Les parents sont-ils la clé pour traiter l’anxiété des enfants ?

La recherche a montré à maintes reprises que l’anxiété parentale prédit et entretient l’anxiété de l’enfant. Il existe de nombreux mécanismes potentiels qui peuvent expliquer comment l’anxiété parentale conduit à l’anxiété de l’enfant. La génétique est une explication potentielle évidente. Cependant, il existe également des facteurs psychologiques que les parents peuvent transmettre à leurs enfants par le biais de divers comportements anxiogènes.

Les modèles théoriques ont identifié le biais d’interprétation – la tendance à sauter à des conclusions négatives face à des situations ambiguës ou incertaines – comme un moyen par lequel les parents transmettent l’anxiété à leurs enfants. Un modèle d’Ollendick et Benoit (2012) postule qu’un biais d’interprétation négative peut amener les parents à percevoir des situations ambiguës dans leur propre vie et dans l’environnement de leur enfant comme menaçantes. Cette interprétation menaçante peut entraîner des comportements parentaux anxiogènes qui transmettent un biais d’interprétation de la menace à leurs enfants et renforcent les comportements anxieux.

Par exemple, examinons une interaction quotidienne entre Taylor et leur parent Robin, qui a reçu un diagnostic d’anxiété et interprète fréquemment les situations de manière négative. Supposons que Taylor soit invité à la fête d’anniversaire de son camarade de classe dans un centre de laser tag populaire. En entendant parler de cette fête, Robin l’a immédiatement perçu comme une situation dangereuse – il y aura un groupe d’enfants qui rendront difficile le suivi de Taylor, et le laser tag implique beaucoup de courir et d’escalader ce qui pourrait entraîner des blessures.

Robin peut exprimer ses préoccupations à Taylor, ne pas laisser Taylor y assister ou encourager Taylor à ne pas participer activement en raison de son interprétation de cet événement comme dangereux. Au fil du temps, face à des situations et des réactions parentales similaires, Taylor peut apprendre à associer de tels événements au danger et à la peur, et peut à son tour éviter les situations dans lesquelles ils pourraient se perdre ou se blesser. Ce parent a effectivement transmis son biais d’interprétation des menaces et son anxiété à son enfant.

Pouvons-nous traiter les biais d’interprétation des parents pour, en fin de compte, soulager l’anxiété des enfants ?

Bien que 15 à 32 % des enfants aux États-Unis souffrent d’un trouble anxieux dans leur enfance (Merikangas et al., 2010), seuls 18 % des enfants anxieux reçoivent une forme de traitement (Merikangas et al., 2011). Par conséquent, il existe actuellement un besoin urgent et non satisfait de traitements innovants et plus accessibles pour l’anxiété chez l’enfant. Comme il n’y a pas assez de prestataires d’anxiété chez les enfants, une solution potentielle consiste à traiter les parents.

Dans notre laboratoire, nous avons demandé aux parents de jeunes anxieux d’utiliser une application pour smartphone conçue pour améliorer les biais d’interprétation. L’application, appelée HabitWorks, a été développée à l’origine pour une population psychiatrique grave (Beard et al., 2020) et n’avait jamais été testée chez les parents de jeunes anxieux. HabitWorks utilise une tâche simple impliquant des situations ambiguës avec une rétroaction corrective dans le but de former les utilisateurs à penser de manière plus flexible en identifiant des interprétations positives ou neutres de situations ambiguës. En entraînant les utilisateurs à cesser de sauter aux conclusions automatiques négatives, l’application vise à promouvoir des habitudes mentales saines et, chez les parents, à arrêter la transmission des biais d’interprétation et de l’anxiété.

Dans notre première étude pilote, nous avons recruté dans des cliniques d’anxiété infantile de la région de Boston. Au total, 14 parents d’enfants anxieux (âge moyen = 44,36 ans, 85,71 % de femmes, 64,29 % de Blancs, 85,71 % d’hétérosexuels) ont été invités à utiliser l’application HabitWorks pendant un mois. Au cours de ce mois, les parents ont été invités à effectuer de brefs exercices de biais d’interprétation de cinq minutes trois fois par semaine, ainsi qu’un enregistrement hebdomadaire comprenant des sondages d’humeur, une entrée de journal et un enregistrement par courrier électronique avec le personnel de recherche.

Les résultats de notre étude ont montré que (Beckham et al., 2020) :

  • Les symptômes d’anxiété des parents se sont considérablement améliorés, passant de la plage de gravité « légère » à la plage « aucune à minimale ».
  • Le biais d’interprétation parentale s’est significativement amélioré entre le pré-traitement et le post-traitement, et cette amélioration s’est maintenue au suivi d’un mois.
  • Concernant les mesures de la convivialité et de l’acceptabilité des applications, les parents ont déclaré qu’ils trouvaient HabitWorks utile, convivial, satisfaisant et supérieur à la moyenne en termes de convivialité.
  • Les parents ont démontré une forte adhésion au protocole de l’étude, réalisant en moyenne 13,29 des 12 exercices prescrits au cours du mois de traitement.

Empêcher les parents de transmettre l’anxiété aux enfants

Ces résultats prometteurs soulignent l’utilité potentielle de ralentir la transmission intergénérationnelle de l’anxiété via une application pour smartphone. De telles interventions sont facilement diffusées car elles sont auto-administrées par les parents et peuvent être intégrées même dans l’horaire quotidien le plus chargé.

Pour voir comment de telles applications pour smartphones peuvent être bénéfiques pour l’anxiété des parents et des enfants, regardons ce qui aurait pu arriver avec Taylor et Robin si Robin avait utilisé l’application HabitWorks et amélioré avec succès leur style d’interprétation :

Lorsque Taylor est invité à la fête d’anniversaire de son camarade de classe dans un centre de laser tag populaire, Robin a immédiatement partagé à quel point ils pensent que la journée sera amusante – il y aura un tas de nouveaux enfants à rencontrer, et Taylor adorera courir et grimper dans l’arène . Robin encourage Taylor à assister à la fête. Robin inculque à Taylor la confiance qu’ils sont capables de demander de l’aide à un employé s’ils se perdent, et transmet calmement un point de rencontre s’ils se séparent. Au fil du temps, face à des situations similaires et des réactions parentales, Taylor peut apprendre à accepter des situations nouvelles ou incertaines comme excitantes, plutôt que d’éviter toute expérience avec un résultat potentiellement effrayant.

Message à emporter

La mauvaise nouvelle : les parents peuvent involontairement transmettre leurs préjugés et leur anxiété à leurs enfants. La bonne nouvelle : le biais d’interprétation est malléable, et nous avons des interventions qui peuvent améliorer le style d’interprétation des parents. Les prochaines étapes pour réaliser cette intervention potentielle des parents pour l’anxiété chez l’enfant consistent à mener une étude beaucoup plus vaste, à comparer le groupe de traitement à une condition de contrôle solide et à évaluer les résultats de l’enfant.

Erin Beckham, BA, assistante de recherche au laboratoire de recherche et d’éducation sur la cognition et l’affect (CARE) de l’hôpital McLean, a contribué à ce poste.