Les chiens souffrent-ils de stress lors des séances de thérapie assistée par des animaux ?

Avec l'aimable autorisation de Vancouver EcoVillage

Source : Avec l’aimable autorisation de Vancouver EcoVillage

La pandémie de Covid-19, avec ses restrictions sur les rassemblements sociaux et la distanciation sociale, a eu un impact négatif massif sur de nombreux programmes de chiens de thérapie. Mes propres chiens ont travaillé comme chiens de thérapie avec le groupe Vancouver EcoVillage pendant plusieurs années. Cependant, avec l’apparition du virus et l’imposition de réglementations sur les rassemblements, le programme a été contraint de fermer complètement pendant près de deux ans car il était orienté vers des séances de détente en groupe qui impliquent généralement des personnes âgées, de grands groupes d’étudiants universitaires, ou des rassemblements de personnes en milieu de travail ou d’enseignement. J’ai donc été ravi lorsque les autorités sanitaires ont assoupli un peu les restrictions et que le programme de chiens de thérapie a pu recommencer à s’intensifier.

Un problème potentiel pour les chiens de thérapie ?

J’en ai parlé à une amie qui avait envisagé d’inscrire son schnauzer nain comme chien de thérapie. Elle m’a dit : « Plus j’y pensais, plus je me sentais mal à l’aise face à la situation. Cela n’a pas à voir avec le virus, mais plutôt le stress que les chiens doivent ressentir pendant la séance de thérapie. . Pensez-y : ils sont approchés par de parfaits inconnus qui empiètent sur leur espace personnel, puis les atteignent et les touchent. Si les personnes sont âgées ou ont des limitations de mouvement, leur toucher peut être brutal et inconfortable. Il en va de même pour les enfants qui souvent saisir plutôt que caresser les chiens. Je comprends que les effets que les chiens ont sur les gens sont positifs et entraînent une réduction du stress, mais je crains que la réduction du stress humain ne se fasse au prix d’une augmentation du niveau de stress dans le chiens impliqués dans les séances de thérapie. Est-ce que quelqu’un a fait des recherches à ce sujet ? »

Je lui ai assuré que je ferais une recherche documentaire rapide et que je reviendrais vers elle.

La réponse au stress

Il s’avère qu’au cours des deux dernières années, peu de recherches ont été faites sur ce sujet. Cependant, j’ai trouvé un bref rapport – en fait une étude pilote – mené par une équipe de chercheurs dirigée par Flavia Dye de l’Université des sciences agricoles et de médecine vétérinaire (USAMV) en Roumanie. Il s’agit d’une étude relativement petite, impliquant seulement sept chiens de thérapie (d’âge, de sexe, de race et d’expérience professionnelle différents). Cependant, les mesures qui ont été prises étaient à la pointe de la technologie et plusieurs tests ont été administrés à chaque chien.

La mesure du stress utilisée par ces chercheurs était la concentration de cortisol chez les chiens. Vous pouvez considérer le cortisol comme le système d’alarme intégré de la nature. Lorsque vous rencontrez une menace perçue, votre hypothalamus (une petite région à la base de votre cerveau) déclenche cette réponse d’alarme dans votre corps. En utilisant une combinaison de signaux neuronaux et hormonaux, il provoque la libération par vos glandes surrénales (situées au-dessus de vos reins) d’une poussée d’hormones, les principales étant l’adrénaline et le cortisol.

L’adrénaline augmente votre rythme cardiaque, élève également votre tension artérielle et augmente la libération d’énergie. Le cortisol, généralement appelé hormone du stress primaire, augmente la concentration de glucose dans le sang, améliore l’utilisation par votre cerveau de cet apport en glucose et augmente la disponibilité de substances qui peuvent réparer les tissus. En d’autres termes, la combinaison de ces hormones vous permet de vous battre plus facilement pour votre vie si nécessaire, ou de fuir rapidement le danger.

Le cortisol est une mesure très utile du stress que subit un animal ou une personne, car il peut non seulement être mesuré dans des échantillons de sang, mais aussi dans de simples prélèvements de salive.

Les nouvelles données

Pour cette nouvelle étude, les mesures des concentrations de cortisol salivaire ont été prises pendant les jours de travail (lorsque les chiens participaient à une séance de thérapie) par rapport aux jours de repos. Ces échantillons de salive ont été prélevés avant et après des séances de zoothérapie pendant deux jours. Comme référence de référence, des échantillons ont été prélevés à des moments identiques sur deux jours de repos.

Si les chiens souffraient du stress provoqué par les séances de thérapie, on s’attendait à ce que les niveaux de cortisol dans leur salive augmentent. Cependant, il n’y avait pas d’augmentation significative des valeurs de cortisol salivaire mesurées avant et après les séances, et aucune différence significative dans les niveaux globaux de cortisol entre les jours de repos et les jours de travail de thérapie.

Bien que la taille de l’échantillon soit petite, les enquêteurs ont toujours estimé qu’ils pouvaient affirmer que cette étude indiquait que les chiens se débrouillaient bien avec les séances de thérapie assistée par des animaux et ne répondaient pas de manière stressante aux interactions associées au fait d’être un chien de thérapie.

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