Les origines du festin : partager un repas

Tout le monde le prend pour acquis : les familles qui mangent ensemble restent ensemble. Ils le font plus souvent, de toute façon, que les familles qui ne le font pas. L’une des premières questions qu’un thérapeute familial pose aux clients en difficulté est : « Vous asseyez-vous ensemble pour les repas de famille ? »

Une caractéristique de notre espèce

Le repas familial – une forme de partage communautaire de la nourriture – est universel dans les cultures humaines. Voyagez dans n’importe quel pays du monde et vous le trouverez. Voyagez dans le temps, même à l’aube de notre espèce, et vous le trouverez toujours, bien qu’à certains moments et à certains endroits, vous deviez faire attention, car vous pourriez être au menu. Le repas de famille est vraiment la marque de fabrique de notre espèce.

Pourquoi sommes-nous comme ça ? Pourquoi le rituel du manger ensemble est-il omniprésent et jugé si important ? La réponse est que le repas familial a été, en un sens et dans une certaine mesure, un facteur de sélection dans la transition du singe à l’homme.

Chez de nombreuses autres espèces, y compris nos plus proches parents, rien de tel n’existe. Le noyau des « familles » de grands singes est composé d’une mère et de sa progéniture. Et elle ne les nourrit que jusqu’à ce qu’ils soient sevrés. Les singes et les singes se nourrissent généralement seuls, mangent ce qu’ils ont réussi à grappiller et ne le partagent pas.1 De nombreux carnivores et charognards mangent ensemble, mais les grognements semi-violents et menaçants des individus alors qu’ils tentent de s’accaparer la viande rendent les rassemblements de lions et d’hyènes très différents du déjeuner humain typique.

Dans les troupes de chimpanzés et dans d’autres sociétés de mammifères, les mâles tuent souvent la progéniture d’autres mâles une fois qu’ils deviennent dominants, mais ce qui a marqué notre première évolution a été la transition vers un système qui rattache les mâles à la famille. Ils ne constituaient plus un danger pour la progéniture des autres mâles et pouvaient et devaient fournir de la nourriture à la famille. Au lieu de manger ce qu’ils tuaient là où ils le tuaient, les mâles chasseurs-cueilleurs le ramenaient à leur base d’attache, où la viande était partagée par les membres de la bande.

Voici une description d’un festin Mbuti :

Dès que les chasseurs reviennent, ils déposent la viande par terre, et le camp se rassemble pour s’assurer que le partage est équitable. Personne ne le reconnaît, mais au final tout le monde est satisfait. Les opérations de cuisson commencent immédiatement et en moins d’une heure, tout le monde mange. Si la chasse a été bonne et que la journée est encore jeune, les hommes et les femmes les plus énergiques dansent immédiatement après, suivis des enfants. Au cours d’une telle danse, ils imitent, avec une exagération appropriée, les événements de la journée (Turnbull, 1961, p. 134).

Après la transition vers l’agriculture et les grandes sociétés, la fête a pris des significations supplémentaires et a servi à d’autres fins que de rassembler le groupe. Les rois, les empereurs et les prélats ont démontré leur statut en organisant d’énormes banquets avec des quantités incroyables de nourriture et de boisson. Par exemple, la fête célébrant l’intronisation de George Neville, archevêque de Cantorbéry, en 1465, a duré trois jours. Six taureaux sauvages, 12 marsouins et phoques, 204 chèvres, 400 paons, 1 000 hérons, 2 000 flans chauds et 13 000 sortes de sucreries ont été consommés (la quantité de vin consommée est inconnue). Les festins peuvent également inclure des invités que l’hôte souhaite intimider ou « neutraliser ». En effet, on aurait pu réfléchir à deux fois avant d’accepter une invitation à dîner de Lucrezia Borgia.

Repas aujourd’hui

Néanmoins, le repas familial est resté, et reste, une activité signature de notre espèce. Le célèbre tableau de Norman Rockwell représentant un dîner de Thanksgiving – trois ou quatre générations d’une famille élargie réunies autour de la table en prévision – est une représentation emblématique du rôle de la fête dans la vie et le mythe humains. Au fil des années depuis que Rockwell a peint le tableau, de plus en plus d’Américains mangent seuls et souvent en fuite. Nous nous bourrons beaucoup, souvent avec de la mauvaise nourriture que nous regrettons d’avoir mangée et d’une manière qui ne nous rapproche pas des autres. Il semble que nous nous asseyons rarement pour célébrer de tout notre cœur. Cela a-t-il un lien avec la solitude qui semble si marquée parmi les foules qui errent dans nos rues et habitent nos bureaux ?

note de bas de page

1. Une exception : lorsque les chimpanzés chassent les singes, ils partagent la viande avec d’autres qui la mendient.