Mentez-moi, s’il vous plaît! | La psychologie aujourd’hui

Le cerveau humain a une région des lobes frontaux qui est apparemment très bonne pour produire les mensonges que nous nous racontons et entre nous. Cette région de votre cerveau devient active lorsque vous effectuez des comportements complexes tels que le mensonge. Le mensonge est apparemment une tâche complexe qui nécessite une capacité d’attention considérable, une vaste mémoire des événements passés et la participation significative de cette région frontale du cerveau. Ces régions cérébrales très évoluées nous permettent d’être plutôt de bons menteurs.

Les psychologues pensent que la plupart d’entre nous mentent à quelqu’un que nous connaissons au moins deux fois par jour et qu’en l’espace d’une semaine, nous mentons à près d’un tiers des personnes que nous rencontrons. Certaines personnes, comme les narcissiques, naissent avec des penchants corticaux qui les incitent à mentir presque constamment pour la simple raison qu’ils ne se soucient pas de dire la vérité. Cela peut expliquer pourquoi les narcissiques, comme l’ancien président Donald Trump, sont plus susceptibles de devenir plus riches et plus puissants que le reste d’entre nous.

Le mensonge, ou la création de mythes, est une caractéristique commune du comportement humain qui a eu des conséquences profondes tout au long de l’histoire. Trump est simplement un exemple récent de dirigeants essayant de contrôler leurs partisans en proposant un mythe confortable qui correspond à leurs propres peurs et désirs.

Le cerveau humain est capable de conserver un «fait» non prouvable, même lorsqu’il est présenté avec des preuves rationnelles et substantielles qu’il est faux. Cette résilience à accepter le fait plutôt que la fiction est probablement aussi ancienne que le cerveau Homo sapien. Les mensonges originaux que les humains se racontaient étaient les mythes de la création; ils ont apporté du réconfort dans un monde effrayant où les événements semblaient hors de leur contrôle. L’un des plus anciens et des plus connus d’entre eux est le mythe de la création babylonien Enūma Eliš qui a été retrouvé écrit sur des tablettes d’argile en écriture cunéiforme. Il décrit la création du monde et une bataille entre dieux; l’histoire est centrée sur le dieu Marduk. Si vous viviez en Mésopotamie il y a quatre mille ans, vous adoriez probablement Marduk et étiez réconforté par le fait qu’il prendrait soin de vos intérêts personnels, comme porter chance ou bonne santé. Vous auriez vraiment cru au mythe; vous auriez volontairement tué ou mort pour l’honneur de servir Marduk. Au cours des millénaires qui ont suivi, les noms des dieux créateurs ont changé pour Faro (qui a d’ailleurs sauvé le monde d’une inondation en construisant un arc) ou Unkulunkulu (si vous étiez un Zulu). Peu importe quand et où vous avez vécu, vous avez embrassé le mensonge, car cela augmentait vos chances de survivre.

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C’est la première étape cruciale: pour que ces mythes de la création fonctionnent, les gens devaient leur attribuer un niveau de vérité. Le mythe devait être répété encore et encore. Peu importe à quel point les histoires peuvent sembler incroyables, les croyants ont accepté les mensonges comme des faits et, surtout, ont agi comme si tous les détails étaient vrais. Les partisans de Trump n’avaient besoin que de se connecter à leur expert préféré sur les réseaux sociaux et de se faire dire les mensonges qu’ils voulaient et avaient besoin pour être vrais.

Les humains aiment un bon mythe riche de héros qui semblent plus grands que nature, qui luttent contre l’injustice et mènent les gens contre leurs oppresseurs. Ce besoin cadrait parfaitement avec le récit proposé par Trump. Ses mythes ont réduit le sentiment que le monde est dangereux et effrayant parce qu’il est plein de chaos et de gens effrayants. Les mensonges de Trump ont réconforté et confirmé leurs craintes. Carl Sagan a écrit dans The Demon-Haunted World que «le mélange combustible d’ignorance et de pouvoir va nous exploser au visage». Sagan a averti que la seule façon de combattre les mythes était la science et la connaissance; c’est pourquoi Trump n’a jamais manqué d’attaquer la science à chaque occasion possible.

© Gary L. Wenk, Ph.D. est l’auteur de The Brain: What Everyone Needs to Know (Oxford University Press).

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