Les prévisions économiques sont-elles trop fiables? | La psychologie aujourd’hui

Récemment, David Leonhardt a publié un rapport suggérant que les prévisions de croissance économique sont trop optimistes. Son affirmation, si elle est vraie, signalerait un réel problème avec la façon dont notre nation élabore la politique économique. Si les politiques monétaires et budgétaires reposaient sur des prévisions toujours optimistes, alors le Congrès et la Fed n’en feraient peut-être pas assez pour soutenir l’économie.

Mais je ne suis pas sûr que l’affirmation de Leonhardt soit vraie. J’ai travaillé avec Sandy Campbell, un doctorant ici à l’UC Berkeley, pour tester l’excès de confiance dans l’Enquête auprès des prévisionnistes professionnels, les mêmes données que David Leonhardt a utilisées pour son rapport du 8 février.

Les données de prévision offrent de nombreuses façons d’évaluer l’excès de confiance. Les prévisionnistes font des prévisions trimestrielles, prévoyant la croissance du PIB et le chômage un, deux, trois et quatre ans à venir. L’enquête demande à la fois des prédictions ponctuelles et des distributions de probabilités complètes. Sachant que cette complexité offrait de multiples approches de l’analyse des données et ne sachant pas qu’il y avait une manière évidemment correcte d’évaluer l’optimisme, Campbell et moi avons pré-enregistré nos plans d’analyse, y compris plusieurs approches différentes pour mesurer l’optimisme.

Si ces différentes approches avaient donné des résultats cohérents, nous pourrions avoir une certaine confiance dans la conclusion. Cependant, les incohérences dans les résultats entre les différentes approches devraient miner notre foi en la vérité et la généralisabilité du résultat.

Ce que nous trouvons est compliqué. Comme Leonhardt, nous trouvons des preuves que les prévisions ponctuelles des prévisionnistes, en moyenne, surestiment avec optimisme la croissance annuelle du PIB de 0,28%. Leurs distributions de probabilités déclarées impliquent une surestimation moindre. D’un autre côté, ils surestiment de manière pessimiste le chômage de 0,09%. Les distributions de probabilité impliquent une erreur encore plus pessimiste.

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Il y avait des raisons de s’attendre à ce que les prévisionnistes soient optimistes, étant donné qu’il serait peut-être préférable de s’attendre à un avenir radieux. D’un autre côté, l’économie a une réputation bien méritée en tant que science lamentable. Plus généralement, les preuves de l’affirmation selon laquelle les gens sont généralement trop optimistes ne sont pas bien étayées par des preuves. Parfois, les gens ont tendance à être optimistes. Dans d’autres circonstances, cependant, ils utilisent le pessimisme défensif pour se motiver à travailler dur ou pour éviter la déception.

Le résultat le plus intéressant qui ressort de nos analyses est la présence cohérente d’un autre type de surconfiance: la surprécision. La surprécision est la certitude excessive que vous avez raison. Une prévision peut être à la fois pessimiste et surprécise, par exemple lorsqu’un prévisionniste prédit avec confiance que l’économie diminuera de 1%, mais qu’elle croîtra en fait de 2%. Nous trouvons des preuves solides d’une surprécision dans les prévisions économiques. Qu’ils soient trop optimistes ou trop pessimistes, les prévisionnistes sont systématiquement trop sûrs de savoir ce qui va se passer. En moyenne, ils déclarent être sûrs à 53% de l’exactitude de leurs prévisions, mais ils n’ont raison que 28% du temps.

Une autre interprétation potentielle de ce résultat est de noter que les résultats économiques comportent de grandes surprises. Par exemple, les prévisions pour le deuxième trimestre de 2020, faites un an plus tôt, n’anticipaient pas Covid-19. En conséquence, ces prévisions apparaîtront, rétrospectivement, à la fois incroyablement optimistes et imprudemment surprécises. Mais si nous admettons que des choses surprenantes se produisent, cela soulève alors la question de savoir pourquoi les prévisions ne semblent pas refléter cette réalité.

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Les prévisionnistes ne sont pas uniques dans leur vulnérabilité à la surprécision. Les preuves suggèrent que la plupart d’entre nous traversons la vie trop sûrs de l’exactitude de nos croyances, perspectives et opinions. Cela a des conséquences profondes non seulement pour la planification de la politique économique, mais aussi pour notre volonté de prendre conseil et d’écouter ceux qui ne sont pas d’accord avec nous, ainsi que pour d’innombrables décisions privées. Nous pourrions prendre de meilleures décisions si nous étions plus ouverts à écouter ceux avec qui nous sommes en désaccord et à envisager la possibilité que nous nous trompions.