Les fermetures d’écoles provoquent-elles une augmentation des morsures de chiens chez les enfants?

Photo de Joerg Huettenhoelscher

Source: Photo de Joerg Huettenhoelscher

Mon fils Adam est infirmier spécialisé en traumatologie. Je lui ai récemment demandé combien d’enfants sont traités pour morsures de chien à l’urgence où il travaille. « Cela arrive tout le temps », a-t-il dit. « Habituellement, c’est un jeune enfant ou un tout-petit. Habituellement, ils sont mordus au visage, et généralement, le chien est l’animal de compagnie de la famille. » Puis il me dit que le chien est aussi susceptible d’être un Lab ou un Golden Retriever qu’un pit-bull. Il dit que les parents se blâment souvent. Ils pensent qu’ils ne prêtaient pas assez attention à leur enfant et certains d’entre eux s’inquiètent de ce qu’il faut faire avec le chien.

Les expériences d’Adam dans les urgences sonnent vraies. Aux États-Unis, 2,5 millions d’enfants sont mordus par des chiens chaque année. Des études ont montré que les jeunes enfants courent le plus grand risque et que leurs blessures impliquent généralement des morsures au visage, à la tête et au cou.

Les animaux domestiques et le blues pandémique

À la suite des verrouillages COVID, les adoptions de chiens ont bondi de près de 50% dans certaines parties des États-Unis. L’industrie des produits pour animaux de compagnie pousse l’idée que l’obtention d’un animal de compagnie atténuera la solitude et la dépression causées par la pandémie. (Voir Comment le lien homme-animal améliore la vie pendant le COVID-19.) De nombreuses personnes qui ont acquis un animal de compagnie à la suite des commandes COVID-19 au foyer sont heureuses d’avoir un animal de compagnie dans leur vie. Mais la vie avec un «animal de compagnie pandémique» n’est pas toujours douce et légère. Jennifer Applebaum et ses collègues ont constaté que plus de la moitié des 2 254 propriétaires d’animaux qu’ils ont étudiés ont connu un certain type de difficulté ou d’agent de stress pendant la pandémie lié à la possession d’un animal de compagnie. Et les avantages psychologiques de la possession d’un animal de compagnie sont régulièrement exagérés par les services marketing de l’industrie. Par exemple, une nouvelle étude menée par la psychologue de l’Université Tufts Megan Mueller et ses collègues a rapporté qu’avoir un animal de compagnie pendant la pandémie n’avait aucun impact sur la solitude chez les adolescents.

Il existe maintenant des preuves d’un autre problème potentiel lié à la possession d’animaux de compagnie pendant la pandémie: les attaques de chiens contre les enfants.

Une épidémie d’attaques de chiens contre des enfants au Colorado

Une étude des Drs. Cinnamon Dixon et Rakesh Mistry ont examiné le nombre d’enfants traités pour des morsures de chien dans le service des urgences de l’hôpital pour enfants d’Aurora, au Colorado. Ce graphique montre le nombre de morsures pour 1 000 visites aux urgences entre janvier 2019 et mai 2020. Il révèle deux tendances importantes. Premièrement, les morsures de chien sont saisonnières. En 2019, avant que la pandémie ne frappe les États-Unis,

Graphique de CA Dixon et RD Mistry

Source: Graphique de CA Dixon et RD Mistry

plus d’enfants avec des morsures de chien ont été admis au service des urgences pendant les mois d’été qu’en automne et en hiver.

La deuxième tendance est plus importante. Le 26 mars 2020, le gouverneur du Colorado a émis un ordre de rester à la maison. Presque immédiatement, les blessures par morsure de chien aux urgences ont commencé à se multiplier. En mai, le nombre d’enfants vus pour des morsures de chien avait plus que triplé par rapport à mai 2019. Lorsque leur collecte de données s’est terminée à la fin du mois de mai, le nombre d’enfants mordus se dirigeait toujours vers le nord en flèche. Mais cette tendance se poursuivrait-elle à la hausse ou serait-elle, comme la grippe saisonnière, disparaître?

L’étude du service d’urgence de Liverpool

Une équipe de recherche dirigée par John Tulloch de l’Université de Liverpool a répondu à cette question. Comme les enquêteurs du Colorado, ils ont suivi le nombre d’enfants traités pour des morsures de chien dans un service d’urgence d’un hôpital avant et après le verrouillage du printemps 2020. Leur étude, cependant, a couvert une période plus longue que l’étude du Colorado. (Vous pouvez lire le texte intégral de l’étude ici.)

Entre le 1er janvier 2016 et septembre 2020, neuf cent dix-neuf cas de morsure de chien ont été vus au service des urgences de l’hôpital pour enfants Alder Hey de Liverpool, l’un des plus grands hôpitaux pédiatriques d’Europe. Ce graphique montre le nombre de visites aux urgences chaque mois pour le traitement des morsures de chien. Comme dans le Colorado, les morsures de chien au Royaume-Uni sont un phénomène saisonnier. À Liverpool, les morsures de chien étaient les plus

Graphique de John Tulloch

Source: Graphique de John Tulloch

commune au printemps et en été, avec environ 20 cas par mois, passant à une douzaine à la fin de l’automne et en hiver.

Le 26 mars 2020, le gouvernement britannique a institué des lock-down et des fermetures d’écoles. En l’espace d’un mois, les attaques de chiens contre les enfants ont commencé à monter en flèche. Au cours des quatre années précédentes, en moyenne 18 enfants ont été emmenés à l’hôpital en juillet pour des blessures par morsure de chien. En juillet 2020, cependant, 44 enfants avec des morsures de chien se sont présentés au service des urgences de l’hôpital Alder Hey. De plus, la proportion de toutes les consultations aux urgences a quadruplé et plus d’une personne sur 100 était due à des morsures de chien.

Les chercheurs ont également trouvé des différences entre les sexes dans les schémas de morsures de chiens. Ils ont écrit, «Les mesures de santé publique du COVID-19 étaient indépendamment associées à une augmentation de 66% des taux de fréquentation des morsures de chiens chez les femmes et de 78% chez les hommes.

Pourquoi le COVID-19 a-t-il provoqué une augmentation des morsures de chien chez les enfants?

Les chercheurs de Liverpool ont suggéré plusieurs facteurs qui pourraient avoir causé l’augmentation soudaine des morsures de chiens.

  • Pendant le verrouillage, les enfants étaient davantage exposés aux chiens dans des environnements proches parce qu’ils passaient plus de temps à l’intérieur.
  • Le comportement des chiens peut avoir été affecté par des changements dans leurs routines normales associées au verrouillage.
  • Au plus fort de l’été, les restrictions gouvernementales sur le séjour à la maison ont été assouplies. Les enfants ont commencé à passer plus de temps à l’extérieur, ce qui les a peut-être amenés à entrer en contact avec des chiens qui n’étaient pas leurs animaux de compagnie.
  • L’acquisition impulsive de «chiots pandémiques» et la fermeture des installations et des cours de formation au comportement des chiens auraient pu entraîner des chiens plus mal socialisés vivant autour des enfants.

Morsures de chien et réouverture de l’école

Aux États-Unis, aucune politique nationale ne dicte le moment où les écoles doivent fermer ou rouvrir. La possibilité pour les enfants d’aller à l’école est déterminée au niveau de l’État, de la ville et du comté. Ce n’est pas le cas au Royaume-Uni où le gouvernement a ouvert des écoles le 1er septembre 2020. Tulloch et ses collègues attribuent la baisse du nombre d’enfants mordus par des chiens à l’assouplissement des verrouillages et à la réouverture des écoles. Ils ont écrit, «Les mois d’août et septembre ont vu une baisse du nombre de morsures de chiens (service des urgences) et le pourcentage de fréquentation en raison de morsures de chiens a diminué, les deux mesures sont revenues à la normale en septembre, coïncidant avec la réouverture des écoles.

Comme John Tulloch m’a écrit dans un e-mail, des facteurs subtils peuvent influencer les changements dans la fréquence des morsures de chiens. Mais je soupçonne que les chercheurs ont raison de lier la baisse des morsures qu’ils ont observée à la réouverture des écoles. Si tel est le cas, le risque d’être mordu par un chien est un ajout surprenant à la liste des raisons pour lesquelles les enfants retournent à l’école le plus tôt possible.