentir en présence d’un regard direct.

Deux autres expériences ont introduit des variations des photographies de visage mais étaient par ailleurs identiques. Dans l’une de ces expériences, la région oculaire seule (yeux et sourcils) a été présentée pour supprimer les indices d’orientation de la tête offerts par le visage complet. Dans l’autre expérience, le visage complet a été montré à l’envers “pour éliminer le traitement global au profit du traitement local du visage”.

Tout comme pour la condition du visage complet, la condition des yeux uniquement et la condition à l’envers ont toutes deux entraîné une sous-estimation du temps. L’effet était même présent dans une expérience qui n’impliquait pas du tout de visages (qu’ils soient complets, partiels ou inversés), mais présentait plutôt aux participants des figures géométriques ressemblant à des yeux qui « préservaient le fort contraste entre la partie intérieure et extérieure de la œil » (petits carrés noirs à l’intérieur de grands rectangles blancs). Même avec ces chiffres qui ne suggéraient que des yeux de manière abstraite, les participants ont sous-estimé la durée du stimulus dans la condition vers, par rapport à la condition loin.

Fait intéressant, une variante qui n’a pas réussi à produire une sous-estimation significative du temps était une présentation statique, par opposition à une présentation dynamique, du regard direct. Lorsqu’un visage complet était présenté entre deux écrans vierges, au lieu d’être précédé et suivi d’une image déviée de 15° pour créer l’apparence d’un mouvement, il n’y avait pas de différence dans la durée estimée entre les conditions vers et loin. Pour que le regard direct entraîne la sous-estimation du temps observé dans les autres expériences, il devait donner l’impression de se déplacer vers les participants, plutôt que de regarder statiquement depuis l’écran.

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Regarder dans les yeux de quelqu’un raccourcit notre perception du temps.

Ensemble, les expériences ont établi que les déplacements du regard vers un observateur entraînent une sous-estimation du temps par rapport aux déplacements du regard loin d’un observateur, suggérant que nous expérimentons une capture attentionnelle plutôt qu’une excitation physiologique en présence d’un regard direct. En raison des impulsions temporelles que nous négligeons en raison de la capture attentionnelle, lorsque quelqu’un se tourne vers nous et nous regarde directement dans les yeux, le temps semble vraiment ralentir. Les chercheurs pensent que cette distorsion temporelle pourrait conférer un avantage adaptatif, étant donné que les êtres humains sont une espèce sociale, et que sous-estimer le temps qui passe lors d’un contact visuel direct pourrait prolonger les interactions sociales.

Quel que soit l’avantage adaptatif qu’il puisse offrir, l’idée que regarder dans les yeux de quelqu’un peut modifier l’écoulement du temps est plus qu’une simple convention poétique. Que ce soit dans les lignes d’une chanson ou dans une pièce bondée, rencontrer le regard de quelqu’un d’autre peut vraiment arrêter le temps.