Les personnes autistes sont-elles empathiques? Tout le monde est-il autre?

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Trouver de l’empathie

Source: Priscilla du Preez / Unsplash

Il y a un mythe selon lequel les personnes autistes n’ont pas d’empathie, qu’elles sont trop égocentriques ou indifférentes. C’est tout simplement faux. Ils ont de l’empathie. J’aimerais soulever la question de la «double empathie» et la question supplémentaire (généralement non posée) de savoir si les personnes non autistes, les «neurotypiques», ont de l’empathie pour les personnes autistes.

Il existe au moins deux types d’empathie, d’empathie cognitive et d’empathie émotionnelle. L’empathie cognitive consiste à voir le point de vue de quelqu’un d’autre; l’empathie émotionnelle est d’avoir des sentiments pour les sentiments de quelqu’un d’autre. Ils ne vont pas nécessairement ensemble. Un narcissique peut avoir de l’empathie cognitive – voir le point de vue d’une autre personne – mais ne se soucie pas de ce que cette personne ressent. La recherche a montré que les personnes autistes réussissent plus mal que les neurotypiques aux tests d’empathie cognitive mais obtiennent le même score ou même ont plus de détresse émotionnelle face à la détresse des autres que les personnes neurotypiques.

L’une des raisons pour lesquelles les personnes autistes sont perçues comme manquant d’empathie émotionnelle est que les personnes autistes n’expriment généralement pas leur empathie de la manière attendue, avec un langage corporel, des gestes et des déclarations telles que «Je suis désolé» ou «Je comprends». Une personne autiste peut exprimer de l’empathie en offrant une solution à un problème ou en partageant une expérience similaire. Ces deux éléments peuvent être considérés comme ne validant pas les sentiments de l’autre personne. Les personnes autistes peuvent ne pas avoir d’empathie pour chaque situation. (Les neurotypiques non plus.) Cependant, les adultes autistes expriment souvent leur soutien et leur inquiétude directement lorsqu’ils publient en ligne en réponse à une personne partageant sa détresse. Il se peut qu’il soit difficile pour les adultes autistes de trouver les bons mots à dire sur le moment, et cela aide d’avoir du temps comme on le fait en ligne.

Dans une récente affaire judiciaire, le procureur a fait valoir que l’accusé autiste n’avait pas montré de remords en raison de son manque d’expression faciale ou de ses larmes. Et ce malgré le fait que le défendeur avait déclaré qu’il avait été dévasté par l’impact d’avoir causé par inadvertance un accident dans lequel quelqu’un avait été gravement blessé et qu’il ferait tout ce qu’il pouvait pour aider la personne et sa famille.

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La communication non verbale représente bien plus de la moitié de la communication sociale / émotionnelle, et les paroles de ce jeune homme ont été rejetées comme inauthentiques car elles ne correspondaient pas à un langage corporel expressif. En fait, en tant que personne autiste, ce jeune homme était beaucoup moins susceptible qu’une personne neurotypique de dire quelque chose de faux simplement parce que cela lui était bénéfique.

Une personne autiste a souvent un sentiment si fort de ce qui est juste qu’elle placerait cela avant ses propres intérêts. Une étude de recherche a examiné si les individus engageraient des frais personnels pour soutenir une cause moralement bonne ou pour soutenir une cause moralement mauvaise pour obtenir un gain personnel. L’étude a révélé que les personnes autistes étaient beaucoup plus susceptibles que les personnes neurotypiques de rejeter l’opportunité de soutenir une mauvaise cause, même à un coût pour elles-mêmes. «Les personnes atteintes de TSA sont plus inflexibles lorsqu’elles suivent une règle morale, même si une action immorale peut leur être bénéfique et souffrir d’une inquiétude excessive au sujet de leurs gains mal acquis et du coût moral. Ces résultats approfondissent notre compréhension des racines neurobiologiques qui sous-tendent les comportements moraux atypiques chez les patients atteints de TSA. (Hu et al, 2000) Les chercheurs semblaient conclure que le comportement toujours moral des personnes autistes et leur forte inquiétude quant à savoir si elles avaient fait quelque chose de «mal acquis» signalaient un comportement atypique et une rigidité plutôt qu’un engagement admirable envers de bonnes causes. Je me demande si les neurotypiques qui mettent systématiquement ce qui est juste au-dessus de leur intérêt personnel seraient décrits comme inflexibles.

Tout comme l’empathie émotionnelle, l’empathie cognitive est également complexe et mérite d’être explorée. Dans les études, les personnes autistes montrent moins d’empathie cognitive ou de capacité à prendre le point de vue des autres que les neurotypiques. Il est possible que la pensée en noir et blanc ait tendance à présenter les choses comme bonnes ou mauvaises, de sorte qu’une perspective différente pourrait être rejetée. Je trouve que l’utilisation de l’approche de Ross Greene peut être utile pour voir différentes perspectives; il est décrit sur son site Web, Lives in the Balance. Cependant, acceptons l’idée que les personnes autistes ne réussissent pas aussi bien que les neurotypiques à comprendre le point de vue des autres.

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Le Dr Damian Milton a soulevé l’idée de la double empathie – que l’empathie et la compréhension vont dans deux sens. Je ne suis pas au courant d’études explorant si les neurotypiques ont une empathie cognitive pour les personnes autistes. Les personnes neurodiverses et neurotypiques ont différentes façons de penser et de traiter leur expérience. Ils remarquent (ou ne remarquent pas) des choses différentes et s’expriment de différentes manières. Les personnes neurotypiques comprennent-elles mieux le point de vue d’une personne autiste que les personnes autistes pour comprendre le point de vue d’une personne neurotypique?

D’après mon expérience, les neurotypiques voient souvent les explications du point de vue d’une personne autiste comme une excuse. Une mère de l’un de mes clients était en colère que son fils ne porte pas d’épicerie lorsqu’elle a dit qu’ils étaient lourds. Elle sentait qu’il était égoïste, qu’il manquait d’empathie pour ses besoins. Elle a rejeté mon explication selon laquelle il avait besoin d’une demande directe («Pouvez-vous m’aider à porter l’épicerie?») Au lieu d’une allusion comme «lui faire des excuses». Les personnes autistes prennent la langue à la lettre. Son fils a pris sa déclaration au pied de la lettre et n’a pas compris le sens implicite mais non déclaré. Elle ne pensait pas que son point de vue était valide, estimant qu’il «aurait dû» comprendre s’il s’en souciait.

Dans un autre cas, une fille ne participait pas à un exercice interactif de conversation en français dans sa classe de français. Elle dessinait à la place. Son comportement a été qualifié d’évitement et de recherche d’attention. L’élève autiste était submergée par le bruit dans la classe, le nouvel éclairage fluorescent dans la pièce et la demande sociale d’interagir avec quelqu’un qu’elle ne connaissait pas, alors elle se calmait en dessinant. Un plan de comportement qui l’empêchait simplement de dessiner ne tenait pas compte de sa perspective et de ses besoins.

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On pourrait pousser plus loin l’idée de la double empathie et de l’échec de l’empathie cognitive. Il se peut que de nombreuses personnes n’aient pas d’empathie cognitive pour les personnes dont l’expérience de vie est fondamentalement différente de la leur, que cette différence soit neurotypique, raciale, ethnique, religieuse, culturelle, liée au sexe ou à un autre type de différence. Par exemple, de nombreux livres et cours abordent actuellement la difficulté pour les Blancs de comprendre le point de vue des Noirs.

Il est logique que les gens aient une empathie cognitive plus précise avec des gens comme eux qu’ils ne le font avec des gens dont l’expérience du monde et le traitement de ce qui se passe sont différents des leurs. Des études de recherche ont montré que les personnes autistes comprennent mieux les autres personnes autistes et que les personnes neurotypiques comprennent les autres personnes neurotypiques, et les problèmes surviennent lorsque différents neurotypes doivent se comprendre. Étant donné que la majorité du monde est constituée de personnes neurotypiques, il incombe aux personnes autistes de développer une certaine compréhension de la perspective d’un neurotype différent afin de naviguer dans la vie quotidienne.

Le mythe selon lequel toutes les personnes autistes manquent d’empathie est juste cela, un mythe, et toute l’affaire de l’empathie est beaucoup plus complexe qu’une supposition superficielle de qui l’a et ne l’a pas. Les personnes autistes peuvent être plus empathiques à certains égards que les neurotypiques; dans la région considérée comme déficitaire – être capable de voir le point de vue des autres – les autistes ne sont pas les seuls à avoir des défis. Il y a certainement une variabilité au sein des groupes. Voir les perspectives, se connecter émotionnellement aux sentiments et l’empathie en général sont beaucoup plus complexes qu’il n’y paraît.