Les chats de compagnie connaissent les noms de leurs congénères, selon une étude

Il y a eu beaucoup d’intérêt ces derniers temps pour les mots que les chiens connaissent. Nous avons vu que certains chiens comme Rico et Chaser et d’autres chiens “géniaux” apprennent beaucoup de mots et que des chiens comme Stella peuvent apprendre à appuyer sur des boutons pour “parler”. Mais il s’avère que les chats de compagnie ont aussi des capacités linguistiques intéressantes, selon une nouvelle étude publiée dans Rapports scientifiques.

Nous savons déjà que les chats de compagnie peuvent reconnaître leur propre nom. Cette recherche a donné lieu à une possibilité intrigante : qu’ils connaissent peut-être les noms d’autres chats. Aujourd’hui, des scientifiques japonais ont montré que les chats de compagnie reconnaissent les noms que les gens ont donnés à d’autres chats qui vivent dans la même maison – et il semble que certains connaissent même les noms de leurs gardiens.

Cela montre que les chats font attention à ce que nous disons.

Saho Takagi du Département de psychologie de l’Université de Kyoto, le premier auteur de la recherche, m’a dit :

Apprendre les noms d’autres personnes ne leur apporte pas beaucoup d’avantages. Néanmoins, le fait qu’ils se souviennent des noms d’autres individus signifie qu’ils écoutent les humains avec autant d’attention. En leur parlant beaucoup, vous et votre chat apprendrez à mieux vous connaître.

Kari Shea/Unsplash

Source : Kari Shea/Unsplash

La recherche impliquait deux expériences dans les maisons des chats de compagnie et des cafés pour chats. Les deux expériences ont porté sur ce qu’on appelle une violation des attentes, par laquelle les chats regardent plus longtemps les images sur un ordinateur portable lorsqu’ils savent qu’elles ne correspondent pas au nom qu’ils entendent en même temps. Bien sûr, si le chat ne connaissait pas le nom, aucune violation des attentes ne se produirait.

Tester si les chats connaissent les noms des autres chats

Les chats de compagnie qui ont participé à l’étude vivaient dans une maison avec au moins trois chats au total. Dans la première expérience, des chats étaient tenus devant un ordinateur portable. Ils ont d’abord entendu un enregistrement de leur gardien prononçant le nom d’un de leurs congénères. Ensuite, on leur a montré une photo de ce chat (le nom correspondait) ou de l’un de leurs autres chats (le nom ne correspondait pas).

Lorsque le nom et la photo correspondaient, le chat n’a regardé la photo que pendant une courte période. Lorsqu’ils ont entendu le nom d’un chat différent, cependant – la condition incongrue – les chats ont regardé la photo plus longtemps.

Les chats des cafés pour chats ont également participé, et ils n’ont pas cherché plus longtemps dans l’état incongru. Ce n’est pas une surprise; des recherches antérieures ont révélé que les chats qui vivent dans des cafés pour chats ne semblent pas connaître leur propre nom, vous ne vous attendriez donc pas à ce qu’ils connaissent les noms des autres chats. Étant donné que de nombreux chats peuvent vivre dans les cafés (souvent plus de 30), ils doivent souvent entendre différentes personnes appeler différents noms. Ces conditions ne semblent pas si propices à l’apprentissage des noms.

Tester si les chats connaissent les noms des personnes

La deuxième expérience a utilisé une méthode similaire, sauf que cette fois, ils ont utilisé les noms et les photos des personnes de la maison des chats. Pour correspondre à l’usage normal, ils ont utilisé les noms que les gens utilisent dans la vie quotidienne à la maison, et ils ont été prononcés par quelqu’un d’autre de la maison.

Les ménages étaient de tailles différentes allant de deux à cinq personnes. Tous les chats n’ont pas montré une violation des attentes, ce qui signifie que seuls certains chats savaient si la photo correspondait au nom. Mais les chats étaient plus susceptibles de montrer une violation des attentes s’il y avait plus de personnes à la maison (ce qui signifie probablement que les gens utilisaient les noms plus souvent) et si le chat avait vécu à la maison plus longtemps (ce qui leur donnait peut-être plus d’occasions d’apprendre).

Comment les chats apprennent-ils les noms ?

Être capable d’apprendre les noms d’autres chats pourrait être un type d’apprentissage social dans lequel les chats ont récupéré les noms en les observant en cours d’utilisation. Cependant, l’étude actuelle n’a pas étudié comment les chats apprennent leur nom, c’est donc une question pour de futures recherches.

Les chats de cette étude n’ont reçu aucune formation sur les noms de chats ou de personnes. Les chats de compagnie vivaient dans leur maison, avec les autres chats et les autres résidents, depuis au moins six mois.

Les chercheurs disent,

En résumé, les chats domestiques correspondaient au moins aux noms et aux visages de leurs chats de compagnie, et peut-être aux noms des membres humains de leur famille. C’est la première preuve que les chats domestiques relient les énoncés humains et leurs référents sociaux à travers des expériences quotidiennes.

Cette recherche fascinante s’ajoute à ce que nous savons sur les capacités sociocognitives des chats de compagnie, notamment la capacité de suivre le point de vue d’une personne ou de chercher de la nourriture, de savoir si quelqu’un lui prête attention ou non et de reconnaître la voix de son tuteur.

Peut-être que cette recherche amènera les gens à parler davantage à leurs chats et même à essayer de leur apprendre des noms et d’autres mots.

En tout cas, cela montre que les chats sont bien plus intelligents que beaucoup de gens ne le pensent.