Les animaux peuvent-ils retarder la gratification ? | La psychologie aujourd’hui

Dans la vie quotidienne, nous devons à plusieurs reprises décider si nous préférons quelque chose immédiatement – donc, l’oiseau dans la main – ou si nous sommes prêts à attendre quelque chose de mieux – deux oiseaux dans la brousse. Pour résoudre ce problème, et potentiellement obtenir quelque chose de mieux que ce que nous avons actuellement, nous avons besoin de patience. Mais d’un autre côté, nous ne pouvons pas être sûrs à 100 pour cent que la meilleure chose se produira vraiment, c’est-à-dire si nous pourrons vraiment attraper les deux oiseaux dans la brousse.

Walter Mischel a enquêté sur ce dilemme dans son célèbre « test de guimauve » avec des enfants. Ils pourraient décider de manger une guimauve immédiatement ou de retarder leur satisfaction et d’en recevoir deux. Il a découvert que les enfants de quatre ans attendraient environ 6 à 10 minutes pour la récompense différée – mais il y avait d’énormes différences individuelles dans le temps qu’un enfant est prêt à attendre. Il semble que plus les sujets attendent longtemps dans de telles expériences, mieux ils sont capables de faire face à la frustration et au stress et de résister à la tentation. En effet, il existe des preuves que la capacité de contrôler les impulsions et de retarder les récompenses est un prédicteur fiable de la réussite scolaire ultérieure et d’un certain nombre de traits de personnalité positifs (Mischel, 2014).

Les animaux peuvent aussi retarder la gratification

Les animaux sont confrontés à des défis similaires et sont souvent obligés de choisir entre un oiseau dans la main ou deux dans la brousse. Par exemple, imaginez être un chimpanzé se nourrissant de fruits dans un arbre avec votre troupe. Lorsqu’un singe colobe passe, vous devrez décider de laisser les fruits que vous avez déjà trouvés afin de chasser après les gains plus importants de viande de singe, mais le succès de la chasse est incertain et dépend en grande partie de l’adhésion de vos amis. la chasse. Si vous échouez et retournez à l’arbre fruitier les mains vides, les fruits pourraient également disparaître. Il existe diverses autres situations dans la nature qui obligent les animaux à décider s’ils doivent garder l’oiseau dans la main ou opter pour les deux dans la brousse; pensez simplement aux animaux qui cachent de la nourriture ou parcourent de longues distances vers des parcelles de nourriture de haute qualité.

Les scientifiques ont utilisé deux tâches principales pour étudier la capacité des animaux à retarder la gratification. Dans le test d’échange, les sujets reçoivent une récompense immédiate en tant que devise commerciale et peuvent choisir de la garder intacte pendant un certain temps, de l’échanger plus tard contre une meilleure récompense, ou de terminer l’essai en commençant à manger. La valeur de la récompense différée peut surpasser la récompense immédiate soit en qualité – comme dans notre exemple de chimpanzé (fruit contre viande) soit en quantité. La deuxième tâche est le test accumulé, dans lequel les récompenses augmentent en quantité au cours du retard. Lorsque les sujets font le choix de manger, ils interrompent l’accumulation de la nourriture – assez similaire au test de guimauve d’origine.

Alors, comment les différentes espèces animales s’acquittent-elles de ces tâches ? Comme vous pouvez vous y attendre, nos plus proches parents vivants, les bonobos et les chimpanzés, font preuve d’une grande patience (Rosati et al 2007). Mais étonnamment, les singes surpassent même les humains lorsque la tâche concerne les récompenses alimentaires (bien que les humains soient plus disposés à attendre des récompenses monétaires). Les bonobos semblent également avoir une assez bonne compréhension des aspects sociaux de la situation : dans une étude, ils ont été testés avec un expérimentateur fiable et non fiable. Ils attendaient alors moins souvent avec la personne peu fiable (Stevens et al 2011).

La patience n’est peut-être pas unique aux humains

Outre les singes, les singes, les rats et les oiseaux peuvent également résoudre la tâche. Les cacatoès Goffin sont capables de combler des retards allant jusqu’à 80 secondes pour une qualité de nourriture préférée et jusqu’à 20 secondes pour une quantité plus élevée. Keas attend jusqu’à 160 secondes dans le test d’échange alimentaire. Il a également été démontré que les perroquets et les corbeaux de Nouvelle-Calédonie retardent leur gratification pour une meilleure récompense (Miller et al 2020). Les corneilles et les corbeaux peuvent contrôler le comportement impulsif, même sur des périodes prolongées allant jusqu’à 10 minutes, qu’ils soient testés dans le test d’échange ou dans le test d’accumulation (Hillemann et al 2014).

Chez les canidés, les chercheurs ont trouvé une différence intéressante dans les performances des chiens domestiques par rapport à leurs cousins ​​sauvages, les loups. Les deux espèces ont été testées dans le test d’échange, dans lequel elles devaient attendre un délai prédéfini pour échanger une récompense de faible qualité contre une récompense de haute qualité. Les chiens ont surpassé les loups, attendant en moyenne 66 secondes contre 24 secondes pour les loups (Range et al 2020). Une explication possible à cela est la domestication, c’est-à-dire que les chiens ont été sélectionnés pour vivre dans l’environnement humain, et sont donc devenus meilleurs dans la maîtrise de soi. D’un autre côté, il est possible que les loups dans la nature aient appris que parfois un oiseau dans la main est un pari plus sûr que de chasser les deux dans la brousse.

La patience est parfois considérée comme un trait de personnalité proprement humain, quelque chose qui nous sépare du monde animal des instincts. Mais si les oiseaux et les mammifères peuvent retarder la gratification de récompenses futures, la patience est peut-être plus répandue – et plus importante – que nous ne le pensions. Une étude récente a montré que la seiche maintenait des durées de retard allant jusqu’à 50 à 130 secondes (Schnell et al 2021). Je me demande si Mischel aurait deviné qu’un jour un mollusque réussirait son test de guimauve.