Les odeurs réveillent l’esprit | La psychologie aujourd’hui

En 2018, Asifa Majid et al. a publié une étude montrant que dans 20 langues différentes dans le monde, aucune «hiérarchie universelle des sens» ne peut être trouvée avec des sens «supérieurs» plus facilement exprimables dans le langage en haut et des sens «inférieurs», moins articulables en bas (Majid et al. 2018, 11371). L’étude de Majid et al. Réfute la notion occidentale selon laquelle la vision et le son, que certains philosophes ont associés à la raison et à la connaissance et qui peuvent être décrits avec un vocabulaire riche dans certaines langues occidentales, sont plus accessibles à l’intellect que le toucher, l’odorat et le goût, qui enregistre les sentiments des corps. Le groupe de Majid a cependant trouvé une exception. Dans la plupart des langues étudiées, les odeurs étaient difficiles à caractériser (Majid et al.2018, 11375). Les orateurs avaient tendance à décrire les odeurs de manière basée sur la source («ça sent la banane») ou de manière évaluative («ça pue») plutôt que de manière abstraite et analytique comme le ferait un parfumeur (Majid et al. 2018, 11374). Il n’y a peut-être pas de hiérarchie universelle des sens, mais les gens du monde entier ont du mal à décrire les odeurs.

Lorsque les gens perçoivent des odeurs, ils interprètent l’activité des populations de récepteurs olfactifs. Plutôt que de détecter des odeurs spécifiques (comme la banane), ces récepteurs (environ 350 types) d’une famille multigénique répondent aux caractéristiques structurelles des molécules en suspension dans l’air coincées dans le mucus de l’épithélium olfactif (Kandel et al.2013, 714). Le système olfactif d’une personne tire la conclusion «banane» en comparant un schéma d’activité actuel aux schémas antérieurs qu’il a connus. Les voies neuronales du cortex olfactif à l’amygdale, qui joue un rôle vital dans le traitement des émotions, et l’hypothalamus, qui coordonne les pulsions de base, expliquent la capacité notoire des odeurs à évoquer des émotions (Kandel et al.2013, 721). Philosophiquement, nous ne pouvons jamais savoir si l’expérience d’une personne du parfum d’une banane est la même que celle d’une autre personne car l’expérience sensorielle dépend non seulement du contexte immédiat (y a-t-il une raffinerie de pétrole à proximité?) Mais de ce qu’une personne a senti dans le passé et quelles émotions il / elle a associées à ces odeurs. Chez les personnes en bonne santé, la capacité de détecter les odeurs peut varier d’un facteur 1000 (Kandel et al. 2013, 721). Il n’est pas étonnant que les humains aient du mal à transmettre des odeurs à travers des mots.

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Les écrivains de fiction excellent dans la description des odeurs et de leurs effets sur l’esprit des personnages. Dans les histoires qui attirent les lecteurs, les personnages expérimentent le monde selon plusieurs modalités sensorielles à la fois, tout comme les gens le font dans l’expérience vécue (Starr 2013, 78; Auyoung 2018, 22). En choisissant habilement les mots, les écrivains incitent les lecteurs non seulement à imaginer plusieurs sensations simultanément, mais à les mélanger en une impression mentale et corporelle unifiée. Certains écrivains de fiction guident si habilement l’imagination des lecteurs, qu’il peut être possible d’apprendre de leurs descriptions comment les modalités sensorielles sont intégrées dans le cerveau humain.

Certaines modalités se complètent comme le yin et le yang dans leurs capacités à scanner l’environnement environnant. Les neuroscientifiques et les érudits littéraires ont noté l’association étroite entre la vision et le toucher, qui cartographient l’espace de manière à long terme et intime, respectivement (Lacey & Sathian 2019, 172; Starr 2010, 287). Une description de la façon dont le monde ressemble à l’œil et se sent à la peau offre aux lecteurs simultanément le perçu et le percepteur. En aidant les lecteurs à «zoomer», un passage qui passe de la vision au toucher invite les lecteurs à entrer dans l’esprit et le corps d’un personnage. L’odeur a également une affinité étroite avec le toucher, et les écrivains décrivent souvent les odeurs en termes tactiles. Mais dans les descriptions complexes, l’odorat peut faire beaucoup plus. Un parfum peut servir de solvant ou d’agent liant qui mélange de nombreuses sensations en une seule sensation aux dimensions émotionnelles.

Creative Commons.  Domaine public.

Cinéma par roeyahram.

Source: Creative Commons. Domaine public.

Considérez cette description d’Arundhati Roy dans son roman, Le Dieu des petites choses:

Le Torch Man ouvrit la lourde porte du Princess Circle dans l’obscurité grondante et grouillante d’arachides. Ça sentait les gens respirer et l’huile de cheveux. Et de vieux tapis. Un magique, Son de la musique odeur dont Rahel se souvenait et chérissait. Les odeurs, comme la musique, gardent des souvenirs. Elle a respiré profondément et l’a mis en bouteille pour la postérité. (Roy 2017, 98-99)

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Plusieurs pages plus tard, Roy se réfère à l’odeur du film en sténographie comme «l’obscurité de l’huile de cheveux» (Roy 2017, 105). La description de Roy combine le son, l’odeur, le goût, la vision et le toucher, car l’huile capillaire peut être se sentait, au moins de manière imaginative. Perçue par Rahel, sept ans, «l’obscurité capillaire» d’un cinéma pas trop propre est un état d’esprit qui mérite d’être rappelé. Dans l’impression de Rahel, l’odeur prédomine, dissolvant l’obscurité, le vrombissement et le gras en une substance qui peut être embouteillée avec imagination.

Rahel perçoit l’odeur du film dans un moment émotionnellement chargé. Dans les pages entre les deux descriptions, son frère jumeau Estha est abusé sexuellement par un pédophile. Estha et Rahel, leur mère Ammu, leur oncle Chacko et leur grand-tante Baby Kochamma regardent Le son de la musique lors d’une sortie pour récupérer l’ex-femme britannique de Chacko, Margaret, et sa fille Sophie Mol, qui viendront en visite d’Angleterre. Chacko et Baby Kochamma apprécient infiniment Sophie Mol plus que Rahel et Estha. Ils n’aiment pas devoir vivre avec les jumeaux et Ammu, qui a laissé le père alcoolique et abusif des enfants. Dans la narration complexe de Roy, «l’obscurité de l’huile de cheveux» est décrite simultanément par Rahel, sept ans, dans le moment, Rahel, trente ans, se souvenant, et un narrateur plus sage et plus âgé qui les canalise tous les deux. Rahel, 7 ans, aime l’odeur du film; Rahel, trente ans, s’en souvient; mais seul le narrateur connaît toutes les horreurs cachées. Sur le plan émotionnel, l’obscurité capillaire fonctionne comme une tache de plaisir dans un monde douloureux.

Amazone.

Couverture d’une édition récente du Dieu des petites choses.

Source: Amazon.

Peut-être en raison de la relation étroite de l’odorat avec l’émotion, l’odorat joue un rôle particulier dans les métaphores. Dans les figures de style occidentales, la vision représente souvent la connaissance, en particulier à travers des références à la lumière, comme dans «Je vois», «Elle a éclairé le sujet» ou «Il a acquis une vue à vol d’oiseau». Les métaphores de l’odorat décrivent une manière différente de savoir. «Je sens un rat» suggère une connaissance intuitive qui ne peut être documentée.

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Malheureusement, l’odorat a également été utilisé pour transmettre des sentiments racistes car ils sont irrationnels et ne peuvent être étayés par des preuves. Au centre de Le Dieu des petites choses est une relation interdite entre la mère des jumeaux, Ammu, et le talentueux travailleur Dalit, Velutha, dont la vie est détruite lorsque leur amour est découvert. Quand Baby Kochamma apprend leur amour, elle se demande: “Comment pouvait-elle supporter l’odeur? N’as-tu pas remarqué? Ils ont une odeur particulière, ces Paravans»(Roy 2017, 257). Baby Kochamma croit-elle en l’odeur de Paravan parce qu’elle la perçoit, ou la perçoit-elle parce qu’elle y croit? C’est difficile à savoir. Métaphoriquement, l’odorat peut représenter ce que l’on ressent mais ne peut pas le prouver, d’une intuition précieuse à une haine irrationnelle.

L’étude de Majid et al. Montre la folie de classer les modalités sensorielles en fonction des concepts auxquels les cultures occidentales les ont associées. La plupart des participants à l’étude ont eu du mal à décrire les odeurs de manière abstraite, mais les locuteurs lao et semaï s’en sont plutôt bien sortis (Majid et al.2018, 11374). L’odorat a une valeur en tant qu’outil perceptif et cognitif car il défie le cerveau de tant de gens. Travailler avec détermination pour décrire une odeur peut signifier s’efforcer de comprendre une émotion dérangeante ou une forme de connaissance sous-estimée. Lutter pour décrire des sensations et des sentiments puissants peut conduire à des pensées qui ouvrent l’esprit.