L’impact du vieillissement sur le traitement du langage

Gandhar Thakur / Pexels

Source: Gandhar Thakur / Pexels

La prédiction a été présentée comme un «calcul cortical canonique» [i], et essentiel pour les processus linguistiques de base [ii]. Naturellement, l’efficacité avec laquelle le cerveau peut mettre en œuvre ses diverses formes de traitement prédictif changera à mesure qu’une personne vieillit, mais on ne savait pas auparavant comment cela affecte plus spécifiquement le langage.

Une étude de cette semaine a tenté de résoudre ce problème [iii]. Un éventail de travaux en psycholinguistique semble indiquer certaines différences dans la façon dont les adultes plus âgés et plus jeunes utilisent les prédictions linguistiques contextuelles pour comprendre la langue. Par exemple, si les mots d’un récit sont sémantiquement liés d’une manière ou d’une autre, cela peut être utilisé pour anticiper le matériel à venir. Si quelqu’un entre dans une réunion de bureau, crie brusquement «Ainsley Harriott», puis s’en va, notre compréhension du contexte approprié pour l’utilisation de la langue nous informe qu’une sorte de violation s’est produite. De même, certaines tendances grammaticales d’une langue peuvent primer une interprétation particulière d’une phrase par rapport à une autre, comme lorsque «le vieil homme les bateaux» est considéré comme non grammatical si nous supposons initialement que «le vieil homme» se réfère à une personne, plutôt que le action (c.-à-d. équipage de bateaux) d’un groupe de personnes (c.-à-d. personnes âgées).

Des travaux antérieurs ont montré que, chez les jeunes adultes, les réponses N400 montraient une facilitation graduelle des mots en tant que facteur de leur relation sémantique avec un mot cible anticipé. [iv]. «N400» fait ici référence à une forme d’onde négative détectée via des enregistrements cérébraux électroencéphalographiques qui culmine à environ 400 ms après la stimulation, ce qui, dans le contexte du langage, a souvent été associé à la mémoire sémantique et aux processus d’intégration.

Par exemple, dans la phrase «Je prends mon café avec de la crème et…», pour les jeunes adultes, une réduction des réponses N400 a été constatée lorsque le mot suivant était attendu («sucre») par rapport à l’inattendu («chaussettes»), ce qui suggère que le N400 reflète en partie les activations prédictives de caractéristiques sémantiques. En d’autres termes, le N400 indique que le cerveau génère en quelque sorte un ensemble de représentations appropriées pour faciliter les inférences futures. Chez les adultes plus âgés, on a constaté un effet de facilitation plus faible. Il y a aussi généralement une diminution du recrutement du traitement prédictif en langage chez les personnes âgées [v].

D’autres travaux ont mis en évidence comment les régions du cerveau qui ont souvent été présentées comme «le siège de la syntaxe» – les régions frontales inférieures gauches – ne sont, lorsqu’elles sont endommagées, pas préjudiciables à la constriction de la phrase linguistique de base, et que ces régions sont plutôt impliquées dans des formes de top- vers le bas des prévisions structurelles [vi]. Il ne faut pas sous-estimer la prévalence généralisée de la prédiction dans la langue, même dans ces «zones linguistiques» classiques.

Dans cette étude récente de Michael Broderick et de ses collègues du Trinity College Dublin, une section d’une version de livre audio du roman Le vieil homme et la mer d’Ernest Hemingway a été joué dans deux groupes: un groupe plus jeune (19-38 ans) et plus âgé (55-77 ans) [iii]. Les auteurs ont prédit que pendant le traitement du récit, les participants plus âgés présenteraient une capacité réduite (via la force de leurs déviations N400) à préactiver les caractéristiques sémantiques des mots anticipés. On a également émis l’hypothèse que cet effet était en corrélation avec leur fluidité verbale, ou le nombre de mots que les participants pourraient volontairement obtenir comme appartenant à une catégorie sémantique donnée sur une période de temps fixe.

Modélisant le degré de surprise lexicale et de dissemblance sémantique des mots dans le récit, les auteurs ont montré que la surprise lexicale modulait effectivement le N400 chez les participants plus âgés, mais que cette modulation était retardée par rapport aux participants plus jeunes. D’un autre côté, la dissemblance sémantique était beaucoup moins utilisée par les participants plus âgés, ce qui était également corrélé aux mesures de la fluidité verbale. Cela suggère que lorsque les participants plus âgés prédisent le matériel à venir, la dissemblance sémantique n’est pas leur principal outil.

Plus généralement, ces résultats indiquent que la composante N400 reflète une sommation complexe de processus prédictifs indépendants liés au langage – une conclusion qui n’est pas nécessairement surprenante en soi, mais qui contribue certainement à motiver les travaux futurs à enquêter de manière indépendante sur les changements progressifs dans la façon dont les adultes recrutent. processus prédictifs distincts pour résoudre différents aspects du traitement du langage. Par exemple, comment ces processus et d’autres processus prédictifs fonctionnent-ils à travers différents groupes d’âge lors du traitement des questions, ou des relations entre pronoms et référents, ou dans différents types de constructions grammaticales?

Des questions similaires se posent ici: en abandonnant les mesures de dissimilarité sémantique pendant le traitement du langage, le cerveau vieillissant recrute-t-il en conséquence de nouvelles formes de prédictions, ou y a-t-il également d’autres mécanismes de compensation non linguistiques en jeu? Comment d’autres systèmes de cognition aident-ils le système langagier dégénérant au fil du temps?

D’autres travaux récents ont utilisé la magnétoencéphalographie (MEG) pour observer la dynamique des processus de prédiction dans la compréhension du langage, en comparant les fins de phrases prévisibles avec les fins de phrases imprévisibles. [vii]. Avec des phrases fournissant suffisamment d’informations pour permettre aux auditeurs de prédire facilement les mots à venir, les auteurs ont trouvé un couplage entre les oscillations gamma postérieures alpha et frontales haute fréquence (ou des modèles répétitifs d’activité neuronale); une forme d’interactivité neuronale qui a été proposée pour être impliquée dans les premières étapes du traitement du langage lorsque nous commençons à associer différents mots en unités plus grandes [viii]. Les auteurs concluent leur étude en affirmant que les formes de prédiction et de traitement du langage «pourraient être soutenues par le couplage entre les activités alpha et gamma» – une possibilité très réelle, et une direction pour la recherche sur le vieillissement du cerveau qui complète les travaux sur le N400 et composants connexes.