Lutteur de sumo entre dans un bar, euh… Spectacle équestre ?

Cela ressemblait au début d’une blague lorsque j’ai entendu pour la première fois qu’un lutteur de sumo faisait peur aux chevaux aux Jeux olympiques de Tokyo. Il s’est avéré que c’était une statue, mais les chevaux ne le savaient pas.

L’une des choses les plus délicates à propos de l’équitation, c’est qu’ils sont capricieux. Et nous, avec nos cerveaux de prédateurs humains, ne pouvons pas toujours anticiper sur quoi ils seront nerveux. Donc, vous voilà au galop sur une bête de 1400 livres qui peut sauter 20 pieds de côté en un clin d’œil, vous laissant planté dans la terre. C’est déconcertant de ne pas savoir quand ni pourquoi ils vont faire ce grand mouvement.

Les cerveaux des proies sont conçus pour remarquer la moindre anomalie. Les chevaux n’ont pas un mais deux nez, tous deux d’excellente qualité. Leur champ de vision de 340 degrés les aide à réagir tôt aux problèmes. Les pupilles horizontales des chevaux sont conçues pour remarquer de minuscules mouvements le long de l’horizon pendant que les chevaux paissent, et la zone visuelle du cerveau des chevaux contient des neurones spécialisés pour la détection de mouvement. Pour rester en vie au lendemain de la période glaciaire il y a 35 millions d’années, les chevaux fuyaient les prédateurs potentiels le plus rapidement possible. Leur force réside dans la vitesse et l’agilité que procurent les longues jambes et les sabots durs. Sinon, pourquoi tous ces muscles et ces os seraient-ils perchés si dangereusement haut dans les airs ?

De plus, le cerveau des chevaux est connecté directement de la perception au mouvement, sans la station de pensée du cerveau humain. Cela aussi, aide à la survie. Lorsque vous êtes un animal de proie, des choses à risque peuvent vous manger pour le dîner. Mieux vaut s’enfuir d’abord et poser des questions plus tard. Toutes ces caractéristiques – double nez, champ de vision, pupilles horizontales, détection de mouvement spécialisée et câblage dur réactif – font que nos énormes amis tournent et se précipitent ou courent en arrière pour s’éloigner de tout ce que leur cerveau de proie juge potentiellement risqué.

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Maintenant, importons ce cerveau de proie dans une grande compétition olympique de saut d’obstacles. Le parcours de Tokyo comprenait 14 sauts, chacun d’environ 5 pieds de haut et jusqu’à 6 ½ pieds de large. Les concepteurs de parcours travaillent dur pour développer des parcours stimulants pour les équipes de chevaux et d’humains et visuellement attrayants pour le public. Le plus important, cependant, ces cours doivent également être relativement sûrs. Le saut est intrinsèquement dangereux, il n’est donc pas nécessaire d’ajouter des objets inutiles qui effrayeront naturellement le cerveau équin. De plus, chaque épreuve doit renforcer la confiance dans l’esprit du cheval, pas l’éroder.

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Le lutteur de sumo aux Jeux olympiques de Tokyo 2021

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La statue de sumo était assise à côté du dixième saut du parcours, avec des chevaux s’en approchant par derrière. Ils tournèrent un coin pour voir un prédateur accroupi très inhabituel avec les bras tendus. Pire encore, le prédateur s’accroupissait au-dessous de la hauteur du saut, comme s’il était prêt à mordre le ventre du cheval alors qu’il survolait les rails. Les cavaliers prétendent que la statue était visuellement réaliste, et lorsque les chevaux galopent vers un grand saut, leur excellent odorat est altéré par le vent. Ils n’auraient pas d’informations précises pour savoir si cet être étrange sentait comme une personne, mais il en avait certainement l’air. Tout ce que les chevaux pouvaient détecter était un énorme prédateur humain accroupi, prêt à bondir vers l’avant ou vers le haut à tout moment.

Quel cerveau de proie pourrait ignorer cela ? Je dirais : aucun. Il est vrai que certains chevaux n’ont pas effrayé visiblement la statue. Il y a une raison à cela, j’y arrive, mais c’est aussi vrai que les cavaliers sur place ont vu et senti de nombreux chevaux se dérober, parfois violemment.

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En plus de leur large gamme de perception et de leur câblage réactif, le cerveau du cheval traite les objets d’une manière très différente de celle du cerveau humain. Nos caboches utilisent un processus automatique appelé perception catégorielle pour regrouper des objets similaires. Une fois que nous connaissons les caractéristiques communes du groupe, notre cerveau n’a pas à interpréter chaque caractéristique chaque fois que nous sommes confrontés à une nouvelle instance de l’objet.

Les statues, par exemple, ont des caractéristiques communes : elles ne sont pas réelles, elles ne peuvent pas bouger, elles ressemblent aux animaux ou aux humains qu’elles représentent, elles n’ont pas d’odeur animale et elles ont tendance à être grandes et lourdes. Utilisant les caractéristiques communes à la catégorie des statues, le cerveau humain suppose que chaque instance suivra les mêmes règles de base. Est-ce une statue ? Ouais. OK, alors pas de soucis : il ne peut ni bouger ni attaquer. Ce processus de perception catégorielle humaine est complètement automatique : nous ne sommes pas conscients de son existence, ne ressentons pas son fonctionnement mental et ne pouvons pas l’empêcher de se produire. La plupart des gens ont du mal à le comprendre même après qu’il a été expliqué.

Voici le hic : le cerveau des chevaux n’a pas de perception catégorique. Pour un cheval, chaque nouvelle instance d’un groupe est un tout nouvel objet. On n’en sait rien. Non seulement chaque statue est traitée séparément, mais même chaque vue d’une statue nécessite une manipulation indépendante par le cerveau de la proie. Les cavaliers sont souvent frustrés par les jeunes chevaux qui sont passés plusieurs fois devant un objet mais qui sont soudainement timides lorsqu’ils l’approchent sous un nouvel angle. Pour le cerveau humain, c’est le même objet. Le risque a déjà été évalué et nié. Pour le cerveau équin, c’est un tout nouvel objet avec un tout nouveau potentiel de risque.

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Alors pourquoi tous les cavaliers de Tokyo n’ont-ils pas craint le lutteur de sumo ? En raison de différences dans leurs antécédents, leur formation et leur génétique. On peut apprendre aux chevaux à accepter plusieurs vues de nouveaux objets avec un calme relatif ; cela prend juste du temps et une bonne formation. Leur cerveau réagit toujours en interne, mais leur comportement externe a été modifié. Les chevaux plus âgés, plus expérimentés et plus confiants envers leurs cavaliers sont moins susceptibles d’afficher une peur extérieure d’un nouvel objet.

Finalement, la statue du lutteur de sumo a été retirée du parcours de saut olympique, et nous ne pouvons qu’espérer que les concepteurs de parcours abandonneront de telles idées à l’avenir. La santé physique et mentale des meilleures équipes de chevaux et d’humains au monde le mérite tout autant. Tout animal de proie qui se respecte va détester un grand prédateur accroupi avec les bras tendus vers son ventre.

Maintenant, à propos de ce lutteur qui est entré dans un bar…