Les adolescents souffrant d’anxiété sociale vont bien pendant la pandémie

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Source: Gerd Altmann / Pixabay

Contrairement à beaucoup de ses pairs, James R ne craint pas l’apprentissage à distance. En fait, le lycéen de 16 ans du Massachusetts est en plein essor. Il est soulagé de ne pas avoir à faire face à la plupart des rencontres quotidiennes occasionnelles au lycée – comme des couloirs, des salles de classe bondées et une cafétéria chaotique – qui le faisaient souvent grincer des dents. La thérapie comportementale hebdomadaire qui l’aidait à surmonter ses peurs en l’exposant à des situations sociales a été suspendue pendant la pandémie. James se contente donc d’être un apprenant à distance reclus et de jouer à des jeux vidéo pendant son temps libre.

James est un adolescent typique avec un trouble d’anxiété sociale (ou TAS), et son confort relatif pendant la pandémie à presque un an est comparable à celui de beaucoup de mes patients adolescents atteints de cette maladie. Selon l’Institut national de la santé mentale, plus de 9% des adolescents recevront un diagnostic de trouble d’anxiété sociale avant l’âge de dix-huit ans. Les idées fausses abondent en ce qui concerne cette condition. Voici quelques-uns.

Avoir de l’anxiété sociale n’est pas la même chose qu’être introverti. Les introvertis sont généralement à l’aise en présence des autres, mais ont aussi envie de passer du temps seuls. Et ce n’est pas la même chose que la timidité. La différence est le degré de souffrance. Les adolescents timides n’aiment pas être le centre d’attention, mais ne vous inquiétez pas non plus pendant des semaines avant d’assister à une fête ou de faire un discours.

Au cœur du SAD se trouve un sentiment d’inconfort aigu lorsqu’il est observé par ou en compagnie d’autres personnes. L’anxiété sociale peut être générée dans de nombreux domaines, comme rencontrer des personnes inconnues, lever la main en classe, prononcer un discours ou même manger devant les autres. Faire face à ces situations peut entraîner une anxiété intense, il est donc beaucoup plus confortable de les éviter. Être adolescent a beaucoup de pressions, et devoir faire face à des craintes intenses d’examen et de rejet à un moment vulnérable de la vie peut être dévastateur.

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Pourquoi discuter de l’anxiété sociale maintenant? La pandémie a bouleversé des vies de bien des manières, mais elle a également fourni des opportunités pour de grandes expériences naturelles sur le comportement humain. Les règles selon lesquelles nous vivons notre vie quotidienne ont changé. Par exemple, même dans les communautés où les écoles sont restées ouvertes, il y a généralement eu une augmentation de l’éloignement social et donc au moins une certaine réduction de l’interaction sociale. Les chercheurs poseront des questions sur la façon dont notre santé mentale a – ou n’a pas – changé pendant la pandémie dans les années à venir.

Element5 Digital / Pexels

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Bien que nous n’ayons pas encore de données pour étayer bon nombre de nos hypothèses, il est inévitable que presque tous mes patients adolescents atteints de trouble d’anxiété sociale ressemblent à James R. Alors que ceux qui souffrent de dépression ou de trouble d’hyperactivité avec déficit de l’attention peuvent rester symptomatiques, je J’ai vu des patients atteints de TAS ressentir une diminution de la détresse.

C’est bien pour le moment, mais qu’en est-il de l’avenir?

Des périodes prolongées de repos à la maison sans possibilité de pratiquer les habiletés sociales peuvent rendre encore plus difficile pour les adolescents atteints de TAS d’améliorer leur capacité à faire face plus tard. La Dre Samantha Coyle, professeure adjointe de psychologie à la Montclair State University de Montclair, New Jersey, estime qu ‘«il est vraiment important que nous trouvions des moyens de continuer à offrir aux étudiants la possibilité d’interagir et de s’engager avec les autres… une des choses que je pense que c’est vraiment important, c’est que l’éloignement social ne signifie pas nécessairement l’isolement social.

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Le Dr Carrie Masia, professeur de psychologie à l’Université d’État de Montclair, est d’accord avec le Dr Coyle. Masia dit qu’il est important de trouver des moyens sûrs pour les adolescents socialement anxieux de continuer à pratiquer leurs compétences sociales afin qu’ils ne soient pas à la traîne sur la courbe de développement. Elle ajoute: «Je dirais que s’ils sont à la maison pendant un ou deux ans sans aucun contact social, nous pouvons voir des retards dans les étapes telles que la formation d’amitiés étroites ou de relations amoureuses.»

Les écoles, les parents et les thérapeutes peuvent agir dès maintenant pour aider cette population adolescente vulnérable. Les adolescents atteints de TAS risquent de refuser d’aller à l’école – peut-être encore plus après une longue période à la maison. Selon le Dr Masia, «tout ce que les écoles peuvent faire pour maintenir le contact social entre les élèves pendant la pandémie et le point de retour serait utile.»

Elle et le Dr Coyle croient que les conseillers scolaires devraient identifier les élèves qui risquent de refuser l’école et élaborer des plans de traitement avec les parents et les thérapeutes externes pour faciliter la réinsertion. Le Dr Masia, partisan du traitement scolaire du trouble d’anxiété sociale, ajoute qu’un «groupe de réintégration» pour les personnes à risque d’anxiété sociale importante ou de refus scolaire pourrait également être important.

Maintenir l’engagement social des adolescents pendant la pandémie est un défi de taille pour les parents débordés. Mais c’est important. Les parents devraient encourager les adolescents socialement anxieux à s’engager dans des occasions de bénévolat, comme emballer de la nourriture dans les banques alimentaires, ou à participer à des sports comme le tennis ou le patinage. Même les jeux vidéo partagés avec d’autres peuvent renforcer les compétences sociales et fournir une compagnie (virtuelle) indispensable.

De même, les adolescents comme James, qui suivent déjà une thérapie, devraient continuer le traitement pendant la pandémie plutôt que d’attendre que le monde revienne à la «normale». Les thérapeutes doivent exploiter leurs compétences créatives pour trouver des situations socialement difficiles afin d’aider leurs patients. Les suggestions peuvent inclure une réponse volontaire dans un cours Zoom, prendre un repas à emporter ou participer à une fête d’anniversaire en ligne.

Il est d’une importance vitale que ceux qui possèdent les connaissances et les ressources nécessaires pour aider les adolescents socialement anxieux le fassent maintenant avec énergie, créativité et détermination. Le développement émotionnel de millions de jeunes pourrait être en jeu.