Les chiens imitent-ils spontanément des comportements ?

Ben McLeod, sous licence CC BY-NC-SA 2.0

Source : Ben McLeod, sous licence CC BY-NC-SA 2.0

J’ai reçu une note de Pam Lee qui vit à Vancouver, Canada. Elle a décrit un comportement intéressant affiché par son Malamute d’Alaska de 3 ans, Icy.

Pam est une jeune mère et son fils, Alexander, est juste à l’âge où il commence à se déplacer dans la pièce. Il est vraiment à ce stade de pré-rampage, où le tot n’est pas debout et ne bouge pas sur ses mains et ses genoux, mais utilise plutôt le haut de ses bras pour traîner son corps. C’est une forme de mouvement maladroite, mais le petit garçon parvient à se déplacer d’un côté à l’autre de la pièce sans jamais soulever son ventre du sol. Alexander venait juste de se mettre à voyager de cette façon, quand un après-midi Pam a remarqué son chien, Icy, se déplaçant à côté de lui. Icy s’était affaissé de sorte que son ventre était également sur le sol et se traînait dans une parfaite imitation canine du mouvement de traînée du bébé.

Pam m’a assuré que ni elle ni son mari n’avaient fait quoi que ce soit pour encourager Icy à se comporter de cette façon et ne le récompensaient certainement pas pour cela. Son mari a trouvé le comportement si étrange qu’il est allé sur Internet pour trouver une explication, et a en fait trouvé des vidéos YouTube qui ont été publiées d’autres chiens imitant de la même manière des bébés rampant tôt. Elle a poursuivi en demandant : « Est-il courant que les chiens imitent spontanément des comportements même s’il n’y a aucune récompense apparente pour leur comportement ? »

Imiter des sons

En fait, il s’avère qu’il y a eu de nombreux rapports de chiens imitant spontanément d’autres chiens ou animaux et même Charles Darwin mentionne quelques exemples en 1871 dans son livre classique La descente de l’homme.

Peut-être que le premier cas dont je me souviens où un chien a montré un comportement d’imitation spontané impliquait un caniche standard de couleur abricot nommé Brandy. Il appartenait à la psychologue Janet Werker et restait seul à la maison pendant la journée lorsque la famille était au travail. Chaque soir, lorsque les membres de la famille rentraient chez eux, ils saluaient habituellement Brandy en lui ébouriffant les oreilles et en disant « Bonjour ! » d’un ton joyeux et chantant. Sans aucune formation spécifique, Brandy a appris à donner un « arl-row » imitatif de deux syllabes, ce qui pour tout le monde sonne comme une tentative acharnée de dire le mot « Bonjour! » sur le même ton que sa famille l’accueille habituellement. Il émet ce comportement lorsque des membres de la famille entrent dans la maison en fin de journée ; cependant il est réservé à la famille et n’est jamais donné à des étrangers.

Imiter d’autres animaux

Les chiens peuvent aussi imiter spontanément d’autres animaux comme je l’ai appris de Marvin Goldman, de Brooklyn, New York. Il a ramené à la maison un jeune chiot nommé Willy. Dans sa maison, il avait aussi une chatte qui venait d’avoir une portée de chatons. Son chat a « adopté » Willy, le traitant comme un de ses chatons, au point même de le laver avec sa langue. Willy a répondu en apprenant rapidement à imiter certains aspects de la culture féline, y compris l’habitude familière du chat de se laver les pattes avec sa langue, puis de les utiliser pour nettoyer son visage et ses oreilles.

Une boiterie fantôme

Les aspects du comportement que les chiens choisissent d’imiter semblent être assez aléatoires, comme le montre un récent rapport publié à Londres. Russell Jones vit au Royaume-Uni et il s’est accidentellement cassé la cheville l’année dernière et s’est retrouvé dans un plâtre. En conséquence, il avait besoin de béquilles pour se déplacer. Pour ajouter à ces malheurs, son chien, un lurcher de 8 ans nommé Billy, semblait également souffrir de problèmes de mobilité depuis que Billy a également commencé à boiter. Russell a emmené le chien chez son vétérinaire inquiet que quelque chose ne va pas avec le pied de Billy. Le rendez-vous a coûté 300 £ (plus de 400 $ USD) et impliquait à la fois un scanner et des radiographies. Pourtant, pour autant que le vétérinaire puisse le déterminer, rien ne semblait mal ou hors de propos. Comme Russell l’a décrit, « Il est entré normalement, et quand il est sorti, ils ont dit qu’ils ne pouvaient rien trouver d’anormal chez lui. »

Néanmoins, quand ils sont rentrés à la maison, Billy a immédiatement recommencé à boiter. Peu de temps après, la femme de Russell, Michelle, a jeté un coup d’œil par la fenêtre de sa cuisine et a remarqué Billy en train de courir dans le jardin. Il ne montrait aucun signe de boiterie ou d’affaiblissement – ​​du moins pendant que Russell n’était pas là.

Cela a pris un peu de temps mais finalement Russell a reconstitué la vérité. Il semble que Billy ne faisait qu’imiter la porte boiteuse de Russell alors qu’il boitillait avec des béquilles. Sans Russell dans la pièce pour fournir un modèle visuel, la boiterie de Billy a été miraculeusement guérie.

Pourquoi les chiens choisissent d’imiter spontanément certains comportements des humains ou d’autres animaux n’est pas clair. Cependant, Charles Darwin a suggéré que le fait que les chiens imitent les autres était un signe de leur intelligence et de leur tentative de s’adapter à leur environnement – même si ce qu’ils choisissent d’imiter peut ne pas sembler raisonnable ou utile vu d’un point de vue humain. .

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