Les corbeaux sont plus intelligents que vous ne le pensez

Il y a quelques années, un chercheur sur les oiseaux s’est rendu dans un célèbre institut qui s’occupe de la cognition des primates pour donner une conférence. Lorsque le directeur de l’institut a présenté le chercheur d’oiseaux et son discours, il a utilisé l’expression : “ces maudits corvidés”. Non, le réalisateur n’était pas un prophète qui a brouillé son discours en parlant de “COVID” et en prédisant une pandémie. Il a évoqué corvidés, une famille d’oiseaux qui comprend les corneilles, les corbeaux, les tours, les choucas, les geais et les pies. Son argument était que «ces damnés corvidés» sont souvent aussi bons dans les tâches cognitives que les primates et parfois même surpassent les grands singes.

Bien sûr, c’était une blague, car la cognition animale n’est pas – ou ne devrait pas être – une compétition dans laquelle l’animal qui nous ressemble le plus dans ses capacités cognitives gagne (Bräuer et al., 2020). Mais force est de constater que les corvidés font preuve de capacités cognitives exceptionnelles.

  Natalie Uomini, utilisée avec permission

Corneille de Nouvelle-Calédonie à l’aide d’un outil.

Source : Natalie Uomini, utilisée avec permission

Ce que les corbeaux de Nouvelle-Calédonie peuvent faire

Par exemple, les corbeaux de Nouvelle-Calédonie sont réputés pour leurs capacités technologiques. En 2002, un corbeau nommé Betty a surpris les chercheurs et le public dans une étude célèbre. Elle et son homme ont été chargés de sélectionner un outil approprié pour récupérer la nourriture d’un mini “seau” à l’intérieur d’un tube vertical. Les corbeaux pouvaient choisir entre un fil droit et un fil courbé, mais seul le fil courbé convenait. Lors d’un essai, le mâle avait emporté l’outil approprié, le crochet. Alors Betty a pris le fil droit et l’a plié en forme. Puis elle a glissé le crochet qu’elle avait fait elle-même dans le tube, a pêché le petit seau avec de la nourriture sur la poignée et a apprécié sa récompense. Les scientifiques ont été impressionnés, d’autant plus qu’il s’est avéré plus tard qu’il ne s’agissait pas d’une action ponctuelle et accidentelle. Betty a également plié ses propres hameçons lors d’expériences ultérieures (Weir et al., 2002). Elle ne l’a pas fait simplement par ennui, mais n’est devenue active que lorsqu’elle avait besoin d’un crochet. Lorsque la tâche l’exigeait, elle recourbait même les crochets. Des enquêtes ultérieures ont montré que les corbeaux de Nouvelle-Calédonie à l’état sauvage utilisent des bâtons, des tiges et des outils d’herbe, et suivent même des modèles pour produire des formes d’outils spécifiques. Dans une étude récente, il a également été montré que ces corbeaux sélectionnent les outils appropriés dans le présent pour les scénarios auxquels ils seront confrontés à l’avenir (Boeckle et al., 2020).

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Ce que Scrub Jays peut faire

En effet, les corvidés sont également réputés pour voyager mentalement dans le temps. En particulier, les geais des broussailles occidentaux se souviennent où, quand et quelle nourriture ils ont mise en cache. Dans une autre expérience célèbre, ils ont mis en cache des vers périssables et des cacahuètes durables dans différents plateaux. Les geais comprenaient évidemment quand les vers allaient pourrir, donc s’ils n’avaient accès à la nourriture mise en cache qu’après quelques jours, ils ne récupéreraient que les noix, et non les vers pourris (Dally et al., 2006). Encore plus impressionnant : ils planifient à l’avance pour le lendemain ; ainsi, ils cachent exactement le type de nourriture dont ils auront besoin d’ici là (Raby et al., 2007).

Ce que les corbeaux peuvent faire

Les corbeaux, en revanche, sont particulièrement célèbres pour leurs capacités sociales. Ces grands corvidés noirs cachent également de la nourriture, mais ils sont particulièrement sensibles aux congénères qui pourraient voler leurs caches. Pour sécuriser leurs caches, ils s’engagent dans plusieurs contre-tactiques, telles que l’augmentation de la distance par rapport aux congénères pour la mise en cache et l’utilisation d’obstacles pour cacher leurs caches à la vue. Lorsque des congénères s’approchent des caches, les corbeaux retournent même dans les cachettes et récupèrent la nourriture ou la défendent. Fait intéressant, ils le font spécifiquement avec les oiseaux qui se trouvaient à proximité au moment de la mise en cache, alors qu’ils s’abstiennent de retourner dans leurs caches avec des oiseaux qui sont venus plus tard. Ainsi, les corbeaux se souviennent quel congénère était présent lorsqu’ils ont mis en cache certains aliments. Il est très probable qu’ils comprennent que seul ce congénère particulier sait où cette nourriture était cachée et pourrait la voler (Bugnyar et al., 2016).

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Utiliser l’intelligence des corbeaux

Ainsi, les corvidés sont en effet « sacrément » intelligents et font preuve de capacités cognitives exceptionnelles typiques des grands singes. En fait, certains abandonnent même le terme “cerveau d’oiseau” et les appellent “singes à plumes”. Aujourd’hui, en Suède, leurs compétences cognitives, en particulier leurs capacités d’apprentissage, sont même utilisées pour garder les villes propres. Les corbeaux sont recrutés pour ramasser les mégots de cigarettes jetés dans les rues. Mais qu’en retirent-ils ? Aliments! Une startup a créé une machine qui distribue de la nourriture pour chaque mégot que les corbeaux déposent. Quelle belle application de la recherche sur la cognition animale ! Cela nous laisse juste avec la question soulevée par l’un des contributeurs du projet pilote suédois : pourquoi peut-on apprendre aux corbeaux à ramasser les mégots de cigarettes, mais on ne peut pas apprendre aux gens à ne pas les jeter par terre ?